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 Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)

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MensajeTema: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:35 pm

Alexandra Ripley - Scarlett

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Libro 1

Nota de la contraportada

ALEXANDRA RIPLEY nació en Charleston, en el estado norteamericano de Carolina del Sur, en 1934. Se graduó en el Vassar College de Charleston en 1955 y trabajó en diversas editoriales antes de residir algunos años en Italia. Ha ocupado los últimos años en la escritura de Scarlett, continuación de la famosísima obra de Margaret Mitchell, Lo que el viento se llevó. Ha escrito además algunas novelas históricas: Charleston, On leaving Charleston, The time returns y New Orleans legacy.



Links de capítulos:

LIBRO PRIMERO - PERDIDA EN LA OSCURIDAD

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LIBRO SEGUNDO - APOSTANDO FUERTE

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 5:31 pm, editado 4 veces
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:36 pm

1


«Esto terminará pronto, y entonces podré volver a Tara.»
Scarlett O'Hara Hamilton Kennedy Butler estaba sola, a pocos pasos de los demás asistentes al entierro de Melanie Wilkes. Estaba lloviendo, y los hombres y mujeres vestidos de negro sostenían negros paraguas para protegerse del aguacero. Se apoyaban los unos en los otros, llorando las mujeres, compartiendo el cobijo y el dolor.
Scarlett no compartía con nadie su paraguas y tampoco su dolor. Las ráfagas de viento entre la lluvia hacían que, a pesar del paraguas, se deslizasen frías gotas molestas por su cuello, pero ella no se daba cuenta. No sentía nada, estaba aturdida por aquella pérdida. Más tarde lloraría, cuando pudiese soportar el dolor. Ahora se mantenía aislada de todo: del dolor, del sentimiento, de las ideas. De todo, salvo de las palabras que se repetían una y otra vez en su mente, las palabras que prometían la curación de la aflicción venidera y la fuerza para sobrevivir hasta que estuviese curada.
«Esto terminará pronto y entonces podré volver a Tara.»


—... ceniza a la ceniza, polvo al polvo...
La voz del pastor traspasaba la coraza de su aturdimiento y las palabras se grababan en su conciencia. «¡No! —gritó en silencio Scarlett—. Melly, no. Esa no es la tumba de Melly; es demasiado grande, y ella es muy menuda; sus huesos no son mayores que los de un pájaro. ¡No! No puede estar muerta, no puede estarlo.»
Scarlett volvió la cabeza a un lado, para no ver la tumba abierta ni el sencillo ataúd de pino que estaban depositando en ella. En la blanda madera se observaban unas marcas en forma de pequeños semicírculos, señales dejadas por los martillos que habían clavado la tapa del féretro sobre la cara gentil, amable, en forma de corazón, de Melanie.«¡No! No podéis, no debéis hacer esto; está lloviendo, no podéis dejarla en un lugar donde la lluvia caerá sobre ella. Siente tanto el frío que no hay que dejarla a merced de la lluvia helada. No puedo mirarlo, no puedo soportarlo, no quiero creer que haya muerto. Ella me quiere, es mi amiga, mi única verdadera amiga. Melly me quiere, no me tejaría cuando más la necesito.»
Contempló a los que rodeaban la fosa y la invadió la cólera. «Ninguno de ellos lo siente tanto como yo, ninguno de ellos ha perdido tanto como yo. Nadie sabe lo mucho que la quiero. Pero Melly sí que lo sabe, ¿verdad? Lo sabe. Tengo que creer que lo sabe.
»En cambio, ellos nunca lo creerán. Ni la señora Merriwether ni los Meade ni los Whiting ni los Elsing. Vedlos, agrupados alrededor de India Wilkes y de Ashley como una bandada de cuervos mojados, con sus trajes de luto. Están consolando a tía Pittypat, sí, aunque todo el mundo sabe que llora desaforadamente por cualquier cosilla, incluso cuando se le quema una tostada. No comprenden que yo pueda necesitar consuelo porque estaba más próxima a Melanie que cualquiera de ellos. Actúan como si yo no estuviese aquí. Nadie me ha prestado la menor atención. Ni siquiera Ashley. Bien sabía que yo estaba allí durante los dos terribles días que siguieron a la muerte de Melly, cuando me necesitaba para arreglar las cosas. Todos me necesitaban, incluso India, que balaba como una cabra. "¿Qué haremos acerca del entierro, Scarlett? ¿Y acerca del refrigerio para los visitantes? ¿Y acerca del ataúd, de los portadores del féretro, del sitio en el cementerio, de la inscripción de la lápida, de la esquela en el periódico?" Ahora están todos juntitos, apoyados los unos en los otros, gimiendo y llorando. Bueno, no les daré la satisfacción de verme llorar a solas, sin nadie en quien recostarme. No debo llorar. No aquí, todavía no. Si empiezo, tal vez no podré detenerme. Cuando llegue a Tara podré llorar.»
Scarlett levantó la barbilla, apretados los dientes para que no castañeteasen con el frío, para contener el sollozo que se formaba en su garganta. «Esto terminará pronto, y entonces podré volver a Tara.»


Retazos mellados de la vida destrozada de Scarlett salpicaban el cementerio Oakland, de Atlanta. Una alta aguja de granito, piedra gris surcada por la lluvia gris, era triste recordatorio de un mundo que se había ido para siempre, el mundo despreocupado de su juventud, de la época anterior a la guerra. Era el Monumento a los Confederados, símbolo del valor orgulloso y descuidado que había lanzado al Sur hacia la destrucción, agitando sus brillantes banderas. Conmemoraba a muchos que habían perdido la vida, amigos de su infancia, galanes que le habían suplicado valses y besos en los días en que su mayor problema era decidir qué traje de baile de vueluda falda iba a ponerse. Conmemoraba a su primer marido, Charles Hamilton, el hermano de Melanie. Conmemoraba a los hijos, hermanos, maridos, padres de todos los que, mojados por la lluvia, se hallaban en la pequeña loma donde estaban enterrando a Melanie.
Había otras tumbas, otras lápidas. Frank Kennedy, el segundo marido de Scarlett. Y la diminuta, angustiosamente diminuta fosa, con una lápida en la que se leía «Eugenie Victoria Butler» y, debajo, «Bonnie». Su última hija, y la más querida.
Todos los vivos, y también los muertos, estaban a su alrededor, pero ella se mantenía apartada. Al parecer, media Atlanta estaba allí. La muchedumbre no había cabido en la iglesia y ahora se extendía en un amplio y desigual círculo oscuro alrededor del implacable tajo de color, bajo la lluvia gris: la tumba excavada en la roja tierra de Georgia para el cuerpo de Melanie Wilkes.
En primera fila se hallaban los que habían estado más unidos a ella. Vestidos de negro y blanco, surcadas de lágrimas las caras, salvo la de Scarlett. El viejo cochero, el tío Peter, formaba, con Dilcey y Cookie, un triángulo negro protector alrededor de Beau, el desconcertado hijito de Melanie.
La vieja generación de Atlanta estaba allí, con los trágicamente escasos descendientes que les quedaban. Los Meade, los Whiting, los Merriwether, los Elsihg; sus hijas y yernos, y el lisiado Hugh Elsing, único hijo superviviente; tía Pittypat Hamilton y su hermano, el tío Henry Hamilton, olvidada su antigua enemistad en el mutuo dolor por su sobrina. Más joven, pero pareciendo tan vieja como los demás, India Wilkes se había refugiado en el grupo y observaba a su hermano Ashley, con ojos dolientes y sombreados por la culpa. Estaba solitaria, como Scarlett. Llevaba descubierta la cabeza bajo la lluvia, sin reparar en los paraguas que le ofrecían, sin sentir la fría mojadura, incapaz de aceptar la rotundidad de las palabras del pastor ni el estrecho ataúd que estaban bajando en la fangosa tumba roja.
Ashley. Alto, delgado y descolorido, con los claros cabellos rubios ahora casi grises, y su rostro pálido y macilento tan inexpresivo como sus ojos grises, que miraban fijamente sin ver. Permanecía erguido, en actitud de firmes, herencia de sus años de oficial uniformado de gris. Permanecía inmóvil, sin sentir ni comprender.
Ashley. Era el centro y el símbolo de la vida arruinada de Scarlett. Por amor a él, había rechazado ésta la felicidad que estaba al alcance de su mano. Había vuelto la espalda a su marido sin ver que él la amaba, sin reconocer que ella le amaba, porque su deseo de Ashley se interponía siempre en su camino. Y ahora Rhett se había ido; su única presencia aquí era un ramo de doradas flores otoñales entre todos los demás. Ella había traicionado a su única amiga, menospreciado la terca lealtad y el amor de Melanie. Y ahora Melanie se había ido. E incluso el amor de Scarlett por Ashley se había ido, pues se daba cuenta, demasiado tarde, de que el hábito de amarle había sustituido hacía tiempo al propio amor.
No le amaba y nunca volvería a amarle. Pero ahora, cuando no lo deseaba, Ashley era suyo, era el legado de Melanie. Porque había prometido a Melly que cuidaría de él y de su hijo Beau.
Ashley era la causa de la destrucción de su vida y lo único que le quedaba de ella.
Scarlett permanecía apartada y sola. Entre ella y sus conocidos de Atlanta, únicamente había un frío espacio gris, un espacio que Melanie había llenado salvándola del aislamiento y el ostracismo. Y debajo del paraguas, en el sitio donde hubiese debido estar Rhett para resguardarla con sus firmes y anchos hombros y su amor, solamente había el húmedo viento frío.
Scarlett mantenía alta la barbilla contra el viento, aceptando su ataque sin sentirlo. Todos sus sentidos estaban concentrados en las palabras que eran su fuerza y su esperanza.
«Esto terminará pronto, y entonces podré volver a Tara.»


—Mírala —murmuró una dama de velo negro a la compañera que compartía su paraguas—. Dura como el acero. Oí decir que durante todo el tiempo en que preparó el entierro no vertió una sola lágrima. Scarlett sólo piensa en los negocios. No tiene corazón.
—Ya sabes lo que dice la gente —fue la respuesta en voz baja—. Ha entregado su corazón a Ashley Wilkes. ¿Crees que realmente hubo...?
Los más cercanos a ellas les impusieron silencio, pero todos estaban pensando lo mismo. Todo el mundo lo pensaba. Nadie podía ver el dolor en los ojos sombríos de Scarlett, ni su corazón destrozado debajo de la lujosa pelliza de foca.
El horrible y sordo ruido de tierra cayendo sobre madera hizo que Scarlett apretase los puños. Quería taparse los oídos con las manos, chillar, gritar, cualquier cosa para apagar el terrible sonido de la tumba al cerrarse sobre Melanie. Se mordió dolorosamente el labio. No gritaría, no gritaría.
El grito que turbó la solemnidad del acto fue de Ashley.
—¡Melly... Mellyyy! —Y de nuevo—: ¡Mellyyy!
Era el grito de un alma atormentada, llena de soledad y de miedo.
Ashley avanzó tambaleándose hacia el profundo hoyo fangoso, como un hombre recién aquejado de ceguera, buscando con las manos la pequeña y tranquila criatura que era toda su fuerza. Pero no había nada que agarrar; solamente los hilos de plata de la lluvia fría.
Scarlett miró a Torhmy Wellburn, al doctor Meade, a India, a Henry Hamilton. ¿Por qué no hacían algo? ¿Por qué no le hacían callar? ¡Había que hacerle callar!
—Mellyyy...
«¡Por el amor de Dios! Va a desgañitarse, y todos están plantados ahí, observándole boquiabiertos, mientras él se tambalea al borde de la tumba.»
—¡Basta, Ashley! —gritó Scarlett—. ¡Ashley!
Empezó a correr, resbalando y deslizándose sobre la hierba mojada. El paraguas que había arrojado a un lado rodó sobre el suelo, empujado por el viento, hasta que quedó atrapado en los montones de flores. Scarlett sujetó a Ashley por la cintura, tratando de apartarle del peligro, pero él la rechazó.
—¡No, Ashley! —Scarlett luchó contra la fuerza superior de él—. Melly no puede ayudarte ahora.
Su voz era dura, para penetrar a través del dolor sordo y enloquecido de Ashley.
Él se detuvo, dejando caer los brazos. Gimió débilmente y, entonces, su cuerpo se derrumbó en los brazos de Scarlett. Y cuando su peso iba a hacer que ella le soltase, el doctor Meade e India asieron los brazos fláccidos de Ashley para sostenerle en pie.
—Ya puedes irte, Scarlett —dijo el doctor Meade—. Ya no puedes hacer más daño aquí.
—Pero yo...
Miró los semblantes que la rodeaban, los ojos ávidos de sensaciones. Después se volvió y se alejó bajo la lluvia. La gente retrocedió, como si el roce de su falda fuera a ensuciarlos.
No debían saber que a ella le importaba; no debía dejar que viesen que podían herirla. Scarlett levantó desafiante la barbilla, dejando que la lluvia cayese sobre su cara y su cuello. Avanzó tiesa y con los hombros erguidos hasta que llegó a la puerta del cementerio y se perdió de vista. Entonces se agarró a uno de los barrotes de la cerca. Se sentía mareada a causa del agotamiento, y a punto de perder el equilibrio.
Su cochero, Elias, corrió hacia ella, abriendo el paraguas para sostenerlo sobre la cabeza inclinada de su ama. Scarlett caminó hacia su coche, haciendo caso omiso de la mano que él le tendía para ayudarla. En el tapizado interior del carruaje, se acurrucó en un rincón y se cubrió las rodillas con la manta de lana. Estaba helada hasta los huesos, horrorizada por lo que había hecho. ¿Cómo podía haber avergonzado a Ashley de aquella manera y delante de todo el mundo, cuando hacía solamente unas pocas noches que había prometido a Melanie que cuidaría de él, que le protegería como siempre había hecho Melly? Pero ¿qué otra cosa podía hacer? ¿Dejar que se arrojase dentro de la tumba? Había sido preciso detenerle.
El carruaje se bamboleó al hundirse las altas ruedas en los profundos surcos del fangoso camino. Scarlett estuvo en un tris de caer al suelo. Su codo chocó con el marco de la ventanilla y un fuerte dolor se extendió por su brazo.
Sólo era un dolor físico; podía soportarlo. Era el otro dolor, aquel difuso dolor negado, retrasado, pospuesto, lo que le resultaba insoportable. Todavía no, no aquí, no cuando estaba absolutamente sola. Tenía que ir a Tara, sí, Mamita estaba allí. Mamita la rodearía con sus brazos morenos; Mamita la estrecharía con fuerza, mecería su cabeza sobre el pecho donde Scarlett había calmado, sollozando, todos los males de su infancia. Lloraría en brazos de Mamita hasta verter todo su dolor; podría apoyar la cabeza en el pecho de Mamita, descansar en el amor de Mamita su herido corazón. Mamita la sostendría y la querría, compartiría su dolor y la ayudaría a soportarlo.
—De prisa, Elias —dijo Scarlett—. De prisa.


—Ayúdame a quitarme estas ropas mojadas, Pansy —ordenó Scarlett a su doncella—. Date prisa. —Su cara, terriblemente pálida, hacía que sus ojos verdes pareciesen más oscuros, más brillantes, más amenazadores. El nerviosismo aumentaba la torpeza de la joven negra—. He dicho que te des prisa. Si pierdo el tren por tu culpa, te daré de azotes.
No podía hacerlo; Pansy sabía que no podía hacerlo. Los días de esclavitud habían quedado atrás; Scarlett no era su dueña, y ella podía marcharse cuando quisiera. Pero el brillo desesperado, febril, de los ojos verdes de Scarlett hizo que Pansy dudase de su propia certidumbre. Scarlett parecía capaz de todo.
—Pon el vestido negro de lana en la maleta, pues va a hacer más frío —dijo Scarlett.
Examinó el armario abierto: lana negra, seda negra, algodón negro, sarga negra, terciopelo negro. Podría ir de luto durante el resto de sus días. Llevaba todavía luto por Bonnie, y ahora lo llevaría por Melanie. «Debería encontrar algo más oscuro que el negro para llevar luto por mí misma —se dijo—. No quiero pensar en esto; no ahora, pues me volvería loca. Pensaré en ello cuando llegue a Tara. Allí podré soportarlo.»
—Abrígate, Pansy, Elias está esperando. Y no te olvides del brazal de crespón. Esta casa está de luto. El cruce de calles de Five Points era un tremedal. Carros, calesas y coches se atascaban en el barro. Sus conductores maldecían la lluvia, las calles, sus caballos y a los demás conductores que se atravesaban en su camino. Se oían gritos y chasquidos de látigos y el rumor del gentío. Siempre había una muchedumbre en Five Points; gente que corría, discutía, se quejaba o reía. Five Points era una turbulencia de vida, de empujones, de energía. Five Points era la Atlanta que adoraba Scarlett.
Pero no hoy. Hoy, Five Points le impedía el paso, Atlanta la retenía. «Tengo que tomar ese tren; me moriré si lo pierdo; tengo que llegar a Tara, junto a Mamita, o me derrumbaré.»
—Elias —gritó—, no me importa que mates a latigazos a los caballos, que atropelles a todos los que andan por la calle, pero llega a la estación.
Sus caballos eran los más vigorosos; su cochero, el más hábil; su coche, el mejor que podía comprarse con dinero. Nada mejor le podía cerrar el paso; nada.
Le sobró tiempo para tomar el tren.
Hubo un sonoro escape de vapor. Scarlett contuvo el aliento, esperando oír la primera y rechinante vuelta de las ruedas que indicaría que el tren se había puesto en movimiento. Aquí estaba. Después, otra y otra. Y las sacudidas y el balanceo del vagón. Por fin emprendía el camino.
Ahora todo iría bien. Se dirigía a su Tara. Se la imaginaba, soleada y brillante, con la resplandeciente casa blanca y las cortinas níveas ondeando en las ventanas abiertas sobre el reluciente verdor de los jazmines salpicados de blancos capullos, céreos y perfectos.
Una fuerte lluvia oscura salpicó el cristal de la ventanilla al salir el tren de la estación, pero no importaba. En Tara habría fuego en el cuarto de estar, chisporrotearían piñas entre los leños y las cortinas estarían corridas, aislándola de la lluvia y de la oscuridad y del mundo. Apoyaría la cabeza en el blando y amplio pecho de Mamita y le contaría todas las cosas horribles que habían sucedido. Entonces podría pensar, planificarlo todo...
Un silbido de vapor y un chirrido de ruedas hizo que Scarlett levantase la cabeza.
¿Estaban ya en Jonesboro? Debía de haberse dormido, lo cual no era de extrañar con lo cansada que estaba. No había podido pegar ojo durante las dos últimas noches, ni siquiera bebiendo brandy para calmarse los nervios. No; era la estación de Rough and Ready. Todavía faltaba una hora para Jonesboro. Al menos había dejado de llover; incluso se veía un pedazo de cielo azul allá en lo alto. Tal vez brillaba el n10I en 1 ara. Se imaginó el paseo de la entrada, los cedros oscuros que o flanqueaban y, después, el ancho prado verde y su adorada casa en a cima de una baja colina.
Scarlett suspiró profundamente. Su hermana Suellen era ahora la señora de la casa en Tara. ¡Ay!, la llorona de la casa era un término más adecuado. Lo único que hacía Suellen era gimotear; siempre lo había hecho, desde que eran pequeñas. Y ahora tenía sus propias hijas, unas niñas gemebundas como había sido ella.
Los hijos de Scarlett estaban también en Tara. Wade y Ella. Los había enviado con Prissy, su niñera, cuando había recibido la noticia de que Melanie se estaba muriendo. Probablemente hubiera sido mejor llevarlos al entierro de Melanie. Su ausencia había dado a los gatos viejos de Atlanta otro tema para chismorrear acerca de lo desnaturalizada que era como madre. Pero que hablasen lo que quisieran. No habría podido pasar aquellos días y noches terribles después de la muerte de Melly si hubiese tenido que habérselas también con Wade y Ella.
No pensaría en ellos, y se acabó. Iba a casa, a Tara y a Mamita, y no quería pensar en cosas que pudiesen inquietarla. «Sabe Dios que ya tengo bastantes motivos de inquietud sin meter también a los niños en esto. Y estoy tan cansada...» Inclinó la cabeza y cerró los ojos.
—Jonesboro, señora —dijo el revisor.
Scarlett pestañeó y se incorporó.
—Gracias.
Miró a su alrededor, buscando a Pansy y sus maletas. «Despellejaré viva a esa chica si se ha ido a otro vagón. Ojalá no tuviese una dama que ir acompañada cada vez que pone un pie fuera de casa. Viajaría mucho mejor sola. Bueno, allí está.»
—Pansy. Baja las maletas de la rejilla. Estamos llegando.
«Sólo faltan ocho kilómetros para Tara. Pronto estaré en casa. ¡En casa!»
Will Benteen, el marido de Suellen, estaba esperando en el andén. Scarlett se sintió impresionada al ver a Will; siempre le ocurría lo mismo en los primeros momentos. Ella quería y respetaba de veras a Will. Si hubiese podido tener un hermano, como siempre había deseado, le habría gustado que fuese como Will. Salvo la pata de palo y que desde luego no era un tipo como los blancos del Sur. No se podía confundir a Will con un caballero; era indudablemente de una clase inferior. Pero ella lo olvidaba en cuanto estaba lejos de él y también después de estar un minuto con él, porque era muy bueno y amable. Incluso Mamita tenía en gran estima a Will, y Mamita era el juez más severo del mundo cuando se trataba de saber quién era una dama o un caballero.
—¡Will!
El caminó hacia ella, balanceándose a su modo especial. Ella le echó los brazos al cuello y le estrechó con fuerza.
—Oh, Will, me alegro tanto de verte que estoy casi llorando de alegría.
Will aceptó el abrazo sin entusiasmo.
—También yo me alegro de verte. Scarlett. Ha pasado mucho tiempo.
—Demasiado. Es una vergüenza. Casi un año.
—Más bien dos.
Scarlett se quedó pasmada. ¿Tanto tiempo había pasado? No era extraño que su vida hubiese llegado a un estado tan lastimoso. Tara le había dado siempre nueva vida, nueva fuerza, cuando lo había necesitado. ¿Cómo podía haber estado tanto tiempo lejos de allí?
Will hizo una seña a Pansy y se dirigió al carro que esperaba fuera de la estación.
—Será mejor que nos pongamos en camino si queremos llegar antes de que anochezca —dijo—. Espero que no te importe estar un poco incómoda, Scarlett. Mientras venía a la población, pensé que podía aprovechar para comprar algunas cosas.
El carro estaba lleno de sacos y paquetes.
—No me importa en absoluto —dijo sinceramente Scarlett. Iba a casa, y cualquier cosa que la llevase allí le parecía bien—. Sube sobre aquellos sacos de forraje, Pansy.
Estuvo tan callada como Will durante el largo trayecto hasta Tara, sumiéndose en la añorada tranquilidad del campo, refrescándose con ella. El aire estaba recién lavado y el sol de la tarde era cálido sobre sus hombros. Había hecho bien en ir a casa. Tara sería para ella el refugio que necesitaba y, con Mamita, podría encontrar una manera de reparar su mundo arruinado. Se inclinó hacia delante al entrar en el paseo familiar, y sonrió ilusionada.
Pero cuando avistó la casa, lanzó un grito de desesperación.
—Will, ¿qué ha pasado?
La fachada de Tara estaba cubierta de enredaderas, que eran como feas cuerdas de las que colgaban hojas muertas; cuatro ventanas tenían desvencijados los postigos y dos carecían absolutamente de ellos.
—No ha pasado nada, salvo el verano, Scarlett. Yo arreglo la casa en invierno, cuando no tengo que cuidar de las cosechas. Empezaré con estos postigos dentro de unas semanas. Todavía no estamos en octubre.
—Oh, Will, ¿por qué diablos no dejas que te dé algún dinero? Podrías contratar a alguien que te ayudase. Mira, se pueden ver los ladrillos del encalado. La casa está hecha un desastre. Will replicó con paciencia:
—No se puede conseguir ayuda de ningún modo. A los que quieren trabajar les sobra el trabajo, y los que no quieren no me sirven, ^os apañamos bien Big Sam y yo. No necesitamos tu dinero.
Scarlett se mordió los labios y se tragó las palabras que estaba a junto de decir. Había tropezado a menudo con el orgullo de Will y sabía que era inflexible. Cierto que las cosechas y el ganado tenían que ser lo primero, sus exigencias no admitían demora; pero el enjabelgar a fachada sí que podía esperar. Ahora veía los campos que se extendían detrás de la casa. No había una mala hierba en ellos, estaban recién arados y allanados y se percibía el débil y fructífero olor del estiércol esparcido para la próxima siembra. La tierra roja parecía cálida y fértil, y Scarlett se calmó. Ahí estaba el corazón, el alma de Tara.
—Tienes razón —dijo a Will.
La puerta de la casa se abrió de par en par y el porche se llenó de gente. Suellen se hallaba delante de todos, sosteniendo en brazos a su hija más pequeña. Su vientre hinchado atirantaba las costuras del descolorido vestido de algodón, y el chal que llevaba sobre los hombros le había resbalado hasta el brazo. Scarlett fingió una alegría que no sentía.
—Dios mío, Will, ¿va a tener Suellen otro crío? Tendrás que construir más habitaciones.
Will rió entre dientes.
—Todavía estamos buscando un chico.
Levantó una mano saludando a su esposa y a sus tres hijas.
Scarlett hizo lo propio, lamentando no haber pensado en comprar algún juguete para los niños. Dios mío, ¡había que verlos! Suellen estaba ceñuda. Scarlett recorrió con la mirada las otras caras, buscando las negras... Prissy estaba allí; Wade y Ella se ocultaban detrás de su falda..., y también estaba la mujer de Big Sam, Delilah, sosteniendo la cuchara con la que sin duda había estado revolviendo algo..., y... ¿cómo se llamaba?, ah, sí, Lutie, la niñera de los chiquillos de Tara. Pero ¿dónde estaba Mamita? Scarlett llamó a su pequeños:
—Hola, queridos, mamá ha llegado.
Después se volvió de nuevo a Will y apoyó una mano en su brazo.
—¿Dónde está Mamita, Will? No es tan vieja como para que no pueda venir a recibirme.
El miedo hacía temblar las palabras en la garganta de Scarlett.
—Está en la cama, enferma.
Scarlett saltó del carro, que aún no se había parado. Dio un traspié, se rehizo y corrió hacia la casa.
—¿Dónde está Mamita? —preguntó a Suellen sin prestar oído a los excitados saludos de las niñas.
—Una buena manera de llegar, Scarlett, pero no peor de lo que esperaba de ti. ¿Cómo se te ocurrió enviar a Prissy y a tus hijos aquí sin pedir permiso, sabiendo que estoy agobiada de trabajo?
Scarlett levantó la mano, dispuesta a abofetear a su hermana.
—Suellen, si no me dices dónde está Mamita, empezaré a gritar.
Prissy tiró de la manga a Scarlett.
—Yo sé dónde está Mamita, señorita Scarlett; lo sé. Está muy enferma y por esto arreglamos la pequeña habitación junto a la cocina para ella; la que solíamos emplear para colgar todos los jamones cuando había tantos. Es un cuartito caldeado, cerca de la chimenea. Mamita estaba ya allí cuando yo llegué, por lo que no puedo decir exactamente que arreglamos nosotras la habitación; pero yo traje una silla para que hubiera donde sentarse si quería levantarse o recibía una visita...
Prissy estaba hablando sola, porque Scarlett se hallaba ya en la puerta de la habitación de Mamita, apoyándose en el marco para sostenerse.
Aquella... aquella... cosa que estaba en la cama no era su Mamita. Mamita era una mujer alta, fuerte y rolliza, de cálida piel morena. Hacía sólo poco más de seis meses que Mamita había salido de Atlanta, muy poco tiempo para haberse desmejorado tanto. No podía ser. Scarlett no podía soportarlo. No era Mamita, no podía creer que lo fuese. Esta criatura era gris y apergaminada, apenas hacía bulto debajo de la descolorida colcha que la cubría y sobre cuyos pliegues movía débilmente los dedos.
Entonces oyó su voz. Baja y balbuciente, pero la voz amada y amante de Mamita.
—Oh, niña, ¿no le he dicho una y otra vez que no salga sin sombrero y sin llevar una sombrilla...? Se lo he dicho una y otra vez...
—¡Mamita! —Scarlett cayó de rodillas junto a la cama—. Soy Scarlett, Mamita. Tu Scarlett. Por favor, no estés enferma; no puedo soportarlo.
Posó la cabeza sobre la cama, junto a los delgados y huesudos hombros de Mamita, y lloró ruidosamente, como una niña pequeña.
Una mano ingrávida acarició la cabeza inclinada.
—No llores, chiquilla. No hay nada tan malo que no tenga arreglo.
—Todo —gimió Scarlett—. Todo ha ido mal, Mamita.
—Calla, calla; no es más que una taza. Y tienes otro juego de té, tan bonito como aquél. Podrás celebrar tu té, tal como te había prometido Mamita.
Scarlett se echó atrás, horrorizada. Miró fijamente la cara de Mamita y vio brillar amor en aquellos ojos hundidos, unos ojos que no la veían.
—No —murmuró.
No podía soportarlo. Primero Melanie, después Rhett y ahora Mamita; todos aquellos a los que quería la dejaban. Era demasiado cruel, no podía ser.
—Mamita —dijo, levantando la voz—. Escúchame, Mamita. Soy Scarlett. —Agarró el borde del colchón y trató de sacudirlo—. Mírame —sollozó—, mírame a la cara. Tienes que conocerme, Mamita. Soy Scarlett.
Las manazas de Will se cerraron sobre sus muñecas.
—No debes hacer esto —dijo. Su voz era suave, pero sus manos parecían de hierro—. Ella es feliz cuando está así, Scarlett. Vuelve a estar en Savannah, cuidando de tu madre cuando era pequeña. Fueron tiempos felices para ella. Era joven, era fuerte, nada le dolía. Déjala tranquila.
Scarlett luchó por desprenderse.
—Pero quiero que me conozca, Will. Nunca le he dicho lo mucho que significa para mí. Tengo que decírselo.
—Tendrás ocasión de hacerlo. Muchas veces es diferente, conoce a todo el mundo. Y también sabe que se está muriendo. Entonces podrás hacerlo mejor. Ahora ven conmigo. Todos te están esperando. Delilah podrá oír a Mamita desde la cocina.
Scarlett dejó que Will la ayudase a ponerse en pie. Todo su ser estaba entumecido, incluso su corazón. No podía sentir nada. Le siguió en silencio hasta el cuarto de estar. Suellen empezó inmediatamente a regañarla, continuando con sus quejas, pero Will la hizo callar.
—Scarlett ha sufrido un fuerte golpe, Sue; déjala en paz.
Vertió whisky en un vaso y puso éste en la mano de Scarlett.
El whisky le sentó bien. Su ardor se extendió por todo su cuerpo, mitigando el dolor. Tendió el vaso vacío a Will, que vertió más whisky en él.
—Hola, queridos —dijo Scarlett a sus hijos—, venid a darle un abrazo a mamá.
Oyó su propia voz como si fuese de otra persona; pero al menos estaba diciendo lo adecuado.


Pasaba todo el tiempo que podía en la habitación de Mamita, al lado de Mamita. Había puesto toda su esperanza en que los brazos de Mamita la estrecharían; pero ahora eran sus propios brazos, jóvenes y fuertes, los que sostenían a la vieja negra moribunda. Scarlett levantaba aquel cuerpo esmirriado para bañar a Mamita, para cambiar la ropa a Mamita, para ayudarla cuando la respiración se hacía demasiado fatigosa, para introducir una cucharada de caldo entre sus labios. Le cantaba las nanas que Mamita le había cantado tantas veces a ella y,cuando Mamita deliraba hablándole a la madre muerta de Scarlett, Scarlett le respondía con las palabras que sabía que habría dicho su madre.
A veces, los ojos legañosos de Mamita la reconocían, y los agrietados labios de la mujer sonreían al ver a su niña predilecta. Entonces reñía a Scarlett con voz temblorosa, como la había reñido desde que era pequeña. «Sus cabellos están revueltos, señorita Scarlett; páseles cien veces el cepillo, como le enseñó Mamita.» O: «No puede llevar un delantal tan arrugado como ése. Cámbiese antes de que la vea la gente.» O: «Está pálida como un fantasma, señorita Scarlett. ¿Se pone polvos en la cara? Lávese inmediatamente.»
Scarlett prometía hacer todo lo que Mamita le ordenaba. Pero nunca tenía tiempo de obedecer antes de que Mamita se sumiese de nuevo en la inconsciencia o en aquel otro mundo donde Scarlett no existía.
Durante el día, Suellen o Dilcey o incluso Will se repartían el trabajo en el cuarto de la enferma, y Scarlett podía dormir media hora, acurrucada en la desvencijada mecedora. Pero, por la noche, Scarlett velaba sola. Bajaba la llama de la lámpara de petróleo y sostenía la mano reseca de Mamita entre las suyas. Mientras la casa y Mamita dormían, podía llorar al fin y sus amargas lágrimas mitigaban un poco su dolor.
Una vez, en la hora callada que precede al amanecer, Mamita se despertó.
—¿Por qué llora, querida? —murmuró—. La vieja Mamita está dispuesta a dejar su carga y descansar en brazos del Señor. No debe tomarlo así. —Movió la mano entre las de Scarlett, la liberó y acarició la inclinada cabeza—. Ahora, calle. Nada es tan malo como se imagina.
—Lo siento —sollozó Scarlett—, pero no puedo dejar de llorar.
Los dedos encorvados de Mamita apartaron los cabellos revueltos de la cara de Scarlett.
—Dígale a Mamita lo que aflige a su niñita.
Scarlett miró aquellos ojos viejos, prudentes, amables, y sintió el dolor más profundo que jamás había conocido.
—Lo he hecho todo mal, Mamita. No sé cómo pude cometer tantos errores. No lo comprendo.
—Ha hecho lo que tenía que hacer, señorita Scarlett. Nadie puede hacer más. El buen Dios le envió algunas cargas pesadas, y usted las llevó. Es tonto preguntar por qué le fueron enviadas o lo que tuvo que hacer para llevarlas. A lo hecho, pecho. No se inquiete ahora.
Los pesados párpados de Mamita se cerraron sobre unas lágrimas que relucían bajo la pálida luz, y su respiración entrecortada se hizo más tranquila con el sueño.
«¿Cómo no inquietarme? —tuvo Scarlett ganas de gritar—. Mi ida está arruinada y no sé qué hacer. Necesito a Rhett, y se ha ido. Te necesito a ti, y también vas a dejarme.»
Levantó la cabeza, se enjugó las lágrimas con la manga e irguió los doloridos hombros. Las ascuas de la panzuda estufa estaban casi apagadas, y no había más carbón en el cubo. Tenía que volver a llenarlo, tenía que alimentar el fuego. Empezaba a hacer frío en la habitación, y había que mantenerla caldeada para Mamita. Scarlett arrebujó el frágil cuerpo de Mamita con la descolorida colcha y después sacó el cubo a a fría oscuridad del patio. Se dirigió apresuradamente a la carbonera, lamentando no haberse puesto un chal.
No había luna; ésta estaba en cuarto creciente y se había ocultado letras de una nube. El aire se notaba pesado, cargado de humedad nocturna, y las pocas estrellas no tapadas por las nubes parecían muy lejanas y tenían un brillo helado. Scarlett se estremeció. La negrura que la rodeaba parecía amorfa, infinita. Había corrido ciegamente hasta el centro del patio, y ahora no podía distinguir las siluetas familiares del granero y de la caseta donde se ahumaban diversos comestibles y que deberían estar cerca. Se volvió, presa de un súbito pánico, para mirar la mole blanca de la casa de la que acababa de salir. Pero también ésta era oscura y amorfa. No había luz en parte alguna. Era como si se hubiese perdido en un mundo desolado, desconocido y silencioso. Nada se movía en la noche; ni una hoja, ni una pluma en el ala de un pájaro. El terror atenazaba sus nervios tensos, y quería correr. Pero ¿hacia dónde? Había tinieblas en todas partes.
Scarlett apretó los dientes. «¿Qué tontería es ésta? Estoy en casa, en Tara, y la fría negrura desaparecerá en cuanto salga el sol.» Rió forzadamente, y el estridente y artificial sonido la sobresaltó.
«Dicen que siempre es mayor la oscuridad antes del amanecer, —pensó—. Supongo que esto es prueba de ello. Tengo baja la moral, eso es todo. Pero no es momento de deprimirme, la estufa necesita combustible.» Alargó una mano ante sí en la noche y caminó hacia donde debía estar la carbonera, junto al montón de leña. Tropezó en un hoyo y se cayó. El cubo resonó con fuerza y desapareció.
Todos los átomos agotados y asustados de su cuerpo le gritaban que renunciase a su empeño, que se quedase donde estaba, acurrucada en la seguridad del suelo invisible bajo su cuerpo hasta que llegase el día y pudiese ver. Pero Mamita necesitaba el calor y la alegre luz amarilla de las llamas a través de las placas de mica de la estufa.
Scarlett se puso lentamente de rodillas y buscó a tientas el cubo del carbón. Seguro que nunca se había dado una oscuridad tan absoluta en el mundo. O un aire nocturno tan húmedo y frío. Tenía que esforzarse para respirar. ¿Dónde estaba el cubo? ¿Dónde estaba la aurora?Sus dedos rozaron un metal frío. Scarlett avanzó de rodillas en aquella dirección y agarró los mellados bordes del cubo de hojalata. Se sentó sobre los talones, apretándolo desesperadamente contra el pecho.
«Dios mío, estoy completamente desorientada. Ni siquiera sé dónde está la casa, y mucho menos la carbonera. Estoy perdida en la noche.» Miró frenéticamente hacia arriba, buscando alguna luz; pero el cielo estaba negro. Incluso las frías y lejanas estrellas habían desaparecido.
Por un momento tuvo ganas de gritar, de chillar y chillar hasta despertar a alguien de la casa, a alguien que encendiese una lámpara y saliese a buscarla y a llevarla adentro.
Su orgullo se lo prohibió. ¡Perdida en su propio patio, a sólo unos pasos de la puerta de la cocina! Se moriría de vergüenza.
Se colgó en un brazo el asa del cubo y empezó a arrastrarse torpemente de rodillas sobre la oscura tierra. Más pronto o más tarde tropezaría con algo, con la casa, el montón de leña, el granero o el pozo, y se orientaría. Claro que sería más rápido levantarse y andar. Y se sentiría menos tonta. Pero podía caerse de nuevo y, esta vez, torcerse un tobillo u otra cosa. Entonces tendría que esperar a que alguien la encontrase. Hiciese lo que hiciese, cualquier cosa sería mejor que estar tumbada allí, sola, impotente y perdida.
¿Dónde había una pared? Tenía que haber una en alguna parte, le parecía como si hubiese andado a rastras la mitad del camino de Jonesboro. Sintió pánico. ¿Y si la oscuridad no se acababa nunca? ¿Y si continuaba arrastrándose y arrastrándose para siempre, sin llegar a ninguna parte?
«¡Basta! —se dijo—, no pienses más así.» Su garganta emitía unos sonidos ahogados.
Se esforzó en ponerse en pie, respiró despacio, resolvió dominar su palpitante corazón. Era Scarlett O'Hara, pensó. Estaba en Tara y conocía cada centímetro del lugar mejor que su propia mano. Aunque no pudiese ver a un palmo delante de ella, sabía lo que había allí; lo único que tenía que hacer era encontrarlo.
Y lo encontraría andando de pie, no a cuatro patas como un bebé o un perro. Levantó el mentón e irguió los esbeltos hombros. Gracias a Dios, nadie la había visto despatarrada en el suelo o arrastrándose por él, temerosa de levantarse. Nunca había sido vencida; ni por el ejército del viejo Sherman ni por los politicastros del Norte. Nadie, nada podía vencerla, a menos que ella lo permitiese, y entonces lo tendría bien merecido. ¡Y pensar que le asustaba la oscuridad, como a una cría cobarde y llorona!
«Supongo que me he dejado llevar a lo más bajo que puede llegar una persona —pensó con repugnancia, y su propio desprecio la animó—. No dejaré que ocurra de nuevo, pase lo que pase. Cuando se ha bajado hasta el final, el camino sólo puede empezar a subir. Si destrocé mi vida, limpiaré los fragmentos. No me tumbaré encima de líos.»
Sosteniendo el cubo del carbón delante de ella, avanzó con paso irme. Casi inmediatamente, el cubo de hojalata chocó contra algo, y ella se echó a reír cuando olió el penetrante aroma a resina de pino recién cortado. Estaba junto al montón de leña, con la carbonera inmediatamente al lado. Era precisamente el sitio al que quería ir.


La puerta de hierro de la estufa se cerró sobre las reavivadas llamas con un fuerte chasquido que hizo que Mamita se agitase en su cama. Scarlett se apresuró a subirle de nuevo la colcha. La habitación estaba fría.
Mamita miró a Scarlett con ojos entrecerrados y dolientes.
—Tiene la cara sucia... y también las manos —gruñó con voz débil.
—Lo sé —dijo Scarlett—. Me lavaré en seguida. —Y antes de que la vieja desvariase, la besó en la frente—. Te quiero, Mamita.
—No hace falta que me diga lo que sé.
Mamita se sumió en el sueño, librándose del dolor.
—Sí que hace falta —le dijo Scarlett. Sabía que Mamita no podía oírla, pero hablaba de todos modos en voz alta, en parte consigo misma—. Hay muchas clases de necesidades. Yo nunca se lo dije a Melanie, y a Rhett no se lo dije hasta que fue demasiado tarde. Nunca me tomé tiempo para averiguar que los quería, o que te quería a ti. Pero al menos no cometeré contigo el error que cometí con ellos.
Scarlett miró la cara cadavérica de la anciana.
—Te quiero, Mamita —murmuró—. ¿Qué va a ser de mí cuando no estés tú para quererme?

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:49 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:36 pm

2


Prissy asomó la cabeza por la puerta entreabierta del cuarto de la enferma.
—Señorita Scarlett, dice el señor Will que venga yo a hacer compañía a Mamita mientras usted come algo para desayunar. Delilah dice que va usted a fatigarse demasiado con todo lo que hace y que le ha preparado una buena loncha de jamón con salsa junto con la sémola.
—¿Y dónde está el caldo de buey para Mamita? —preguntó Scarlett en tono apremiante—. Delilah sabe que servirle caldo caliente es lo primero que ha de hacer por la mañana.
—Lo traigo yo aquí. —Prissy acabó de abrir la puerta con el codo; llevaba una bandeja—. Pero Mamita está durmiendo, señorita Scarlett. ¿Quiere que la despierte para que tome el caldo?
—Tápalo y deja la bandeja cerca de la estufa. Se lo daré yo cuando vuelva.
Scarlett tenía un hambre atroz. El rico aroma del caldo humeante hizo que se le contrajese el estómago vacío.
Se lavó apresuradamente la cara y las manos en la cocina. Su vestido también estaba sucio, pero tendría que aguantar. Se pondría otro limpio cuando hubiese comido.
Will se estaba levantando de la mesa cuando entró Scarlett en el comedor. Los agricultores no podían perder tiempo, sobre todo en un día tan espléndido y templado como el que prometían los rayos dorados del sol tempranero al otro lado de la ventana.
—¿Puedo ayudarte, tío Will? —preguntó esperanzado Wade.
El chico se levantó de un salto, casi derribando su silla. Entonces vio a su madre y su cara perdió la expresión de impaciencia. Tendría que quedarse en la mesa y hacer gala de sus mejores modales, o ella se molestaría. Avanzó despacio para acercarle la silla a Scarlett.
—¡Qué bien educado, Wade! —le elogió Suellen—. Buenos días, Scarlett. ¿No te enorgulleces de tu joven caballero?
Scarlett miró inexpresivamente a Suellen y después a Wade. Bueno, éste no era más que un niño; ¿por qué se mostraba Suellen tan amable? Por su manera de hablar, hubiérase dicho que Wade era una pareja de baile con la que pretendía coquetear.
Era un chico guapo, se dijo Scarlett, sorprendida. También alto para su edad; parecía tener trece años en lugar de once y pico. Pero Suellen no pensaría que era tan maravilloso si tuviese que comprar ropa que en seguida le quedaba pequeña.
«¡Cielo santo! ¿Qué voy a hacer con la ropa de Wade? Rhett siempre sabe lo que hay que hacer; yo no sé qué llevan los chicos, ni siquiera dónde comprarlo. Las muñecas le salen de las mangas; probablemente lo necesita todo de una talla mayor. Y de prisa. El colegio seguramente empieza pronto, si no ha empezado ya; ni siquiera sé qué día es hoy.»
Scarlett se dejó caer en la silla que sostenía Wade. Esperaba que él le dijera lo que necesitaba saber. Pero primero tenía que desayunar. «La boca se me hace agua, como si estuviese haciendo gárgaras.»
—Gracias, Wade Hampton —dijo distraídamente ella. El jamón parecía perfecto, rosado y jugoso, con una tira de grasa tostada a su alrededor. Dejó caer la servilleta sobre la falda sin tomarse el trabajo de desplegarla, y levantó el cuchillo y el tenedor.
—Madre —dijo, vacilando, Wade.
—¿Qué?
Scarlett cortó el jamón.
—Por favor, ¿puedo ir a ayudar a tío Will en el campo?
Scarlett violó una regla imperativa de urbanidad en la mesa y habló con la boca llena. El jamón estaba delicioso.
—Sí, sí, puedes ir.
Tenía las manos atareadas cortando otro pedazo de jamón.
—Yo también —gritó Ella.
—Yo también —la imitó la Susie de Suellen.
—Vosotras no estáis invitadas —dijo Wade—. Los campos son cosa de hombres. Las niñas se quedan en casa.
Susie empezó a llorar.
—¡Mira lo que has hecho! —dijo Suellen a Scarlett.
—¿Yo? No es mi hija la que mete tanto ruido.
Scarlett pretendía siempre evitar las disputas con Suellen cuando iba a Tara, pero el hábito de toda una vida era demasiado fuerte. Habían empezado a pelearse de pequeñas y nunca habían dejado realmente de hacerlo.
«Pero no voy a permitir que estropee la primera comida que me ha apetecido desde sabe Dios cuánto tiempo», se dijo Scarlett, y centró su atención en untar con mantequilla el blanco montoncito de sémola de maíz que tenía en el plato. Ni siquiera levantó los ojos cuando Wade salió del comedor en pos de Will y Ella unió sus gemidos a los de Susie.
—Callaos las dos —dijo Suellen, con voz fuerte.
Scarlett vertió salsa sobre la sémola, puso ésta sobre un trozo de jamón y lo pinchó todo con el tenedor.
—El tío Rhett me dejaría ir —sollozó Ella.
«No escucharé —pensó Scarlett—; sólo cerraré los oídos y disfrutaré del desayuno.» Se metió jamón y maíz con salsa en la boca.
—Madre..., madre, ¿cuándo vendrá tío Rhett a Tara?
La niña tenía una voz aguda y penetrante. Scarlett oyó sus palabras sin querer, y la sabrosa comida se convirtió en serrín en su boca. ¿Qué podía decir? ¿Cómo podía contestar la pregunta de Ella? ¿Era «nunca» la respuesta? No podía, no quería creerlo. Miró irritada a su rubicunda hija. La chiquilla lo había estropeado todo. «¿No podía haberme dejado en paz, al menos para comer mi desayuno?»
Ella tenía los cabellos rojizos y rizosos de su padre, Frank Kennedy. Orlaban su cara manchada de lágrimas como rollos enmohecidos de alambre, escapando siempre de las apretadas trenzas con que la peinaba Prissy, por mucho que los humedeciese con agua. El cuerpo de Ella era también como de alambre, flaco y anguloso. Contaba casi siete años y por tanto era mayor que Susie, que sólo tenía seis; pero Susie le pasaba ya media cabeza, y era tan robusta que podía intimidar a Ella con toda impunidad.
«No es extraño que Ella quiera que venga Rhett —pensó Scarlett—. Él se preocupa realmente de ella, y yo no. La niña me ataca los nervios, lo mismo que hacía Frank, y por mucho que me esfuerce no puedo quererla.»
—¿Cuándo vendrá tío Rhett, madre? —preguntó de nuevo Ella.
Scarlett apartó la silla de la mesa y se levantó.
—Son cosas de mayores —dijo—. Voy a ver a Mamita.
Ahora no podía soportar pensar en Rhett; pensaría más tarde en todo esto, cuando no estuviese tan inquieta. Era más importante, mucho más importante, conseguir que Mamita se tomase el caldo.


—Sólo una cucharadita más, querida Mamita, y estaré contenta.
La anciana volvió la cabeza.
—Cansada —suspiró.
—Lo sé —dijo Scarlett—, lo sé. Entonces, duerme y no te fastidiaré más.
Miró el tazón casi lleno. Mamita comía menos cada día.
—Señora Ellen... —llamó débilmente Mamita.
—Estoy aquí —respondió Scarlett.
Le dolía cuando Mamita no la conocía, cuando creía que las manos que la cuidaban con tanto amor eran las de la madre de Scarlett. «No debería disgustarme por esto —se decía cada vez—. Siempre era mi madre, no yo, quien cuidaba a los enfermos. Mi madre era buena con todos, era un ángel, era una dama perfecta. Debería considerar un honor que me confunda con ella. Supongo que iré al infierno por tener celos de mamá cuando veo que Mamita la quería más..., aunque ya no creo mucho en el infierno... y tampoco en el cielo.»
—Señora Ellen...
—Estoy aquí, Mamita.
La vieja entreabrió los ojos.
—Usted no es la señora Ellen.
—Soy Scarlett, Mamita; tu Scarlett.
—Señorita Scarlett... Quiero que venga el señor Rhett. Tengo que decirle algo...
Scarlett se mordió el labio. «También yo quiero que venga —gimió en silencio—. Pero se ha ido, Mamita. No puedo darte lo que quieres.»
Vio que Mamita estaba de nuevo casi en coma, y se alegró de ello. Al menos no sufría. En cambio, su propio corazón le dolía como si tuviese muchos cuchillos clavados en él. ¡Cuánto necesitaba a Rhett, especialmente ahora, con Mamita deslizándose cada vez más de prisa por la pendiente de la muerte! «Si pudiese estar aquí conmigo, compartiendo mi dolor... »Pues Rhett quería también a Mamita, y Mamita le quería a él. Rhett decía que él nunca se había esforzado tanto en ganarse a alguien, y nunca le había importado la opinión de alguien tanto como la de Mamita. Se le partiría el corazón cuando supiese que había fallecido. ¡Cuánto lamentaría no haber podido despedirse de ella...!
Scarlett levantó la cabeza y abrió mucho los ojos. ¡Claro! ¡Qué tonta era! Miró a la arrugada anciana, tan pequeña e ingrávida debajo de las colchas.
—¡Oh, Mamita, gracias! —murmuró—. Vine en busca de tu ayuda, para que lo arreglases todo una vez más, y lo harás, como siempre lo hiciste.


Encontró a Will en el establo, almohazando al caballo.
—¡Oh, cuánto me alegro de encontrarte, Will! —dijo Scarlett. Le brillaban los ojos y tenía arreboladas las mejillas, pero no gracias al colorete que solía ponerse—. ¿Puedo usar el caballo y la calesa? Tengo que ir a Jonesboro. A menos que... Tú pensabas ir a Jonesboro para algo, ¿no?
Contuvo el aliento mientras esperaba su respuesta.
Will la miró tranquilamente. Comprendía a Scarlett más de lo que ella se imaginaba.
—¿Puedo hacer algo por ti? Es decir, en el caso de que pensara ir a Jonesboro...
—Oh, eres un encanto, Will. No quisiera separarme de Mamita, pero tengo que informar a Rhett de su estado. Ella pregunta por él, y él la ha querido siempre tanto que no se perdonaría fallarle en estos momentos. —Jugueteó con la crin del caballo—. Está en Charleston por un asunto de familia; su madre es incapaz de dar un paso sin pedirle consejo.
Scarlett miró hacia arriba, vio la cara inexpresiva de Will y desvió la mirada. Empezó a trenzar mechones de la crin, contemplando su trabajo como si fuese de vital importancia.
—Si quieres enviarle un telegrama, te daré la dirección. Y será mejor que lo firmes con tu nombre, Will. Rhett sabe cuánto quiero a Mamita. Podría pensar que exagero en lo de su enfermedad. —Levantó la cabeza y sonrió—. El cree que tengo tanto sentido común como un escarabajo. Will sabía que esto era mentira.
—Creo que tienes razón —dijo pausadamente—. Rhett debería venir lo antes posible. Saldré ahora mismo e iré a caballo. Será más rápido que el coche.
Scarlett descansó las manos.
—Gracias —dijo—. Tengo la dirección en el bolsillo.
—Estaré de vuelta antes de la cena —dijo Will.
Bajó la silla de la percha. Scarlett le ayudó a sujetarla. Se sentía llena de energía. Estaba segura de que Rhett vendría. Podría estar en Tara dentro de dos días si salía de Charleston en cuanto recibiese el telegrama.


Pero Rhett no apareció en dos días. Ni en tres, ni en cuatro, ni en cinco. Scarlett dejó de escuchar por si oía ruido de ruedas o de cascos de caballo en el paseo de entrada. Se había destrozado los nervios aguzando el oído. Y ahora había otro ruido que atraía toda su atención: el horrible estertor de Mamita al esforzarse en respirar. Parecía imposible que aquel cuerpo frágil y agotado pudiese tener la fuerza necesaria para introducir aire en sus pulmones y exhalarlo. Pero lo hacía, una y otra vez, tensos y temblorosos los tendones de su arrugado cuello.
Suellen compartía ahora las velas de Scarlett.
—Ella también es mi Mamita, Scarlett.
Los celos y las querellas de toda la vida fueron olvidados en su común afán de ayudar a la vieja negra. Bajaron todas las almohadas de la casa para reclinarla en ellas, y mantenían la olla despidiendo vapor constantemente. Le untaban con mantequilla los labios agrietados y vertían cucharadas de agua entre ellos.
Pero nada aliviaba la lucha de Mamita. Las miraba lastimosamente.
—No se cansen —jadeaba—. Nada pueden hacer.
Scarlett ponía los dedos en los labios de Mamita.
—Silencio —le suplicaba—. No te esfuerces en hablar. Ahorra las fuerzas.
«¿Por qué, oh, por qué —le decía en silencio a Dios— no pudiste dejar que muriese tranquilamente cuando imaginaba estar en el pasado? ¿Por qué tuviste que despertarla y dejar que sufra de este modo? Mamita ha sido buena durante toda su vida, siempre pensando en los demás y nunca en ella misma. Se merece algo mejor; no volveré a inclinar la cabeza delante de Ti mientras viva.»
Pero leía a Mamita pasajes de la gastada Biblia que estaba en la mesita de noche. Leía los salmos, y su voz no delataba el dolor y la cólera impía que agitaban su corazón. Cuando se hizo de noche, Suellen encendió la lámpara y sustituyó a Scarlett, leyendo, volviendo las finas páginas, leyendo. Después la reemplazó Scarlett. Y después nuevamente Suellen, hasta que Will la envió a descansar un poco.
—Tú también, Scarlett —dijo—. Yo velaré a Mamita. No soy un buen lector, pero me sé muchos pasajes de la Biblia de memoria.
—Entonces, recítalos. Pero yo no abandonaré a Mamita. No puedo hacerlo.
Y sentándose en el suelo apoyó la cansada espalda en la pared, escuchando los sonidos terribles de la muerte.
Cuando brilló la primera débil luz del día en las ventanas, aquellos sonidos cambiaron de pronto; la respiración se hizo más ruidosa y los silencios se espaciaron. Scarlett se puso en pie. Will se levantó de la silla.
—Iré a buscar a Suellen —dijo.
Scarlett ocupó su sitio al lado de la cama.
—¿Quieres que te sostenga la mano, Mamita? Deja que te sostenga la mano.
La frente de Mamita se arrugó con el esfuerzo.
—Estoy tan... cansada.
—Lo sé, lo sé; no te canses más hablando.
—Quería... esperar... al señor Rhett.
Scarlett tragó saliva. Ahora no podía llorar.
—No pienses más en esto, Mamita. Descansa. Él no ha podido venir. —Oyó pasos apresurados en la cocina—. Ahora viene Suellen. Y el señor Will. Todos estaremos aquí contigo, Mamita. Todos te queremos.
Una sombra se proyectó sobre la cama, y Mamita sonrió.
—Ella quiere verme a mí —dijo Rhett, y Scarlett le miró con incredulidad—. Apártate un poco —dijo amablemente él—. Deja que me acerque a Mamita.
Scarlett se puso en pie, sintiendo su proximidad, la grandeza y la fuerza del varón, y le flaquearon las piernas. Rhett pasó junto a ella y se arrodilló al lado de Mamita.
Había venido. Ahora todo iría bien. Scarlett se arrodilló a su lado, rozándole el brazo con el hombro, y se sintió feliz en medio de su aflicción por Mamita. Él había venido, Rhett estaba aquí. ¡Qué tonta había sido al renunciar a toda esperanza!
—Quiero que haga algo por mí —estaba diciendo Mamita.
Su voz sonaba más firme, como si hubiese ahorrado fuerzas para este momento. Su respiración era superficial y rápida, casi jadeante.
—Lo que tú digas, Mamita —le dijo Rhett—. Haré todo lo que tú quieras.
—Haga que me entierren con aquellas bonitas enaguas rojas que usted me regaló. Hágalo. Sé que Lutie les tiene puesta la vista encima. Rhett se echó a reír. Scarlett se escandalizó. ¡Reír junto a un lecho de muerte! Entonces se dio cuenta de que Mamita reía también, aunque en silencio.
Rhett se llevó una mano al corazón.
—Te juro que Lutie no las verá siquiera, Mamita. Me aseguraré de que vayan contigo al Cielo.
Mamita alargó una mano y le hizo ademán de que acercase el oído a sus labios.
—Cuide de la señorita Scarlett —dijo—. Necesita cuidados, y yo no puedo ya dárselos.
Scarlett contuvo el aliento.
—Lo haré, Mamita —dijo Rhett.
—Júrelo.
Una orden pronunciada con voz débil, pero severa.
—Lo juro —dijo Rhett, y Mamita suspiró suavemente.
Scarlett soltó el aliento, con un sollozo.
—¡Oh, Mamita querida, gracias! —gritó—. Mamita...
—No puede oírte, Scarlett. Ha muerto. —La manaza de Rhett rozó delicadamente la cara de Mamita y le cerró los ojos—. Es todo un mundo el que se va; ha terminado una era —dijo a media voz—. Descanse en paz.
—Amén —dijo Will, desde la puerta.
Rhett se levantó y se volvió.
—Hola, Will, Suellen.
—Su último pensamiento fue para ti, Scarlett —gimió Suellen—. Siempre fuiste su preferida.
Empezó a llorar ruidosamente. Will la tomó en brazos y le dio palmadas en la espalda, dejándola gemir sobre su pecho.
Scarlett corrió hacia Rhett y abrió los brazos para abrazarle.
—¡Te he echado tanto en falta! —dijo.
Rhett le asió las muñecas y le hizo bajar los brazos junto a los costados.
—No, Scarlett —dijo—. Nada ha cambiado.
Su voz era tranquila. Scarlett fue incapaz de contenerse.
—¿Qué quieres decir? —gritó.
Rhett hizo una mueca.
—No me obligues a decirlo de nuevo, Scarlett. Sabes muy bien lo que quiero decir.
—No lo sé. No te creo. No puedes dejarme, no cuando te amo y te necesito desesperadamente. Oh, Rhett, no me mires de esa manera. ¿Por qué no me abrazas y me consuelas? Lo has prometido a Mamita.
Rhett sacudió la cabeza con una débil sonrisa entre los labios.
—Eres una chiquilla, Scarlett. Hace años que me conoces y, sin embargo, puedes, cuando quieres, olvidar todo lo que has aprendido. He mentido. He mentido para hacer feliz a una querida anciana en sus últimos momentos. Recuerda, querida, que soy un bribón, no un caballero.
Se dirigió a la puerta.
—No te vayas, Rhett, por favor —sollozó ella.
Después se llevó ambas manos a la boca para imponerse silencio. Se despreciaría si le suplicaba de nuevo. Volvió vivamente la cabeza, incapaz de verle marchar. Leyó una satisfacción triunfal en los ojos de Suellen y compasión en los de Will.
—Volverá —dijo, manteniendo alta la cabeza—. Siempre vuelve.
«Si lo digo bastante a menudo —pensó—, tal vez lo creeré. Tal vez será verdad.»
—Siempre —dijo. Respiró hondo—. ¿Dónde están las enaguas de Mamita, Suellen? Yo cuidaré de que la entierren con ellas.


Scarlett pudo conservar su aplomo hasta que hubo terminado el triste trabajo de lavar y vestir el cadáver de Mamita. Pero, cuando Will trajo el ataúd, empezó a temblar. Huyó sin decir palabra.
Llenó medio vaso de whisky en el comedor y lo bebió de tres tragos que le quemaron la garganta. El calor de licor se extendió por su agotado cuerpo, que dejó de estremecerse.
«Necesito aire —pensó—; necesito salir de esta casa, alejarme de todos ellos.» Podía oír las voces asustadas de los niños en la cocina. Tenía los nervios a flor de piel. Se arremangó las faldas y corrió.
Fuera, el aire de la mañana era puro y fresco. Scarlett respiró hondo, gozando con aquella frescura. Una ligera brisa le levantó los cabellos pegados al cuello sudoroso. ¿Cuándo se los había cepillado por última vez? No podía recordarlo. Mamita se pondría furiosa... Oh... Se llevó los nudillos de la mano derecha a la boca para sofocar su dolor, y caminó tambaleándose entre las altas hierbas del pastizal, cuesta abajo, en dirección a los altos árboles que bordeaban el río. Los copudos pinos exhalaban un olor fuerte y dulzón; daban sombra a una gruesa alfombra de agujas, caídas allí durante siglos. Al abrigo de aquellos árboles, Scarlett estaba sola, invisible desde la casa. Se dejó caer cansadamente sobre el blando suelo, y quedó sentada, reclinando la espalda en el tronco de un pino. Tenía que pensar; debía haber alguna manera de rescatar su vida de las ruinas; se negaba a creer que no la hubiese.
Pero no podía impedir que su mente divagase. ¡Estaba tan confusa, tan cansada!
Otras veces había estado cansada. Más que ahora. Cuando tuvo que ir a Tara desde Atlanta, con el ejército yanqui en todas partes, no había dejado que la detuviese el cansancio. Cuando tuvo que recorrer el campo en busca de comida, no había abandonado, aunque los brazos y las piernas le pesaban como si fuesen de plomo. Cuando recolectaba algodón hasta despellejarse las manos, cuando tiraba del arado como si fuese una mula, cuando tenía que encontrar fuerzas para seguir adelante a pesar de todo, no había renunciado porque estuviese cansada. No iba a darse por vencida ahora. Sería impropio de ella.
Miró hacia delante, enfrentándose a todos sus demonios. La muerte de Melanie... La muerte de Mamita... Rhett abandonándola, diciéndole que su matrimonio estaba muerto.
Esto era lo peor, que Rhett se hubiese marchado. Tenía que hacer frente a esto. Oía su voz. «Nada ha cambiado.»
¡No podía ser verdad...! Pero lo era.
Tenía que encontrar la manera de hacerle volver. Siempre había sido capaz de conquistar al hombre que había querido, y Rhett era un hombre como los demás, ¿no?
No; no era como los demás, y precisamente por eso le quería. Pero ¿y si esta vez no ganaba? Siempre había ganado, de un modo u otro. Siempre había conseguido lo que quería, de alguna manera. Hasta ahora.
Un arrendajo silbó roncamente sobre su cabeza. Scarlett miró hacia arriba; oyó un segundo gorjeo burlón.
—¡Déjame en paz! —gritó.
El pájaro se alejó volando; un aleteo de brillante azul.
Tenía que pensar, recordar lo que Rhett había dicho. No esta mañana o la noche pasada o cuando fuese que había muerto Mamita, ¿qué había dicho él en nuestra casa, la noche en que se fue de Atlanta? Había hablado y hablado, explicando cosas. Estaba demasiado tranquilo, terriblemente paciente, como sólo se puede estar con una persona a quien no se aprecia lo bastante para enfadarse con ella.
Entonces recordó una frase casi olvidada, y olvidó su agotamiento. Había encontrado lo que necesitaba. Sí, sí, lo recordaba claramente. Rhett le había ofrecido el divorcio. Y entonces, al rechazar furiosamente ella la proposición, había dicho aquello. Scarlett cerró los ojos y volvió a oír su voz: «Volveré lo bastante a menudo para acallar los rumores.» Sonrió. Todavía no había ganado, pero existía una posibilidad. Y una posibilidad era suficiente para seguir adelante. Se levantó y se sacudió las agujas de pino del vestido y de los cabellos. Debía de estar hecha un asco.
El fangoso y amarillo río Flint discurría, lento y profundo, al pie de la margen donde crecían los pinares. Scarlett miró hacia abajo y arrojó un puñado de agujas de pino. Éstas se alejaron girando en la corriente.
—Adelante —murmuró—. Haced como yo. No hay que mirar atrás; a lo hecho, pecho. Adelante.
Entrecerró los ojos y miró el brillante cielo. Lo cruzaba una franja de resplandecientes nubes blancas. Parecían hinchadas por el viento. «Va a hacer más frío —pensó automáticamente—. Será mejor que busque algo de más abrigo para llevar esta tarde en el entierro.» Se volvió hacia la casa. El pastizal resultaba, cuesta arriba, más empinado de lo que recordaba. Daba lo mismo. Tenía que volver a la casa y arreglarse un poco. Se lo debía a Mamita. Mamita siempre la reprendía cuando parecía desaliñada.

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:50 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:37 pm

3


Scarlett se tambaleaba. Sin duda había estado alguna vez en su vida tan cansada como ahora; pero no podía recordarlo. Estaba demasiado cansada para recordar.
«Estoy cansada de entierros; estoy cansada de la muerte; estoy cansada de que mi vida se vaya deshaciendo en pedazos y me deje sola.»
El cementerio de Tara no era muy grande. La tumba de Mamita sí que lo era, mucho más grande que la de Melly, pensó tontamente Scarlett; pero Mamita se había encogido tanto que, probablemente, no era mayor que Melanie. No necesitaba una tumba tan grande.
El viento era cortante, a pesar de que el cielo estaba muy azul y de que brillaba mucho el sol. Hojas amarillas revoloteaban sobre el camposanto, arrastradas por el viento. «El otoño se acerca, si no ha llegado ya —pensó Scarlett—. A mí me gustaba el otoño en el campo. Cuando cabalgaba por el bosque parecía haber oro en el suelo y el aire tenía un sabor a sidra. Pero esto era mucho tiempo atrás. No ha habido en Tara un buen caballo para montar desde que murió papá.»
Miró las lápidas de las tumbas. Gerald O'Hara, nacido en County Meath, Irlanda. Ellen Robillard O'Hara, nacida en Savannah, Georgia. Gerald O'Hara, Jr.: tres pequeñas piedras, todas parecidas. Los hermanos a quienes nunca había conocido. Al menos enterraban a Mamita aquí, junto a la «señora Ellen», su primer amor, y no en el sector de los esclavos. «Suellen protestó enérgicamente, pero yo gané esta batalla en cuanto Will se puso de mi parte. Cuando Will se mantiene firme, es inconmovible. Lástima que sea tan testarudo al no querer aceptar dinero mío. La casa tiene un aspecto horrible.
»Y también el cementerio, dicho sea de pasada. Hay hierbajos en todas partes; es realmente lastimoso. Todo este entierro es lastimoso; Mamita lo habría aborrecido. El pastor negro habla y habla, y apuesto a que ni siquiera la conocía. A Mamita le importaban un comino los de su clase; ella era católica romana, como todos los de la casa Robillard, salvo el abuelo, y éste era poco tenido en cuenta, según decía Mamita. Hubiésemos debido llamar a un cura, pero el más próximo está en Atlanta; habría tardado días. ¡Pobre Mamita! ¡Y también pobre madre! Murió y fue enterrada sin que viniese un cura. Papá también, pero creo que a él le importaba poco. Solía dormitar durante las devociones que dirigía mi madre cada noche.»
Scarlett observó el descuidado cementerio y después la decrépita fachada de la casa. «Me alegro de que mi madre no esté aquí para ver esto —pensó con súbito dolor e irritación—. Le habría partido el corazón.» A Scarlett se le apareció durante un momento la alta y graciosa figura de su madre, tan claramente como si Ellen O'Hara estuviese entre los asistentes al entierro. Siempre impecablemente acicalada, con las blancas manos atareadas en alguna labor de aguja o enguantadas para ir a realizar alguna obra de caridad, siempre apacible, siempre ocupada en el continuo trabajo requerido para conseguir la ordenada perfección que era la vida en Tara bajo su dirección. «¿Cómo podía hacerlo? —Scarlett gimió en silencio—. ¿Cómo pudo hacer que fuese el mundo tan maravilloso mientras estuvo ella aquí? ¡Qué felices éramos entonces todos! Pasara lo que pasara, mamá podía arreglarlo. ¡Lástima que ya no esté! Me estrecharía sobre su pecho y desaparecerían todas mis preocupaciones.
»No, no; prefiero que no esté aquí. Se pondría muy triste al ver lo que ha sido de Tara, lo que ha sido de mí. Yo la decepcionaría, y no podría soportarlo. Cualquier cosa antes que esto. No quiero, no debo pensar en ello. Pensaré en otra cosa. Me pregunto si Delilah habrá tenido el buen criterio de preparar algo de comer para los asistentes al entierro. Suellen no habrá pensado en ello y, de todos modos, es demasiado tacaña para gastar dinero en una colación.
»Aunque no se habría arruinado con ello: apenas si ha venido nadie. Claro que el pastor negro parece capaz de comer por veinte. Si no para de hablar sobre descansar en el seno de Abraham y cruzar el río Jordán, creo que empezaré a gritar. Esas tres mujeres flacas que, según él, forman el coro, son las únicas que no parecen estar nerviosas y azoradas. ¡Menudo coro! ¡Panderetas y espirituales! Mamita se merecía algo solemne en latín, no Subiendo la escalera de Jacob. ¡Oh, qué vulgar es todo! Es mejor que no haya casi nadie aquí; sólo Suellen y Will y yo y los niños y la servidumbre. Al menos, todos queríamos de veras a Mamita y lamentamos que se haya ido. Big Sam tiene los ojos enrojecidos de tanto llorar. Y mirad al pobre y viejo Pork, llorando también como una Magdalena. Oh, tiene casi enteramente blancos los cabellos; yo nunca me lo había imaginado viejo. Y Dilcey no parece tener la edad que tiene, sea ésta la que fuere; ella no ha cambiado en absoluto desde que vino a Tara...»
La mente agotada y confusa de Scarlett se aclaró de repente. «¿Qué están haciendo Pork y Dilcey aquí? No han trabajado en Tara desde hace años. Desde que Pork se convirtió en el criado de Rhett, y Dilcey, la esposa de Pork, fue a casa de Melanie, como niñera de Beau. ¿Cómo están aquí, en Tara? No se han podido enterar de la muerte de Mamita. A menos que Rhett se lo haya dicho.»
Scarlett miró por encima del hombro. ¿Había vuelto Rhett? No había señales de él. En cuanto terminó la ceremonia, se acercó a Pork, dejando que Will y Suellen se entendiesen con el locuaz pastor.
—Es un día muy triste, señora Scarlett —dijo Pork, con los ojos todavía llenos de lágrimas.
—Sí, Pork —dijo ella.
Sabía que no debía apremiarle, o nunca descubriría lo que quería saber.
Caminó al lado del viejo criado negro, escuchando sus recuerdos del señor Gerald y de Mamita y de los viejos tiempos en Tara. Scarlett había olvidado que Pork estuvo siempre con su padre. Había venido a Tara con Gerald, cuando no había nada aquí salvo un viejo edificio incendiado y unos campos de cultivo convertidos en herbazales. Bueno, Pork debía de tener setenta años o más.
Poco a poco, le fue sacando la información que quería. Rhett había vuelto a Charleston para quedarse allí. Pork empaquetó toda la ropa de Rhett y la envió a la estación para ser facturada. Había sido su último servicio como criado de Rhett; ahora estaba retirado, con una gratificación suficiente para que tuviese casa propia donde quisiera.
—Y puedo mantener también a mi familia —dijo con orgullo.
Dilcey no tendría que volver a trabajar, y Prissy tendría algo que ofrecer al hombre que quisiera casarse con ella.
—Prissy no es ninguna belleza, señora Scarlett, y pronto cumplirá veinticinco años; pero, si cuenta con una herencia, puede pescar marido con la misma facilidad que una joven bonita que no tenga dinero.
Scarlett sonrió una y otra vez y estuvo de acuerdo con Pork en que el señor Rhett era todo un caballero. Pero, por dentro, estaba rabiando. La generosidad de aquel «caballero» le complicaba mucho las cosas. ¿Quién iba a cuidar de Wade y Ella si se marchaba Prissy? ¿Y cómo diablos iba a encontrar una buena niñera para Beau? Éste acababa de perder a su madre y su padre estaba medio loco de dolor, y ahora la única persona de la casa con un poco de sentido común se marchaba también. Lamentó no poder largarse igualmente; dejarlo todo y a todos detrás. «¡Virgen santa! Vine a Tara para descansar un poco, para arreglar mi vida, y lo único que encuentro son más problemas que resolver. ¿Podré estar tranquila alguna vez?»
Will, discretamente y con firmeza, le dio aquel respiro. La envió a la cama y ordenó que no la molestasen. Y ella durmió casi dieciséis horas y se despertó con una idea más clara de cómo tenía que empezar.


—Espero que hayas dormido bien —dijo Suellen cuando bajó Scarlett a desayunar. Su voz era desagradablemente meliflua—. Debías estar terriblemente cansada, después de todo lo que has pasado.
Ahora que Mamita había muerto, la tregua se había terminado.
Los ojos de Scarlett centellearon peligrosamente. Sabía que Suellen estaba pensando en la vergonzosa escena que había representado al suplicar a Rhett que no la dejase. Pero cuando respondió, sus palabras fueron igualmente dulces.
—Apenas poner la cabeza en la almohada me quedé dormida. ¡El aire del campo es tan apaciguador y refrescante!
«Antipática», añadió mentalmente. El dormitorio que todavía consideraba suyo pertenecía ahora a Susie, la hija mayor de Suellen, y Scarlett se había sentido como una extraña. Estaba segura de que Suellen lo sabía también. Pero no importaba. Necesitaba estar en buena relación con Suellen, si quería llevar adelante su plan. Sonrió a su hermana.
—¿Qué encuentras tan divertido, Scarlett? ¿Tengo una mancha en la nariz o algo parecido?
La voz de Suellen dio dentera a Scarlett, pero conservó su sonrisa.
—Discúlpame, Suellen. Sólo estaba recordando un sueño tonto que tuve la noche pasada. Soñé que volvíamos a ser pequeñas y que mamá me azotaba las piernas con una varilla tomada del melocotonero. ¿Recuerdas cómo escocían aquellas varillas?
Suellen se rió.
—Claro que me acuerdo. Lutie las emplea con las niñas. Casi puedo sentir el escozor en mis piernas cuando lo hace.
Scarlett observó la cara de su hermana.
—Me sorprende no tener un millón de cicatrices —dijo—. Era una niña horrible. No sé cómo Carreen y tú podíais aguantarme.
Untó un bizcocho con mantequilla como si fuese ésta su única preocupación.
Suellen parecía recelosa.
—Nos atormentabas, Scarlett. Y de alguna manera conseguías que pareciese que las peleas eran por nuestra culpa.
—Lo sé. Yo era terrible. Incluso cuando fuimos mayores. Os hice trabajar a Carreen y a ti como mulas cuando tuvimos que ir a recoger el algodón, después de que los yanquis lo robaran todo.
—Casi nos mataste. Estábamos medio muertas de resultas del tifus, y nos sacabas de la cama bajo un sol abrasador...
Suellen se animaba y se hacía más vehemente a medida que repetía unos agravios que había estado albergando en su interior durante años.
Scarlett asintió con la cabeza, mostrándose contrita. «¡Cuánto le gusta a Suellen lamentarse! —pensó—. Es algo esencial para ella.» Esperó a que empezase a calmarse antes de proseguir:
—Ahora me avergüenzo, pero nada puedo hacer para reparar los malos ratos que os hice pasar. Creo que Will hace mal en no permitir que os dé algún dinero. A fin de cuentas, es para Tara y Tara es también mi casa, en cierto modo.
—Yo se lo he dicho cien veces —dijo Suellen.
«Apuesto a que sí», pensó Scarlett.
—Los hombres son muy obstinados —declaró. Y después añadió—: Oh, Suellen, se me ha ocurrido algo. Di que sí y me harás feliz. Y Will no podrá oponerse. ¿Qué te parecería si dejase a Ella y a Wade aquí y os enviase dinero para su manutención? Están muy pálidos por vivir siempre en la ciudad, y el aire del campo les sentaría muy bien.
—No lo sé, Scarlett. No nos sobrará sitio cuando nazca el pequeño.
La expresión de Suellen era codiciosa, pero todavía cauta.
—Lo sé —la compadeció Scarlett—. Y Wade Hampton come como un caballo. Pero sería muy bueno para ellos, pobres criaturitas de la ciudad. Creo que podría enviar unos cien dólares al mes para que les dieses de comer y les comprases zapatos.
Dudaba de que Will ganase cien dólares al año en dinero efectivo, a pesar del duro trabajo que realizaba en Tara. Observó con satisfacción que Suellen se había quedado pasmada. Estaba segura de que recobraría pronto la voz para aceptar. «Le extenderé un bonito cheque después del desayuno», pensó.
—Son los mejores bizcochos que jamás he comido —dijo—. ¿Puedo tomar otro?
Empezaba a sentirse mucho mejor después de un buen sueño y un buen desayuno, y gracias a la certeza de que alguien cuidaría de los niños. Sabía que tenía que volver a Atlanta; tenía que hacer algo por Beau y también por Ashley: se lo había prometido a Melanie. Pero más tarde pensaría en esto. Había venido a Tara para gozar de la paz y la tranquilidad del campo, y estaba resuelta a disfrutar un poco de todo ello antes de marcharse.
Después del desayuno, Suellen se fue a la cocina. Probablemente para quejarse de algo, pensó sarcásticamente Scarlett. Pero no importaba. Eso le daba una oportunidad de quedarse a solas y tranquila...
«¡Qué silenciosa está la casa! Los niños deben de estar desayunando en la cocina y, desde luego, hará tiempo que Will ha salido al campo, con Wade pisándole los talones tal como solía hacer cuando vino Will por primera vez a Tara. Wade será mucho más feliz aquí que en Atlanta, sobre todo después de marcharse Rhett... No, no quiero pensar ahora en esto. Me volvería loca. Sólo quiero tener paz y tranquilidad; por eso vine.»
Se sirvió otra taza de café, sin importarle que sólo estuviese templado. La luz del sol que entraba por la ventana a sus espaldas iluminaba el cuadro colgado en la pared opuesta sobre el maltrecho aparador. Will había hecho un buen trabajo reparando el mobiliario roto por los soldados yanquis, pero no había podido eliminar las profundas cuchilladas causadas por sus espadas, ni el tajo de bayoneta que atravesaba el retrato de la abuela Robillard.
El soldado que había cometido ese atentado tenía que estar borracho, pensó Scarlett, porque no había dado en la cara arrogante, casi burlona y de fina nariz de la abuela ni en los pechos que sobresalían de su escotado traje. Lo único que había hecho era estropear el pendiente izquierdo, y ahora la abuela parecía incluso más interesante llevando solamente uno.
La madre de su madre era el único antepasado que interesaba realmente a Scarlett, y le contrariaba que nadie le hablara lo bastante de su abuela. Su madre le había dicho que se había casado tres veces pero no le había dado detalles. Y Mamita siempre interrumpía los relatos sobre la vida en Savannah cuando empezaban a ponerse interesantes. Hombres se habían batido en duelo por causa de la abuela, y la moda de su tiempo había sido escandalosa, pues las damas solían humedecer deliberadamente sus finos vestidos de muselina para que se pegasen a sus piernas. Y al resto de su cuerpo, a juzgar por el retrato...
«Debería ruborizarme por pensar en las cosas en que estoy pensando —se dijo Scarlett. Pero volvió la cabeza para mirar el retrato por encima del hombro al salir del comedor—. Me pregunto cómo sería ella en realidad.»
El cuarto de estar mostraba las huellas de la pobreza y del uso constante que de él hacía una joven familia. Scarlett pudo apenas reconocer el sofá tapizado de terciopelo donde solía sentarse remilgadamente cuando se le declaraban sus pretendientes. Y todo había sido dispuesto de otra manera. Tenía que admitir que Suellen podía arreglar la casa como mejor le pareciese, pero le dolía a pesar de todo. Esto, en realidad, ya no era Tara.
Su desánimo fue en aumento al pasar de una habitación a otra.
Nada era como había sido. Cada vez que iba a su casa, encontraba más cambios y más desaliño. Oh, ¿por qué era tan terco Will? Todos los muebles tenían que ser tapizados de nuevo; las cortinas estaban prácticamente hechas jirones, y se podía ver el suelo a través de las alfombras. Ella traería cosas nuevas a Tara, si Will se lo permitía. Entonces no tendría el pesar de ver tan deteriorado todo aquello que recordaba.
«¡Esto debería ser mío! Lo cuidaría mejor. Papá siempre decía que me dejaría Tara. Pero no hizo testamento. Algo muy propio de papá, que nunca pensaba en el día de mañana.» Scarlett frunció el ceño, pero no podía guardarle rencor a su padre. Nadie le había guardado nunca rencor a Gerald O'Hara; era como un adorable niño travieso incluso cuando tenía más de sesenta años.
«Con quien todavía estoy furiosa es con Carreen. Aunque sea la hermana pequeña, no debió hacer lo que hizo, y nunca se lo perdonaré. Nunca. Se mostró terca como una muía cuando decidió ingresar en el convento, y yo lo acepté al fin. Pero nunca me dijo que iba a aportar su tercera parte de Tara como dote.
«¡Hubiese debido decírmelo! Yo habría encontrado de algún modo el dinero. Y entonces habría sido dueña de dos tercios. No de toda la propiedad, como debería ser, pero al menos habría tenido un control indiscutible. Habría tenido voz y voto. En cambio, ahora he de morderme la lengua, he de observar cómo rueda todo cuesta abajo y dejar que Suellen me imponga su voluntad. No es justo. Yo soy quien salvó a Tara de los yanquis y de los politicastros del Norte que querían mandar en el Sur. La finca es mía, diga lo que diga la ley, y algún día será de Wade; cueste lo que cueste, haré que sea así.»
Scarlett apoyó la cabeza en el rajado forro de cuero del viejo sofá de la salita desde la que Ellen O'Hara había gobernado tranquilamente la plantación. Después de tantos años, todavía parecía flotar en el aire el olor a agua de verbena de su madre. Ésta era la paz que había venido a buscar. No importaban los cambios, el desaliño. Tara seguía siendo Tara, seguía siendo el hogar. Y su centro estaba aquí, en la habitación de Ellen.
Una puerta cerrándose de golpe rompió el silencio.
Scarlett oyó que Ella y Susie llegaban por el pasillo, disputando acerca de algo. Tenía que irse de allí; no podía soportar el ruido y las riñas. Salió apresuradamente. En todo caso, quería ver los campos. Habían sido cuidados con tanta solicitud que volvían a ser fértiles y rojos como siempre.
Cruzó rápidamente el jardín cubierto de maleza y pasó por delante del establo. Nunca podría dominar su aversión a las vacas, aunque viviese cien años. Unos animales repulsivos y de cuernos afilados. En el borde del primer campo se apoyó en la valla y aspiró el rico olor a amoníaco de la tierra y el estiércol recién revueltos. Era curioso que el estiércol oliese tan mal en la ciudad y fuese como un perfume en el campo.
«Will es desde luego un buen agricultor. Es lo mejor que podía ocurrirle a Tara. Por mucho que yo me hubiese esforzado, nunca habríamos podido salir adelante si él no se hubiese detenido en su camino hacia Florida y decidido quedarse. Se enamoró de esta tierra como se enamoran otros hombres de una mujer. ¡Y ni siquiera es irlandés! Hasta que llegó Will yo había pensado siempre que sólo un irlandés como papá podía entusiasmarse tanto con la tierra.»
Scarlett vio cómo, en el otro lado del campo, Wade ayudaba a Will y a Big Sam a reparar un trozo de valla que se había caído. «Está bien que aprenda —pensó—. Ésta es su herencia.» Observó durante varios minutos cómo trabajaban juntos el chico y los hombres. «Será mejor que vuelva a la casa —se dijo—. Olvidé extender aquel cheque para Suellen.»
Su firma en el cheque era característica de Scarlett: clara y sencilla, sin borrones ni líneas temblorosas. Una firma práctica y franca. La miró durante un momento, la secó y volvió a contemplarla.
Scarlett O'Hara Butler.
Cuando escribía notas personales o invitaciones, seguía la moda de la época, añadiendo complicados rasgos a todas las mayúsculas y subrayando su nombre con una rúbrica hecha de remolinos. Ahora firmó de este modo en un trozo de papel castaño de envolver. Después miró de nuevo el cheque que acababa de extender. La fecha (tuvo que preguntar a Suellen el día que era y le sorprendió su respuesta) era 11 de octubre de 1873. Habían pasado más de tres semanas desde la muerte de Melly. Había estado veintidós días en Tara, cuidando a Mamita.
La fecha indicaba también otras cosas. Hacía más de seis meses que había muerto Bonnie. Ahora podía Scarlett quitarse el luto riguroso. Podía aceptar invitaciones sociales y tener visitas en su casa. Podía volver a entrar en el mundo.
«Quiero regresar a Atlanta —pensó—. Quiero alegrarme un poco. Ha habido demasiado dolor, demasiadas muertes. Necesito vida.»
Dobló el cheque para Suellen. «También echo en falta el almacén. Los libros de contabilidad deben de estar hechos un lío.
»Y Rhett vendrá a Atlanta "para acallar los rumores". Tengo que estar allí.»
El único sonido que oía era el lento tictac del reloj en el pasillo, al otro lado de la puerta cerrada. El silencio que había ansiado tanto de pronto la estaba volviendo loca. Se levantó bruscamente.
«Daré el cheque a Suellen después «de comer, en cuanto vuelva Will a los campos. Entonces tomaré la calesa y haré una rápida visita a a gente de Fairhill y Mimosa. No me lo perdonarían si no fuese a visitarlos. Después, esta noche, haré mis bártulos y mañana tomaré el primer tren.
»Mi casa está en Atlanta. Tara ya no lo es, por mucho que la quiera. Es hora de que me vaya.»


La carretera de Fairhill estaba llena de baches y de maleza. Scarlett recordaba el tiempo en que era limpiada cada semana y regada para que no hubiese polvo. «Entonces —pensó tristemente—, podían visitarse al menos diez plantaciones y siempre había gente que iba y venía. Ahora sólo queda Tara, y los Tarleton y los Fontaine. Todo lo demás son chimeneas quemadas o paredes derrumbadas. Realmente, tengo que volver a la ciudad. Todo lo del campo me entristece.» El viejo y lento caballo y los muelles de la calesa eran casi tan malos como los caminos. Recordó su carruaje tapizado y el tronco de caballos, y a Elias, el cochero. Necesitaba volver a Atlanta.
La alegría ruidosa que reinaba en Fairhill la sacó de su malhumor. Como de costumbre, Beatrice Tarleton no paraba de hablar de sus caballos. No le interesaba nada más. Las caballerizas, observó Scarlett, tenían un tejado nuevo. El de la casa había sido reparado hacía poco. Jim Tarleton parecía viejo, tenía blancos los cabellos, pero había conseguido una buena cosecha de algodón con ayuda de su yerno manco, el marido de Betsy. Las otras tres hijas se estaban convirtiendo en solteronas.
—Desde luego, esto nos aflige día y noche —dijo Hetty, y todos rieron.
Scarlett no los comprendía en absoluto. Los Tarleton se reían de todo. Tal vez esto se debía, de algún modo, a que eran pelirrojos.
La punzada de envidia que sintió Scarlett no era nueva. Siempre había deseado formar parte de una familia tan afectuosa y bromista como los Tarleton, pero reprimió aquella envidia porque era una deslealtad para con su madre. Permaneció demasiado tiempo en casa de los Tarleton (¡era tan divertido estar con ellos!), de manera que habría de visitar a los Fontaine al día siguiente. Era casi de noche cuando volvió a Tara. Antes de abrir la puerta, pudo oír a la hija pequeña de Suellen lloriqueando por algo. Definitivamente, había llegado el momento de volver a Atlanta.
Pero había una noticia que hizo que cambiase inmediatamente de idea. Suellen tomó en brazos a su llorosa criatura para hacerla callar en el momento en que Scarlett cruzaba la puerta. A pesar de sus cabellos desgreñados y de su cuerpo deformado, Suellen parecía más bonita de lo que jamás había sido de muchacha.
—¡Oh, Scarlett! —exclamó—. Hay una gran noticia; nunca te imaginarías... Ahora cállate, encanto; te daré un buen pedazo de hueso con la cena, para que puedas morderlo y hacer que salte ese viejo diente y no te duela más.
«Si la caída de un diente es una gran noticia, no quiero imaginarme lo que vas a anunciar», tuvo Scarlett ganas de decir. Pero Suellen no le dio tiempo a hablar.
—¡Tony está en casa! —dijo—. Sally Fontaine ha venido a decírnoslo cuando tú acababas de salir. ¡Tony ha vuelto! Sano y salvo. Mañana por la noche, en cuanto acabe Will con las vacas, iremos a cenar a casa de los Fontaine. Oh, ¿no es maravilloso, Scarlett? —La sonrisa de Suellen era radiante—. El condado se está llenando de nuevo.
Scarlett tuvo ganas de abrazar a su hermana, un impulso que nunca había sentido hasta ahora. Suellen tenía razón. Era maravilloso que Tony hubiese vuelto. Ella había temido que nadie volviese a verle. Ahora podía borrar para siempre de su memoria el horrible recuerdo de la última vez que lo vio: Tony estaba rendido y preocupado, calado hasta los huesos y temblando. ¿Quién no habría tenido frío y miedo? Los yanquis le estaban pisando los talones y él huía para salvar su vida después de matar al negro que estaba manoseando a Sally y después al canalla que había incitado a aquel negro imbécil a ir detrás de una mujer blanca.
¡Tony, de nuevo en casa! Apenas podía esperar a la tarde de mañana. El condado estaba renaciendo.

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:50 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:37 pm

4


La plantación de los Fontaine recibía el nombre de Mimosa a causa del bosquecillo que rodeaba la descolorida casa estucada de amarillo. Las flores de un rosa aterciopelado de aquellos árboles habían caído al final del verano, pero las hojas, parecidas a las de los helechos, eran todavía de un verde vivido en las ramas. Oscilaban como bailarinas bajo el viento ligero, proyectando cambiantes dibujos de sombra sobre las moteadas paredes de color de mantequilla de la casa. Esta parecía cálida y acogedora a la luz baja y sesgada del sol.
«Oh, espero que Tony no haya cambiado demasiado —pensó nerviosamente Scarlett. Siete años son mucho tiempo. Cuando Will la hubo bajado en brazos de la calesa, Scarlett avanzó arrastrando los pies—. Supongamos que Tony parezca viejo y cansado y..., bueno, derrotado, como Ashley. No lo podría soportar.» Se rezagó detrás de Will y de Suellen, que se dirigían a la entrada de la casa.
Entonces la puerta se abrió de golpe y desaparecieron todas sus aprensiones.
—¿Quiénes son esos que caminan como si fuesen a la iglesia? ¿Es que no podéis correr para dar la bienvenida al héroe que vuelve a casa?
La voz de Tony era alegre, como había sido siempre; sus cabellos y sus ojos, tan negros como antaño, y su sonrisa, igualmente amplia y brillante y maliciosa.
—¡Tony! —exclamó Scarlett—. No has cambiado en absoluto.
—¿Eres tú, Scarlett? Ven y dame un beso. Y tú también, Suellen. En los viejos tiempos, no eras generosa como Scarlett con los besos, pero Will te habrá enseñado algunas cosas desde que os casasteis. Ahora que he vuelto, me propongo besar a todas las mujeres de más de seis años del Estado de Georgia.
Suellen rió nerviosamente y miró a Will. Éste le dio permiso con una ligera sonrisa de su cara plácida y delgada, pero Tony no se había tomado la molestia de esperar. La asió por la gruesa cintura y la besó ruidosamente en los labios. Cuando la soltó, Suellen estaba colorada de confusión y satisfacción. Los apuestos hermanos Fontaine habían prestado poca atención a Suellen en los años de galanes y beldades de antes de la guerra. Will puso un brazo cariñoso y tranquilizador encima de sus hombros.
—¡Scarlett, encanto! —gritó Tony, abriendo los brazos.
Scarlett los aceptó y le abrazó a su vez, rodeándole el cuello.
—Has crecido mucho en Tejas —exclamó.
Tony rió al besar los labios que ella le ofrecía. Después se levantó una pernera del pantalón, para que todos viesen las botas de tacón alto que llevaba. En Tejas crecía todo el mundo, dijo; no le sorprendería que estuviese ordenado por la ley.
Alex Fontaine sonrió asomando la cabeza por encima del hombro de Tony.
—Oiréis acerca de Tejas más de lo que cualquiera necesita saber —dijo, arrastrando las palabras—. Es decir, si Tony os deja entrar en la casa. Ha olvidado todas estas cosas. En Tejas, todo el mundo vive alrededor de fogatas de campamento, bajo las estrellas, en vez de tener paredes y un techo para cobijarse.
Alex estaba rebosante de satisfacción. «Parece como si también quisiera abrazar y besar a Tony —pensó Scarlett—. ¿Y por qué no?» Desde que eran pequeños estaban más unidos que dos dedos de una mano. Alex debió de echar terriblemente de menos a Tony. De pronto, Scarlett sintió un escozor de lágrimas en los ojos. El entusiasta regreso de Tony a casa era el único acontecimiento alegre del condado desde que las tropas de Sherman habían devastado el país y segado las vidas de su gente. Scarlett casi no sabía cómo responder a tanta dicha.
Cuando entró en el destartalado cuarto de estar, Sally, la esposa de Alex, le asió de la mano.
—Sé lo que sientes, Scarlett —murmuró—. Casi habíamos olvidado lo que es estar alegres. Hoy se ha reído más en esta casa que en los últimos diez años juntos. Esta noche haremos temblar las vigas.
Los ojos de Sally estaban también llenos de lágrimas.
Entonces empezaron las vigas a temblar. Habían llegado los Tarleton.
—Gracias a Dios que has vuelto de una pieza, muchacho —dijo Beatrice Tarleton a Tony—. Puedes elegir a cualquiera de mis tres chicas. Sólo tengo un nieto y me estoy haciendo vieja.
—¡Oh, mamá! —gimieron a coro Hetty, Camilla y Miranda Tarleton.
Después se echaron a reír. La afición de su madre a emparejar caballos y personas era demasiado conocida en el condado para que fingiesen turbación. Pero Tony se había puesto colorado.
Scarlett y Sally soltaron la carcajada.
Antes de que oscureciese, Beatrice Tarleton insistió en ver los caballos que había traído Tony de Tejas y se inició una acalorada discusión sobre los méritos de los pura sangre del Este comparados con los mustangs del Oeste, que duró hasta que todos los demás pidieron una tregua.
—Y un trago —dijo Alex—. Incluso he encontrado un whisky de verdad para la celebración, en vez de imitaciones.
Jim Tarleton dio unas palmadas en el brazo de su esposa.
—Podrías estar discutiendo sobre esto con Tony durante meses. Incluso durante años.
La señora Tarleton frunció el ceño, pero después se encogió de hombros, aceptando la derrota. Para ella no había nada tan importante como los caballos, pero los hombres eran hombres, y ésta era la noche de Tony. Además, el joven Fontaine se había ido, siguiendo a Alex, hacia la mesa donde los vasos y el whisky auténtico «de marca» estaban esperando.
Scarlett deseó, no por primera vez, que echar un trago no fuese un placer del que las damas estaban automáticamente excluidas. Le habría gustado tomar una copa. Más aún, le habría gustado charlar con los hombres, en vez de ser desterrada al otro lado de la habitación para hablar de hijos y del cuidado de la casa con las mujeres. Nunca había comprendido ni aceptado la discriminación tradicional de los sexos. Pero ésta era la costumbre, siempre había sido así, y se resignó. Al menos podía divertirse observando cómo fingían las doncellas Tarleton, que no pensaban exactamente lo mismo que su madre. ¡Si al menos mirase Tony en su dirección, en lugar de estar tan enfrascado en lo que decían los hombres!
—El pequeño Joe debe estar emocionado por tener a su tío en casa —estaba diciendo Hetty Tarleton a Sally.
Hetty podía hacer caso omiso de los hombres. Su gordo y manco marido era uno de ellos, y ella era la única joven Tarleton que había encontrado quien se casara con ella.
Sally respondió con detalles sobre su pequeño que aburrieron terriblemente a Scarlett. Ésta se preguntó cuánto tardarían en cenar. No podía ser mucho, pues todos los hombres eran agricultores y tendrían que levantarse mañana al amanecer. Eso significaba que la festiva velada terminaría temprano.
Acertó en lo referente a la cena; después de tomar solamente una copa los hombres anunciaron que estaban dispuestos a cenar.
Pero se equivocó en lo de terminar pronto la fiesta. Todos se divertían demasiado para ponerle fin. Tony los fascinaba con relatos de sus aventuras.
—Apenas había pasado una semana cuando me incorporé a los Rangers de Tejas —dijo, soltando una carcajada—. El Estado se hallaba bajo un régimen militar yanqui como todos los demás lugares del Sur, pero, caray..., pido disculpas a las damas..., aquellos hombres de guerreras azules no tenían la menor idea de lo que habían de hacer con los indios. Los Rangers habían estado luchando todo el tiempo contra ellos, y la única esperanza que tenían los rancheros era que los Rangers continuasen protegiéndolos. Y esto fue lo que hicieron. Yo comprendí en seguida que había encontrado la gente que me convenía y me uní a ellos. ¡Era estupendo! Nada de uniformes, nada de marchas con el estómago vacío hacia donde quisiera ir algún estúpido general; nada de instrucción, ¡no, señor! Uno monta a caballo y se dirige, con un puñado de compañeros, adonde haya jaleo.
Los ojos negros de Tony brillaban de entusiasmo. Los de Alex hacían lo propio. A los Fontaine les había gustado siempre la lucha. Y odiaban la disciplina.
—¿Cómo son los indios? —preguntó una de las jóvenes Tarleton—. ¿Es verdad que torturan a la gente?
—Será mejor que no os lo cuente —dijo Tony, nublándose de pronto sus ojos alegres. Después sonrió—. Son listos como el hambre cuando se trata de luchar. Los Rangers aprendieron muy pronto que, si querían vencer a los diablos rojos, tenían que hacer las cosas como ellos. Bueno, ahora podemos seguir la pista de un hombre o de un animal sobre la roca desnuda o incluso en el agua mejor que cualquier sabueso. Y vivir de escupitajos y huesos mondos si no hay otra cosa. Nada puede vencer a un Ranger de Tejas o escapar de él.
—Muéstrales a todos tus revólveres, Tony —le pidió Alex.
—Oh, ahora no. Tal vez mañana o pasado mañana. Sally no querrá que le agujeree las paredes.
—No he dicho que los dispares, sino que se los muestres. —Alex hizo un guiño a sus amigos—. Tienen la culata de marfil tallado —se jactó—, y esperad a que mi hermanito vaya a visitaros a caballo sobre su grande y vieja silla del Oeste. Tiene tanta plata que os quedaréis casi ciegos con su brillo.
Scarlett sonrió. Podía haberlo pensado. Tony y Alex habían sido siempre los más lechuguinos de todo el norte de Georgia. Por lo visto, Tony no había cambiado en absoluto. Tacones altos en sus botas de fantasía y plata en su silla de montar. Habría apostado a que había vuelto a casa con los bolsillos tan vacíos como cuando se había marchado para librarse de la soga del verdugo. Era una enorme tontería tener sillas de montar de plata cuando la casa de Mimosa necesitaba urgentemente un tejado nuevo. Pero a Tony eso le cuadraba. Significaba que seguía siendo Tony. Y Alex estaba tan orgulloso de él como si hubiese llegado con un carro cargado de oro. ¡Cuánto los apreciaba Scarlett a los dos! Podían haberse quedado solamente con una finca que tenían que cultivar ellos mismos, pero los yanquis no habían derrotado a los Fontaine, no habían podido hacer mella en ellos.
—¡Señor, cómo les habría gustado a los muchachos pavonearse erguidos como un palo y puliendo plata con los traseros! —dijo Beatrice Tarleton—. Me parece estar viéndolos.
Scarlett contuvo el aliento. ¿Por qué la señora Tarleton tenía que estropearlo todo de este modo? ¿Por qué echar a perder unos momentos tan felices recordando a todo el mundo que casi todos sus viejos amigos habían muerto?
Pero no se echó a perder nada.
—No habrían podido conservar sus sillas una sola semana, señora Beatrice, lo sabe usted muy bien —dijo Alex—. Las habrían perdido en una partida de póquer o vendido para comprar champán para una fiesta que se estuviese desanimando. ¿Recuerda cuando Brent vendió todos los muebles de su habitación en la universidad y compró cigarros de un dólar para todos los muchachos que no habían fumado nunca?
—¿Y cuando Stuart perdió su traje de etiqueta jugando a las cartas y salió de aquella fiesta envuelto en una alfombra? —añadió Tony.
—Lo mejor fue cuando empeñaron los libros de leyes de Boyd precisamente antes de su primera actuación en el tribunal del condado —dijo Jim Tarleton—. Creí que ibas a despellejarlos vivos, Beatrice.
—Siempre recobraban su piel —dijo sonriendo la señora Tarleton—. Yo traté de romperles las piernas cuando prendieron fuego a la fábrica de hielo; pero corrían demasiado para que pudiese darles alance. '
—Fue cuando vinieron a Lovejo y se escondieron en nuestro establo —dijo Sally—. Las vacas se secaron durante una semana cuando los gemelos trataron de hacerse con un cubo de leche para beber.
Todos tenían alguna anécdota que contar sobre los gemelos Tarleton, y estas anécdotas provocaban otras sobre sus amigos y hermanos mayores: Lafe Munroe, Cade y Raiford Calvert, Tom y Boyd Tarleton, Joe Fontaine, todos los muchachos que nunca volverían a casa. Los relatos eran un tesoro compartido de recuerdos y de amor, y hacían que las sombras de los rincones de la habitación se animasen con la sonriente y brillante juventud de aquellos que estaban muertos, pero ahora no perdidos, al fin, porque podían ser recordados con risas cariñosas en vez de con amargura desesperada.
La vieja generación tampoco era olvidada. Todos los que estaban alrededor de la mesa tenían gratos recuerdos de la vieja señora Fontaine, la abuela de afilada lengua y dulce corazón de Tony y Alex. Y recuerdos de su madre, llamada «joven señora» hasta el día en que murió al cumplir los sesenta años. Scarlett descubrió que incluso podía compartir las afectuosas risas acerca del hábito revelador de su padre de cantar canciones irlandesas de rebelión cuando había, según decía él, «tomado un par de gotas», y que incluso podía oír hablar de la bondad de su madre sin que se le rompiese el corazón, como le había ocurrido siempre en cuanto mencionaban el nombre de Ellen O'Hara.
Hora tras hora, mucho después de que se vaciasen los platos y quedase reducido a un rescoldo el fuego de la chimenea, continuó la charla, y la docena de supervivientes fue resucitando a los seres queridos que no podían estar allí para dar la bienvenida a Tony. Eran unas horas felices, saludables. La débil y vacilante luz de la lámpara de petróleo en el centro de la mesa no revelaba ninguna de las cicatrices dejadas por los hombres de Sherman en la habitación tiznada de humo y en sus muebles restaurados. Las caras de alrededor de la mesa no tenían arrugas, ni la ropa, remiendos. En aquellos dulces momentos de ilusión, era como si Mimosa hubiese sido transportada a un lugar y un tiempo en los que no existía el dolor ni había habido nunca guerra.
Muchos años antes, se había jurado Scarlett que nunca volvería la vista atrás. Recordar los días felices de antes de la guerra, llorarlos, añorarlos, solamente la heriría y debilitaría, y necesitaba toda su fuerza y determinación para sobrevivir y proteger a su familia. Pero los recuerdos compartidos en el comedor de Mimosa no eran en modo alguno debilitadores. Le daban valor, eran una prueba de que la buena gente podía sufrir toda clase de pérdidas y conservar la capacidad de amar y reír. Se enorgullecía de estar incluida en su número, de llamarlos amigos, de que fuesen lo que eran.
Will caminaba delante de la calesa al volver a casa, llevando una antorcha de pino de tea y conduciendo el caballo. Era una noche oscura y, además, muy tarde. Brillaban las estrellas en un cielo sin nubes, y su brillo era tan fuerte que el cuarto de luna parecía de una palidez casi transparente. El único sonido era el de los cascos del caballo.
Suellen dormitaba; en cambio, Scarlett luchaba contra el sueño. No quería que acabase la velada; deseaba que su calor y su dicha durasen para siempre. ¡Qué fuerte parecía Tony!, y tan lleno de vida, tan satisfecho de sus flamantes botas, de sí mismo, de todo. Las jóvenes Tarleton se habían portado como unas gatitas pelirrojas delante de un tazón de crema. «Me pregunto cuál de ellas le cazará. Beatrice Tarleton cuidará sin duda de que lo haga una de ellas.»
Un búho ululó en el bosque junto a la carretera: «Whoo, whoo?»*, y Scarlett rió por lo bajo.
Estaban a más de medio camino de casa cuando se dio cuenta de que hacía horas que no había pensado en Rhett. Entonces, la melancolía y la preocupación cayeron sobre ella como pesas de plomo y se dio cuenta, por primera vez, de que el aire de la noche era frío y de que su cuerpo estaba helado. Se arrebujó en el chal y rogó en silencio a Will que se diese prisa. «No quiero pensar en nada, no esta noche. No quiero echar a perder los buenos momentos que he pasado. Apresúrate, Will, la noche está fría y oscura.»


La mañana siguiente, Scarlett y Suellen llevaron a los niños a Mimosa, en el carro. A Wade le brillaron los ojos de veneración por el héroe, cuando Tony le mostró sus revólveres. Incluso Scarlett se quedó boquiabierta de asombro cuando Tony los hizo girar al unísono en sus dedos, los lanzó al aire, los agarró y los dejó caer en las fundas que pendían de un cinturón de cuero con incrustaciones de plata, que le ceñía las caderas.
—¿Y también disparan? —preguntó Wade.
—Sí, señor. Y cuando seas un poco mayor te enseñaré a utilizarlos.
—¿Y también a darles vueltas en los dedos?
—Claro que sí. Es una tontería tener un revólver si no se saben todos los trucos. —Tony revolvió los cabellos de Wade con mano tosca, de hombre a hombre—. Y también te enseñaré a montar al estilo del Oeste, Wade Hampton. Supongo que serás el único muchacho de estos andurriales que sabrá cómo tiene que ser una verdadera silla de montar. Pero no podemos empezar hoy. Mi hermano va a darme lecciones de agricultura. Como puedes ver, todos tenemos que aprender continuamente cosas nuevas.
Tony besó rápidamente a Suellen y a Scarlett en la mejilla, a las niñas pequeñas en la cabeza, y se despidió.
—Alex me está esperando en el riachuelo. ¿Por qué no vais a buscar a Sally? Creo que está tendiendo la colada detrás de la casa.
Sally se alegró de verlas, pero Suellen rechazó su invitación a tomar un café.
—Tengo que volver a casa para hacer exactamente lo que estás haciendo tú, Sally; no podemos quedarnos. Pero no queríamos marcharnos sin saludarte.
Y empujó a Scarlett hacia el carro. Ésta protestó.
—No sé por qué has sido tan brusca con Sally, Suellen. Tu colada podía esperar a que tomásemos un café y hablásemos de la fiesta.
—Tú no entiendes nada de la manera de llevar una granja. Si Sally se retrasa en la colada, irá todo el día retrasada en lo demás. Aquí, en el campo, no podemos tener un montón de sirvientes como tenéis vosotros en Atlanta. Nos toca hacer personalmente casi todo el trabajo.
A Scarlett la irritó el tono de la voz de su hermana.
—Podría volver a Atlanta en el tren de esta noche —dijo malhumorada.
—Nos facilitarías mucho las cosas si lo hicieses —replicó Suellen—. Sólo nos das más trabajo, y necesito esa habitación para Susie y Ella.
Scarlett abrió la boca para discutir, pero volvió a cerrarla. De todos modos, prefería estar en Atlanta. Si no hubiese vuelto Tony, ahora estaría ya allí. Y la gente se alegraría de verla. Tenía en Atlanta muchos amigos con tiempo para tomar café o jugar al whist o celebrar una fiesta. Sonrió forzadamente a sus hijos, volviendo la espalda a Suellen.
—Wade Hampton, Ella, mamá tiene que ir hoy a Atlanta después de comer. Quiero que prometáis que seréis buenos y no molestaréis a tía Suellen.
Scarlett esperaba protestas y lágrimas, pero los niños estaban demasiado ocupados hablando de los resplandecientes revólveres de Tony para prestarle la menor atención. En cuanto llegaron a Tara, Scarlett ordenó a Pansy que hiciese las maletas. Fue entonces cuando Ella empezó a llorar.
—Prissy se ha ido, y no tendré a nadie que me haga las trenzas —gimió.
Scarlett resistió el impulso de dar un cachete a la pequeña. No podía quedarse en Tara ahora que había resuelto marcharse; se volvería loca sin nada que hacer y nadie con quien hablar. Pero no podía irse sin Pansy; era inconcebible que una dama viajase sola. ¿Qué iba a hacer? Su hijita quería que Pansy se quedase. Podía tardar muchos días en acostumbrarse a Lutie, la niñera de la pequeña Susie. Y si Ella molestaba de día y de noche, Suellen tal vez cambiase de idea sobre tener a los niños en Tara.
—Está bien —dijo vivamente Scarlett—. No armes más ruido, Ella. Dejaré a Pansy aquí durante el resto de la semana. Podrá enseñar a Lutie a peinarte.
«Tendré que buscar alguna mujer en la estación de Jonesboro. Siempre habrá alguien respetable que vaya a Atlanta y que pueda acompañarme. Me iré en el tren de esta tarde, y se acabó. Will podrá llevarme a la estación y volver con tiempo sobrado para ordeñar sus feas y viejas vacas.»


A medio camino de Jonesboro, Scarlett dejó de hablar animadamente sobre el regreso de Tony Fontaine. Guardó silencio unos momentos y, después, soltó lo que ocupaba sus pensamientos:
—Will..., acerca de Rhett..., quiero decir de su apresurada marcha..., espero que Suellen no vaya a propagarlo por todo el condado.
Will la miró con sus pálidos ojos azules.
—Vamos, Scarlett, no deberías decir esto. La familia nunca habla mal de la familia. Siempre pensé que era una lástima que no parecieses capaz de ver lo que hay de bueno en Suellen. Lo lleva dentro, pero, por alguna razón no lo muestra. Tendrás que conformarte con mi palabra. Piense lo que piense de ti, Suellen nunca contará a nadie tus disgustos privados. Quiere tan poco como tú que los O'Hara anden en boca de la gente.
Scarlett se tranquilizó un poco. Confiaba enteramente en Will. Su palabra era más segura que el dinero en el banco. Y también era inteligente. Nunca había visto que Will se equivocase en algo..., salvo tal vez con respecto a Suellen.
—Tú crees que volverá, ¿eh, Will?
Will no tuvo que preguntarle a quién se refería. Percibió ansiedad detrás de aquellas palabras, y masticó en silencio la paja que tenía entre los labios, mientras decidía lo que debía contestar. Por fin dijo despacio:
—No puedo decírtelo, Scarlett, porque no tengo elementos de juicio. Sólo le he visto cuatro o cinco veces en mi vida.
Ella sintió como si le hubiese dado una bofetada. Entonces, la irritación borró el dolor.
—¡Tú no entiendes nada de nada, Will Benteen! Rhett está ahora trastornado, pero lo superará. Es incapaz de hacer algo tan ruin como marcharse y dejar a su esposa en la estacada.
Will asintió con la cabeza. Scarlett podía tomarlo, si quería, como una señal de asentimiento. Pero él no había olvidado la sarcástica definición que había hecho Rhett de sí mismo. Era un bribón. Según decía la gente, siempre lo había sido y siempre lo sería.
Scarlett miraba fijamente el camino de tierra roja que tenía delante. Apretaba los dientes, y su mente discurría furiosamente. Rhett volvería. Tenía que hacerlo, porque ella lo quería y siempre se salía con la suya. Lo único que tenía que hacer era empeñarse en ello.

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:50 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:38 pm

5


El ruido y la actividad de Five Points eran un tónico para el espíritu de Scarlett. También lo era el desorden que encontró sobre su mesa. Después de aquella entumecedora serie de muertes necesitaba vida y acción a su alrededor, necesitaba trabajar.
Había montañas de periódicos que leer, montones de cuentas del almacén que poseía en el centro de Five Points, gran cantidad de facturas por pagar y de circulares para rasgar y tirar. Scarlett suspiró satisfecha y acercó su silla a la mesa.
Comprobó que hubiese tinta fresca en el tintero y plumilla de repuesto para el mango. Después encendió la lámpara. Anochecería mucho antes de que terminase con todo esto; tal vez haría que le trajesen esta noche la cena en una bandeja mientras trabajaba. Alargó ansiosamente una mano para tomar las cuentas del almacén, pero la detuvo en el aire cuando vio un sobre grande y cuadrado encima de los periódicos. Iba dirigido simplemente a «Scarlett» y la caligrafía era de Rhett.
«No quiero abrirlo ahora —pensó al momento—; sólo entorpecería todo lo que tengo que hacer. No me preocupa lo que diga..., en absoluto. No quiero verlo ahora. Lo guardaré, para los postres.» Y tomó un puñado de hojas de cuentas.
Pero no paraba de equivocarse en los cálculos aritméticos que hacía mentalmente y, por fin, dejó las cuentas a un lado. Rasgó el sobre.
«Créeme —empezaba la carta de Rhett— si te digo que siento profundamente tu aflicción. La muerte de Mamita ha sido una gran pérdida. Te agradezco que me avisaras con tiempo para que pudiese verla antes de morir.»
Scarlett levantó enfurecida la mirada de los fuertes rasgos manuscritos y dijo en voz alta:
—Me lo agradeces, ¿eh? Para poder mentirnos a ella y a mí, bribón.
Lamentó no poder quemar la carta y arrojar las cenizas a la cara de Rhett, gritándole aquellas palabras. Oh, le haría pagar que la hubiese avergonzado delante de Suellen y de Will. Por mucho que tuviese que esperar y proyectar, encontraría como fuese el medio. No tenía derecho a tratarla de aquel modo ni a tratar de aquella manera a Mamita ni de burlarse así de su último deseo.
«La quemaré ahora, no quiero leer el resto, ¡no quiero ver más mentiras de él!» Buscó la caja de cerillas, pero cuando la tuvo la dejó caer inmediatamente. «Me moriría preguntándome lo que había escrito en la carta», se confesó, y bajó la cabeza para seguir leyendo.
Su vida no se alteraría en absoluto, declaraba Rhett. Las facturas de la casa serían pagadas por los abogados de él, según habían convenido años antes, y todo el dinero sacado por cheque de la cuenta bancaria de Scarlett sería reemplazado automáticamente. Si abría cuentas con nuevas tiendas, podía decirles que siguiesen el mismo procedimiento que ella empleaba con todos sus actuales proveedores: enviar directamente sus facturas a los abogados de Rhett. También podía pagarlas por cheque, y los importes serían ingresados en su banco.
Scarlett lo leyó todo, fascinada. Todo lo que tuviese que ver con el dinero le interesaba siempre, le había interesado desde el día en que el Ejército de la Unión le había hecho descubrir lo que era la pobreza. Creía que el dinero daba seguridad. Ahorraba el que ganaba, y ahora, al ver la generosidad de Rhett, se quedó impresionada.
«¡Qué tonto es! Podría estafarle si quisiera. Probablemente sus abogados le habrán estado timando en las cuentas.
»Pero Rhett debe de ser terriblemente rico si puede gastar sin preocuparse de adonde va a parar su dinero. Siempre supe que era rico, pero no tanto. Me pregunto cuánto tendrá.
»Bueno, esto demuestra que todavía me ama. Ningún hombre mimaría a una mujer como me ha mimado Rhett durante todos estos años, a menos de que la amase locamente, y él seguirá dándome todo lo que yo quiera. Debe de sentir lo mismo que antes, o tiraría de las riendas. ¡Oh, lo sabía! Lo sabía. No quiso decir todo aquello que dijo. Simplemente, no me creyó cuando le dije que ahora sabía que le amaba.»
Scarlett sostuvo la carta de Rhett contra la mejilla, como si fuese la mano que la había escrito. Se lo demostraría; le demostraría que le amaba de todo corazón, y entonces serían felices, ¡la pareja más feliz del mundo!
Llenó la carta de besos antes de guardarla cuidadosamente en un cajón. Entonces empezó a trabajar con entusiasmo en las cuentas del almacén. Los negocios le daban energía. Cuando una doncella llamó a a puerta y le preguntó tímidamente acerca de la cena, Scarlett apenas si levantó la mirada.
—Tráeme algo en una bandeja —dijo— y enciende el fuego en la chimenea.
Hacía frío al anochecer, y tenía un hambre de lobo.
Aquella noche durmió muy bien. El almacén había rendido durante su ausencia y la cena había sido satisfactoria. Era buena cosa estar en casa, especialmente con la carta de Rhett debajo de la almohada.
Se despertó y se estiró voluptuosamente. El crujido del papel debajo de la almohada la hizo sonreír. Después de llamar pidiendo el desayuno, empezó a hacer planes para el día. Primero iría al almacén. Sin duda escaseaban muchas cosas; Kershaw llevaba bastante bien los libros, pero tenía menos sentido común que un pavo real. Se acabarían la harina y el azúcar antes de que pensara en reponerlos, y probablemente no había pedido un poco de queroseno o al menos unos leños ahora que el frío aumentaba día a día.
La noche anterior no había leído los periódicos y si iba al almacén se ahorraría la tediosa lectura. Todo lo que valiese la pena de saber en Atlanta se lo dirían Kershaw y los dependientes. No había nada como unos grandes almacenes para recoger todos los chismes que circulaban en la población. A la gente le gustaba hablar mientras esperaba que le envolviesen sus compras. La mitad de las veces sabía lo que publicaría el periódico en primera página incluso antes de que éste se imprimiese. Ahora probablemente podría tirar todo el montón sin perderse nada.
La sonrisa se extinguió en sus labios. No, no podía hacerlo. A buen seguro llevaría la reseña del entierro de Melanie, quería leerlo.
Melanie...
Ashley...
El almacén tendría que esperar. Antes debía atender otras obligaciones.
«¿Qué me hizo prometer a Melly que cuidaría de Ashley y de Beau?
»Pero lo prometí. Será mejor que vaya primero allí. Y será mejor que lleve conmigo a Pansy, para hacer las cosas como es debido. Toda la ciudad andará chismorreando después de aquella escena en el cementerio. Sería estúpido dar más que hablar viendo a Ashley a solas.» Scarlett caminó apresuradamente sobre la gruesa alfombra hasta el adornado cordón de la campanilla, y tiró con furia de él. ¿Dónde estaba su desayuno?
Ah, no; Pansy estaba todavía en Tara. Tendría que llevar a otra sirvienta; Rebecca, la nueva chica, le iría bien. Esperaba que Rebecca supiese ayudarla a vestirse sin embrollarlo todo. Ahora quería darse prisa; ponerse en marcha y acabar de una vez con lo que debía hacer.


Cuando su coche se detuvo delante de la casita de Ashley y Melanie, en Ivy Street, vio Scarlett que la corona de luto había desaparecido ya de la puerta y que todas las ventanas estaban cerradas.
«India —pensó al instante—. Desde luego. Ha llevado a Ashley y a Beau a vivir en casa de tía Pittypat. Debe de estar muy satisfecha de sí misma.»
La hermana de Ashley, India, era y había sido siempre enemiga implacable de Scarlett. Ésta se mordió el labio y consideró la situación. Estaba segura de que Ashley se había trasladado a la casa de tía Pitty con Beau; era lo más sensato que podía hacer. Sin Melanie, y habiéndose marchado Dilcey, no había nadie que pudiese dirigir la casa de Ashley y cuidar de su hijo. En la de Pittypat había comodidad, orden y un afecto constante para el pequeño por parte de unas mujeres que siempre le habían querido.
«Dos solteronas —pensó Scarlett con desdén—. Están dispuestas a adorar cualquier cosa que lleve pantalones, aunque sean cortos.» Si al menos no viviese India con tía Pitty. Scarlett podía manejar a tía Pitty. La tímida y vieja dama no se atrevería a replicarle a un gato, y mucho menos a Scarlett.
Pero la hermana de Ashley era diferente. A India le encantaría tener una disputa, decirle cosas feas con su voz fría y agria, y mostrarle la puerta.
Ojalá no lo hubiese prometido a Melanie; pero lo había hecho.
—Llévame a casa de la señorita Pittypat Hamilton —ordenó a Elias—. Tú, Rebecca, vuelve a casa. Puedes ir andando.
Ya habría bastante carabinas en casa de Pitty.


India respondió a su llamada. Miró el elegante traje de luto ribeteado de piel que vestía Scarlett, y una seca sonrisa satisfecha se pintó en sus labios.
«Sonríe cuanto quieras, viejo cuervo», pensó Scarlett. El traje de luto de India era de crespón negro mate, sin un solo botón de adorno.
—Vengo a ver cómo está Ashley —dijo.
—No eres bien recibida en esta casa —dijo India, y empezó a cerrar la puerta.
Scarlett empujó el batiente.
—India Wilkes, no te atrevas a cerrarme la puerta en las narices. Hice una promesa a Melly y la cumpliré, aunque tenga que matarte para hacerlo.
India reaccionó apoyando un hombro en la puerta y resistiendo la presión de las dos manos de Scarlett. La ridícula lucha duró solamente unos segundos. Entonces oyó Scarlett la voz de Ashley.
—¿Es Scarlett, India? Me gustaría hablar con ella.
La puerta se abrió y Scarlett entró, observando con satisfacción que la cara de India estaba moteada de manchas rojas de cólera.
Ashley salió al vestíbulo a recibirla, y los pasos vivos de Scarlett vacilaron. Ashley parecía terriblemente enfermo. Unos círculos oscuros orlaban sus pálidos ojos, y profundas arrugas se extendían desde la nariz hasta el mentón. La ropa le estaba grande; la chaqueta pendía de sus hombros encogidos como las alas rotas de un pájaro negro.
A Scarlett le dio un vuelco el corazón. Ya no amaba a Ashley como le había amado durante todos aquellos años, pero él seguía siendo parte de su vida. Tenían altos recuerdos compartidos, durante tanto tiempo... No podía soportar verle tan afligido.
—Querido Ashley —le dijo amablemente—, ven y siéntate. Pareces cansado.
Estuvieron sentados en un sofá del pequeño y atestado salón de tía Pitty durante más de una hora. Scarlett habló poco. Escuchaba, mientras Ashley hablaba repitiendo e interrumpiéndose en un confuso vaivén de recuerdos. Se refería a la bondad, el desprendimiento y la nobleza de su esposa muerta, a lo mucho que ella había querido a Scarlett, a Beau y a él mismo. Su voz era baja e inexpresiva, apagada por el dolor y la desesperación. Buscó a tientas la mano de Scarlett y la estrechó con tanta fuerza que ella sintió que sus huesos se juntaban dolorosamente. Apretó los labios y dejó que le estrujase la mano.
India se plantó en el umbral, como una sombría y muda espectadora.
Por fin, Ashley se interrumpió y volvió la cabeza a uno y otro lado, como cegado y perdido.
—No puedo vivir sin ella, Scarlett —gimió—. No puedo.
Scarlett retiró la mano. Debía romper aquella red de desesperación que le tenía sujeto, o eso acabaría matándole, estaba segura.
—Escúchame, Ashley Wilkes —dijo—. Te he estado escuchando todo este rato mientras desgranabas tus dolores; ahora debes escucharme tú a mí. ¿Crees que eres la única persona que amaba a Melly y dependía de ella? Yo la quería más de lo que me imaginaba, más de lo que pensaban todos los demás. Y supongo que otras muchas personas la querían también. Pero ¿hemos de acurrucamos y morir por ello? Es lo que estás haciendo. Y me avergüenzo de ti.
»Y Melly se avergüenza también, si es que te está mirando desde el Cielo. ¿Tienes idea de lo que pasó para tener a Beau? Bueno, yo sé lo que sufrió, y te digo que ni el hombre más vigoroso lo hubiese soportado. Ahora, él sólo te tiene a ti. ¿Quieres que Melly vea esto? ¿Que vea que su hijo está solo, como un huérfano, porque su papá se compadece demasiado para ocuparse de él? ¿Quieres romperle el corazón, Ashley Wilkes? Porque esto es lo que estás haciendo. —Le asió la barbilla con la mano y le obligó a mirarla—. Tienes que serenarte, ¿me oyes, Ashley? Ve a la cocina y di a la cocinera que te prepare una comida caliente. Y cómela. Si te hace vomitar, come otra. Y busca a tu hijo y tómalo en brazos y dile que no tenga miedo, que su padre cuidará de él. Y entonces, hazlo. Piensa en alguien, además de en ti mismo.
Scarlett se enjugó la mano en la falda, como si la hubiese ensuciado el apretón de Ashley. Después salió de la habitación, empujando a India a un lado.
Al abrir la puerta del porche, pudo oír a India que decía:
—Mi pobre y querido Ashley. No prestes atención a las cosas horribles que te ha dicho Scarlett. Es un monstruo.
Scarlett se detuvo y se volvió. Sacó una tarjeta de visita del bolso y la dejó caer sobre una mesa.
—Te dejo una tarjeta, tía Pitty —gritó—, ya que tienes miedo de verme en persona.
Cerró de golpe la puerta a su espalda.
—Conduce, Elias —dijo al cochero—. Ve a cualquier sitio.
No habría podido estar un minuto más en aquella casa. Pero ¿qué iba a hacer? ¿Había causado algún efecto en Ashley? Había sido muy dura..., bueno, había tenido que serlo, ya que él se estaba ahogando de tanto compadecerse a sí mismo. Pero ¿habría servido de algo? Ashley adoraba a su hijo; tal vez se sobrepondría por amor a Beau. «Tal vez» no era bastante. Era preciso que lo hiciera. Ella tenía que lograr que lo hiciera.


—Llévame al despacho del señor Henry Hamilton —dijo a Elias.
«Tío Henry» daba miedo a la mayoría de las mujeres, pero no a Scarlett. Ésta comprendía que el hecho de haberse criado en la misma casa con tía Pittypat le había convertido en un misógino. Y sabía que él la apreciaba bastante. Decía que no era tan tonta como la mayoría de las mujeres. Él era su abogado y sabía lo sagaz que era ella en cuestiones de negocios.
Cuando Scarlett entró en su despacho sin hacerse anunciar, Hamilton dejó la carta que estaba leyendo y rió entre dientes.
—Adelante, Scarlett —dijo, poniéndose en pie—. ¿Tienes prisa por ponerle pleito a alguien?
Ella empezó a pasear de un lado a otro, prescindiendo del sillón de delante de la mesa.
—Preferiría matar a alguien —dijo—, pero no creo que sirviese de gran cosa. ¿No es verdad que cuando murió Charles me dejó todos sus bienes?
—Ya sabes que sí. Pero no te muevas tanto y siéntate. Dejó los almacenes próximos a la estación que quemaron los yanquis. Y dejó algunas tierras de labranza en las afueras de la ciudad, que serán zona urbana dentro de poco si Atlanta sigue creciendo como hasta ahora.
Scarlett se sentó en el borde del sillón y le miró fijamente.
—Y la mitad de la casa de tía Pitty en Peachtree Street —dijo llanamente—. ¿No me dejó también eso?
—Dios mío, Scarlett, no me digas que piensas trasladarte allí.
—Claro que no. Pero quiero sacar de allí a Ashley. India y tía Pitty van a llevarle a la tumba de tanto compadecerle. Él puede volver a su propia casa. Le encontraré un ama de llaves.
Henry Hamilton la miró con ojos inexpresivos.
—¿Estás segura de que quieres que vuelva a su casa sólo porque sufre de un exceso de compasión?
Scarlett se picó.
—¡Por Dios, tío Henry! —dijo—. ¿Vas a convertirte en un chismoso a tu edad?
—No me enseñes las uñas, jovencita. Siéntate en ese sillón y escucha algunas verdades. Tienes, quizá, la mejor cabeza para los negocios que he visto jamás; pero, en todo lo demás, eres casi tan estúpida como el tonto del pueblo.
Scarlett frunció el ceño, pero obedeció.
—Mira, la casa de Ashley —dijo pausadamente Hamilton— ha sido ya vendida. Ayer redacté los documentos. —Levantó una mano para atajar a Scarlett antes de que pudiese hablar—. Le aconsejé que se mudase a la casa de Pitty y vendiese la suya. No por los recuerdos dolorosos que podía tener en ella, ni porque me preocupase quién iba a cuidar de él y del chico, aunque ambas consideraciones eran dignas de tenerse en cuenta. Se lo aconsejé porque necesita el dinero de la venta para evitar que se hunda su negocio maderero.
—¿Qué quieres decir? Ashley no conoce los trucos para ganar dinero, pero no puede arruinarse. Los constructores siempre necesitarán madera.
—Si construyen. Baja de las nubes durante un momento, Scarlett, y escúchame. Sé que no te interesa nada de lo que sucede en el mundo, a menos que te afecte directamente, pero hace un par de semanas hubo un gran escándalo financiero en Nueva York. Un especulador llamado Jay Cooke calculó mal y se estrelló. Arrastró consigo a su ferrocarril, una empresa llamada Northern Pacific. También arrastró en su caída a otros especuladores que participaban en su ferrocarril y en algunos de sus otros negocios. Y al hundirse con él, hicieron quebrar a otras muchas empresas de los que eran accionistas, empresas que no dependían de las de Cooke. Entonces quebraron otros que eran socios de esas empresas, arrastrando consigo a más negocios y más socios. Lo mismo que un castillo de naipes. En Nueva York lo llaman «el pánico». Y se está extendiendo. Supongo que afectará a todo el país antes de que termine.
Scarlett sintió una punzada de terror.
—¿Y mi almacén? —gritó—. ¿Y mi dinero? ¿Son seguros los bancos?
—Ése con el que tú operas, sí. Yo tengo allí mi dinero, de modo que procuré enterarme bien. En realidad, no es probable que Atlanta sufra mucho. Todavía no estamos bastante desarrollados para los grandes negocios, y éstos son los que se derrumban. Pero las empresas están estancadas en todas partes. La gente tiene miedo de invertir. Y esto afecta también a la construcción. Y si nadie construye, nadie necesita madera.
Scarlett frunció el entrecejo.
—Así pues, Ashley no ganará dinero alguno con sus aserraderos. Esto lo entiendo. Pero, si nadie invierte, ¿por qué se vendió tan rápidamente la casa? A mí me parece que, si hay pánico, los precios de los inmuebles deberían ser lo primero en caer.
Tío Henry sonrió.
—En caer a plomo. Eres lista, Scarlett. Por esto aconsejé a Ashley que vendiese mientras pudiera. Atlanta no ha sentido todavía el pánico, pero lo sentirá pronto. Hemos estado creciendo durante los últimos ocho años; ahora tenemos aquí más de veinte mil habitantes; pero no se puede crecer sin inyecciones de dinero.
Rió su propio ingenio. Scarlett rió también, aunque no creía que hubiese nada gracioso en un colapso económico. Sabía que a los hombres les gusta que los aplaudan.
La risa de tío Henry se interrumpió bruscamente, como un chorro de agua cuando se cierra el grifo.
—Bueno, el caso es que ahora está Ashley con su hermana y su tía, por buenas razones y siguiendo mi consejo. Y esto no te satisface.
—No, señor, no me satisface en absoluto. Ashley tiene un aspecto horrible y ellas hacen que lo tenga aún peor. Es como un muerto ambulante. Le eché un buen rapapolvo; traté de sacarle a gritos del estado en que se encuentra. Pero no sé si sirvió de algo. Aunque haya sido así, no será por mucho tiempo. No, mientras permanezca en aquella casa.
Observó la expresión escéptica de tío Henry. La cólera enrojeció su semblante.
—No me importa lo que te hayan dicho o lo que pienses, tío Henry. No estoy persiguiendo a Ashley. Prometí a Melanie, en su lecho de muerte, que cuidaría de él y de Beau. Ojalá no lo hubiese hecho, pero lo hice.
Su arrebato incomodó a Henry. No le gustaba la emoción, especialmente en las mujeres.
—Si empiezas a llorar, Scarlett, haré que te echen de aquí.
—No voy a llorar. Estoy furiosa. Tengo que hacer algo y tú no me ayudas.
Henry Hamilton se retrepó en su sillón. Juntó las puntas de los dedos y apoyó los brazos en su abultada panza. Era su aire de abogado, casi de juez.
—Precisamente ahora eres la persona que menos puedes ayudar a Ashley, Scarlett. Te dije que iba a cantarte algunas verdades, y ésta es una de ellas. Con razón o sin ella, y esto me tiene sin cuidado, se habló mucho sobre ti y Ashley durante un tiempo. Melly te defendió y la mayoría de la gente siguió su ejemplo; lo hicieron por ella, fíjate bien, no porque sintiesen por ti un aprecio especial.
»India pensaba lo peor y lo decía. Reunió un grupito de adeptos. La situación no era agradable, pero la gente empezaba a olvidarla, como hace siempre. La cosa habría podido seguir así, incluso después de la muerte de Melanie. En realidad, a nadie le gustan los trastornos y los cambios. Pero tú no podías estarte quieta. ¡Oh, no! Tuviste que dar un espectáculo junto a la tumba misma de Melanie. Abrazando a su marido, apartándole de su esposa muerta, a quien muchos consideraban casi una santa.
Hamilton levantó una mano.
—Sé lo que vas a decir; por consiguiente, no hace falta que lo digas, Scarlett. —Volvió a juntar las puntas de los dedos—. Ashley estaba a punto de arrojarse dentro de la fosa, donde tal vez se habría roto el cuello. Yo estaba allí y lo vi. Pero ésta no es la cuestión. Por ser una chica tan lista, no sabes nada del mundo.
»Si Ashley se hubiese arrojado sobre el ataúd, todos lo habrían calificado de "conmovedor". Si se hubiese matado, lo habrían sentido de veras, pero hay maneras de soportar el dolor. La sociedad necesita normas, Scarlett. ¿Por qué tenías que romperlas todas? Hiciste una escena en público. Pusiste las manos sobre un hombre que no era tu marido. En público. Armaste un jaleo que interrumpió el entierro, una ceremonia de la que todo el mundo conoce las reglas. Estropeaste el último ritual de una santa.
«Actualmente, no hay una sola dama en esta ciudad que no esté de parte de India. Es decir, contra ti. No tienes ningún amigo que te defienda, Scarlett. Y si tienes algo que ver con Ashley harás que le rechacen tanto como a ti.
»Las damas están contra ti. Que Dios te ayude, Scarlett, porque yo no puedo. Cuando las damas cristianas se vuelven contra ti, no esperes caridad cristiana ni perdón. No lo llevan dentro. Ni permitirán que otros lo ejerzan, en especial sus hombres. Son dueñas de ellos en cuerpo y alma. Por esto me he mantenido siempre apartado del mal llamado "sexo débil".
»Yo te quiero bien, Scarlett. Sabes que siempre te he apreciado. Es cuanto puedo ofrecerte: mis buenos deseos. Has embrollado las cosas y no sé si podrás nunca desenredarlas.
El viejo abogado se levantó.
—Deja a Ashley donde está. Alguna damita zalamera llegará uno de estos días y se lo llevará. Ella cuidará de él. Deja que la casa de Pittypat siga como está, incluida tu mitad. Y no dejes de enviar dinero por mi mediación, para pagar las facturas de su conservación, como has hecho siempre. De este modo cumplirás lo que prometiste a Melanie.
»Vamos. Te acompañaré hasta tu coche.
Scarlett tomó el brazo que le ofrecía él y caminó sumisa a su lado. Pero por dentro estaba hirviendo. Hubiese debido saber que tío Henry no la ayudaría.
Tenía que averiguar si lo que decía tío Henry era verdad; si había un pánico financiero y, sobre todo, si su dinero estaba seguro.

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:50 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:38 pm

6


Henry Hamilton lo había llamado «pánico». La crisis financiera que había empezado en Wall Street, en Nueva York, se estaba extendiendo por todo el país. Scarlett tenía miedo de perder el dinero que había ganado y atesorado. Al salir del despacho del viejo abogado, fue inmediatamente a su banco. Estaba temblando por dentro cuando entró en el despacho del director.
—Comprendo su preocupación, señora Butler —dijo él, pero Scarlett pudo ver que no era así.
Al director le ofendía que pusiese en duda la seguridad de la banca y, en particular, del banco que dirigía él. Cuanto más hablaba y más tranquilizadoras parecían sus palabras, menos le creía Scarlett.
Entonces, sin darse cuenta, el director calmó todos los temores de ella.
—Mire, no sólo pagaremos el dividendo acostumbrado a los accionistas —dijo—, sino que será un poco más elevado que de costumbre. —La miró por el rabillo del ojo—. No he tenido esta información hasta esta mañana —dijo con irritación—. Ciertamente, me gastaría saber cómo tomó su marido la decisión de aumentar su participación en acciones hace un mes.
Scarlett respiró aliviada. Si Rhett estaba comprando acciones del banco, éste debía ser el más seguro de Estados Unidos. Siempre ganaba dinero cuando el resto del mundo se derrumbaba en pedazos. Ella no sabía cómo se había enterado de la solidez del banco, y no le importaba. Le bastaba con que Rhett tuviese confianza en esa entidad.
—Tiene una linda bola de cristal —dijo, con una risa ligera que enfureció al director.
Se sentía un poco ebria.
Pero no lo bastante atolondrada como para olvidar convertir todo el dinero de su caja de seguridad en oro. Recordaba con claridad los elegantemente impresos bonos confederados sin valor de los que había dependido su padre. No confiaba en absoluto en el papel.
Al salir del banco, se detuvo en la escalinata para disfrutar del templado sol de otoño y del bullicio de las calles del distrito comercial. Había que ver cómo corría aquella gente en su prisa por ganar dinero, no porque tuviese miedo de nada. El tío Henry estaba loco como una cabra. El pánico no existía.
Su próxima parada fue en su almacén. «KENNEDY'S EMPORIUM» decía el gran rótulo en letras doradas de la fachada del edificio. Era la herencia de su breve matrimonio con Frank Kennedy. Esto y Ella. Las satisfacciones que le producía el almacén compensaban sobradamente la desilusión que le causaba la niña. El escaparate resplandecía, exhibiendo un magnífico surtido de artículos. Allí había de todo, desde brillantes hachas hasta resplandecientes alfileres. Pero tendría que quitar de allí aquellas piezas de percal. El sol las decoloraría en un santiamén, y entonces habría que rebajar el precio. Entró dispuesta a despellejar a Willie Kershaw, su encargado.
Pero en definitiva, tenía pocos motivos de queja. El percal exhibido había llegado deteriorado por el agua durante el transporte y había sido ya rebajado. Los fabricantes habían accedido a descontar dos tercios del coste para compensar el perjuicio. Kershaw había cursado el pedido de una nueva remesa, sin que se lo dijesen, y la pesada caja de caudales del fondo del local guardaba fajos de billetes pulcramente sujetos, y exactas pilas de monedas bien envueltas; los ingresos diarios.
—He pagado a los dependientes, señora Butler —dijo nerviosamente Kershaw—, espero que le parezca bien. Lo he incluido en las cuentas del sábado. Los muchachos dijeron que no podían arreglarse sin su salario semanal. Yo no he tomado el mío, pues no sabía lo que quería usted que hiciese, pero le agradecería mucho si pudiese...
—Desde luego, Willie —dijo amablemente Scarlett—, en cuanto haya comprobado la caja y los libros de contabilidad.
Kershaw lo había hecho mucho mejor de lo que ella esperaba, pero esto no quería decir que estuviese dispuesta a que la tomase por tonta. Una vez hecho el arqueo de caja hasta el último centavo, contó los doce dólares y veinticinco centavos de la paga de tres semanas. Añadiría mañana un dólar extra cuando le pagase esta semana, decidió. Se merecía una gratificación por desenvolverse tan bien mientras ella estaba fuera.
También estaba proyectando añadir algo a sus deberes.
—Willie —le dijo en privado—, quiero que abra una cuenta de crédito.
Los ojos saltones de Kershaw se abrieron todavía más. Nunca se había recurrido al crédito en el almacén desde que había asumido Scarlett la dirección. Él escuchó cuidadosamente sus instrucciones. Cuando le hizo jurar que no diría nada de esto a nadie, se llevó una mano al corazón y lo juró. Sería mejor que cumpliese su palabra, pensó Kershaw, o la señora Butler se enteraría de alguna manera. Estaba convencido de que Scarlett tenía ojos en el cogote y podía leer en la mente de la gente. Pero no importaba. Si lo decía, nadie lo creería.
Scarlett se fue a comer a casa al salir del almacén. Después de lavarse la cara y las manos, revisó el montón de periódicos. El relato del entierro de Melanie era exactamente como había esperado: un mínimo de palabras. Daban el nombre de Melanie, el lugar de su nacimiento y la fecha de su muerte. El nombre de una dama sólo podía aparecer tres veces en los periódicos: al nacer, al casarse y al morir. Y nunca debían darse detalles. Scarlett había escrito ella misma la noticia y añadido unas líneas a su parecer dignas y adecuadas sobre lo trágico que era que hubiese muerto Melanie tan joven y lo mucho que sería echada en falta por su afligida familia y por todos sus amigos de Atlanta. India debía de haberlo suprimido, pensó con irritación. Si la casa de Ashley estuviese en manos de otra persona que no fuese India, la vida sería mucho más fácil.
El número siguiente del periódico hizo que a Scarlett le sudasen de miedo las palmas de las manos. Y el siguiente, y el siguiente, y el siguiente: los hojeó rápidamente, con creciente alarma.
—Déjala en la mesa —dijo cuando la doncella le anunció la comida.
La pechuga de pollo estaba envuelta en salsa congelada cuando se sentó a la mesa, pero no importaba. Se hallaba demasiado trastornada para comer. Tío Henry había tenido razón. Había pánico, y con motivo. El mundo de los negocios estaba en desesperada confusión, incluso colapsado. La Bolsa de Nueva York había sido cerrada por diez días después del que los reporteros llamaban «viernes negro», día en que los precios de los valores habían bajado de una manera drástica porque todo el mundo vendía y nadie compraba. En las ciudades norteamericanas más importantes, los bancos cerraban porque sus clientes querían su dinero y éste había desaparecido, invertido por los bancos en valores «seguros» que ahora casi no valían nada. En las zonas industriales, las fábricas estaban cerrando a razón de una cada día, dejando a miles de obreros sin trabajo y sin dinero. Tío Henry decía que no podía suceder en Atlanta, se repetía Scarlett una y otra vez. Pero tuvo que frenar su impulso de ir al banco y traer a casa el oro que guardaba en la caja de seguridad. Si Rhett no hubiese comprado acciones de aquel banco, lo habría hecho.
Pensó en lo que había proyectado hacer aquella tarde, lamentó fervientemente que la idea le hubiese pasado por la cabeza y decidió que tenía que hacerlo aunque reinase el pánico en el país. En realidad, con mayor razón.
Tal vez debería tomar una copita de brandy para calmar su revuelto estómago. El frasco estaba allí, en el aparador. Eso impediría también que se le alteraran los nervios... No, el alcohol podría olerse en su aliento, aunque después comiese perejil y hojas de menta. Respiró hondo y se levantó de la mesa.
—Ve a la cochera y dile a Elias que voy a salir —dijo a la doncella que acudió en respuesta al sonido de la campanilla.


Su llamada a la puerta de tía Pittypat no obtuvo respuesta. Scarlett estaba segura de haber visto moverse una de las cortinas de encaje en una ventana del salón. Tocó de nuevo la campanilla. Ésta repiqueteó en el vestíbulo, al otro lado de la puerta, y se oyó también un rumor apagado de movimiento. Scarlett llamó de nuevo. Cuando se extinguió el sonido, se hizo el silencio. Esperó contando hasta veinte. Un caballo y una calesa pasaron por la calle a sus espaldas.
«Si alguien me ha visto plantada aquí sin que me abriesen la puerta, nunca podré mirarles a la cara sin morirme de vergüenza», pensó. Sintió que se ponía colorada. Tío Henry había tenido razón en todo. No querían recibirla. Durante toda su vida había oído hablar de gente tan escandalosa que ninguna persona honrada le abría la puerta; pero nunca había imaginado que esto pudiese ocurrirle a ella. Era Scarlett O'Hara, hija de Ellen Robillard, de los Robillard de Savannah. Esto no podía sucederle.
«Además, he venido para hacer una buena obra», pensó con dolido asombro. Sentía en los ojos un calor precursor de lágrimas. Pero entonces, como le ocurría a menudo, fue arrastrada por una oleada de cólera y resentimiento. ¡Maldita sea! ¡La mitad de esta casa era suya! ¿Cómo se atrevía alguien a cerrarle la puerta?
La golpeó con el puño y sacudió el pomo, pero la puerta tenía echado el cerrojo.
—Sé que estás ahí, India Wilkes —gritó por el ojo de la cerradura.
«¡Hala! Ojalá tengas puesto ahí el oído y te quedes sorda.»
—He venido a hablar contigo, India, y no me iré hasta que lo haga. Estaré sentada en la escalera del porche hasta que abras la puerta o hasta que llegue Ashley con su llave. Elige.
Scarlett se volvió y se recogió la cola del vestido. Ya daba un paso cuando oyó un chirrido de cerrojos detrás de ella y, después, el ruido de los goznes.
—Por el amor de Dios, entra —murmuró roncamente India—. Seremos la comidilla del barrio.
Scarlett miró fríamente a India por encima del hombro.
—Tal vez deberías salir y sentarte en la escalera conmigo, India. Podría pasar un vagabundo ciego por aquí y casarse contigo a cambio de techo y comida.
En cuanto lo hubo dicho, lamentó no haberse mordido la lengua. No había venido a pelearse con India. Pero la hermana de Ashley había sido siempre un incordio para ella, y le escocía la humillación de la puerta cerrada.
India empujó el batiente para cerrarlo de nuevo. Scarlett dio media vuelta y corrió a fin de impedírselo.
—Te pido disculpas —dijo, apretando los dientes.
Su colérica mirada se cruzó con la de India. Por fin, ésta se echó atrás.
«¡Cómo le habría gustado esto a Rhett!», pensó de pronto Scarlett. En los buenos tiempos de su matrimonio, ella siempre le había contado sus triunfos en los negocios y en el pequeño mundo social de Atlanta. Esto le hacía reír largamente a carcajadas, y llamarla su «fuente inagotable de diversión». Tal vez Rhett volvería a reírse cuando le contase cómo resoplaba India como un dragón obligado a retroceder.
—¿Qué quieres?
La voz de India era helada, aunque estaba temblando de furor.
—Eres muy amable al invitarme a sentarme y tomar una taza de té —le dijo Scarlett, con su aire más despreocupado—. Pero acabo de comer.
En realidad, tenía hambre. Su ánimo luchador había vencido a su pánico. Esperó que sus tripas no hiciesen ruido; las sentía tan vacías como un pozo seco.
India se apoyó en la puerta del salón.
—Tía Pitty está descansando —dijo.
«Estará deprimida, es mucho más probable», se dijo Scarlett, pero esta vez se mordió la lengua. No estaba enfadada con Pittypat. Además, le convenía ir al grano. Quería hallarse fuera de allí cuando llegase Ashley a casa.
—Tal vez no lo sepas, India, pero Melly, en su lecho de muerte, me hizo prometer que cuidaría de Beau y de Ashley.
India dio un respingo, como si le hubiesen pegado un tiro.
—No digas una palabra —le advirtió Scarlett—, porque todo lo que puedas decir no significaría nada comparado con las que fueron, prácticamente, las últimas palabras de Melly.
—Arruinarás el buen nombre de Ashley como has arruinado el tuyo. No quiero que rondes por aquí detrás de él, deshonrándonos a todos.
—Lo último que quisiera hacer en este mundo de Dios, India Wilkes, es pasar en esta casa un minuto más de lo estrictamente necesario. He venido a deciros que he dado órdenes en mi almacén para que os faciliten todo lo que os haga falta.
—Los Wilkes no aceptamos limosna, Scarlett.
—No estoy hablando de limosnas, tonta, sino de lo que prometí a Melly. Tú no tienes la menor idea de la rapidez con que gastan los pantalones los chicos de la edad de Beau y de lo de prisa que les quedan pequeños los zapatos. Ni de lo mucho que todo eso cuesta. ¿Quieres que Ashley tenga que ocuparse de estas pequeñeces cuando está afligido por cosas mucho más graves? ¿O quieres que sea Beau el hazmerreír de su colegio?
»Sé la renta que percibe tía Pitty. Yo he vivido aquí, ¿te acuerdas? Sólo le alcanza para mantener a tío Peter y el coche, poner un poco de comida en la mesa y pagar sus sales. Y también hay una cosita a la que llaman "el pánico". La mitad de los negocios del país están cerrando las puertas. Lo más probable es que Ashley gane menos dinero que nunca.
»Si yo puedo tragarme mi orgullo y llamar a vuestra puerta como una loca, tú también puedes tragarte el tuyo y tomar lo que te doy. No eres quién para rechazarlo, porque, si sólo se tratase de ti, dejaría que te murieses de hambre sin pestañear. Pero se trata de Beau, y de Ashley, y de Melly, porque le prometí lo que ella me pidió.
»"Cuida de Ashley, pero que él no lo sepa", me dijo. Y no podrá dejar de saberlo si tú no me ayudas, India.
—¿Cómo sé que fue esto lo que dijo Melly?
—Porque yo lo digo, y soy una mujer de palabra. Puedes pensar de mí todo lo mal que quieras, India, pero no encontrarás a nadie que diga que no he cumplido una promesa o que he faltado a mi palabra.
India vaciló, y Scarlett supo que estaba ganando.
—No tienes que ir personalmente al almacén —dijo—. Puedes enviar la lista por medio de otra persona.
India respiró hondo.
—Sólo por la ropa de Beau —dijo, de mala gana.
Scarlett reprimió una sonrisa. Cuando viese India lo agradable que era adquirir algo de balde, compraría más cosas. Estaba segura de ello.
—Entonces te doy los buenos días, India. El señor Kershaw, el encargado, es el único que está enterado de esto, y no dirá nada a nadie. Pon su nombre en el sobre que contenga la lista y él cuidará de todo.
Cuando volvió a su coche, el estómago de Scarlett emitió un ruido audible. Sonrió ampliamente; gracias a Dios, había esperado.
De regreso en casa, ordenó a la cocinera que calentase la comida y la sirviese de nuevo. Mientras esperaba que la llamasen a la mesa, echó un vistazo a las otras páginas de los periódicos, evitando las noticias sobre el pánico. Había una columna que nunca le había llamado la atención pero que ahora la fascinaba. Contenía noticias y chismorreos de Charleston, y era posible que mencionase a Rhett o a su madre o a sus hermanos. No era así, pero en realidad no había esperado gran cosa. Si pasaba algo que de verdad valiese la pena en Charleston, ya lo sabría por Rhett la próxima vez que éste viniese a casa. El verla interesarse por su gente y por la ciudad donde él se había criado sería para Rhett una prueba de que Scarlett le amaba, pensara él lo que pensara. ¿Cuan a menudo era, se preguntó, «lo bastante a menudo para acallar los rumores»?


Scarlett no podía dormir aquella noche. Cada vez que cerraba los ojos veía la ancha puerta de la casa de tía Pitty, con el cerrojo echado para impedirle a ella la entrada. Tenía que ser obra de India, se dijo. Tío Henry no podía tener razón cuando decía que iban a cerrarle todas las puertas de Atlanta.
Pero tampoco había pensado que tuviese razón en lo del pánico. Hasta que había leído los periódicos y descubierto que la situación era aún peor de lo que él le había anunciado.
El insomnio no era extraño para ella; hacía años que había aprendido que dos o tres copas de brandy la tranquilizaban y ayudaban a dormir. Bajó sin ruido la escalera y se dirigió al aparador del comedor. La botella de cristal tallado descompuso en un arco iris la luz de la lámpara que llevaba ella en la mano.
La mañana siguiente durmió hasta más tarde de lo acostumbrado. No a causa del brandy, sino porque, incluso con su ayuda, no había conseguido dormirse hasta muy poco antes de la aurora. No podía dejar de preocuparse por lo que había dicho tío Henry.
De camino hacia el almacén, se detuvo en la panadería de la señora Merriwether. El dependiente que estaba detrás del mostrador pareció no verla e hizo oídos sordos cuando ella habló.
«Me ha tratado como si no existiese», pensó horrorizada. Al cruzar a acera desde la panadería hacia su coche, vio que la señora Elsing y su hija se acercaban a pie. Se detuvo, presta a sonreír y saludarlas. Las dos damas Elsing se pararon en seco cuando la vieron, y entonces, sin decir palabra ni mirarla por segunda vez, dieron media vuelta y se alejaron. Scarlett se quedó un momento paralizada. Después se metió en su coche y ocultó la cara en su rincón más oscuro. Durante un terrible instante, temió que fuera a vomitar sobre el suelo.
Cuando Elias detuvo el carruaje delante del almacén, Scarlett se quedó en el refugio de su coche. Envió a Elias con los sobres de la paga de los empleados. Si se apeaba, podía verla algún conocido, alguien que le volvería la espalda. La mera idea le resultaba insoportable.
India Wilkes debía de estar detrás de esto. «¡Y después de haberme mostrado tan generosa con ella! Pero no dejaré que se salga con la suya. Nadie puede tratarme de esta manera y salirse con la suya.»
—Vamos al aserradero —ordenó a Elias cuando éste volvió.
Se lo diría a Ashley. Él tendría que hacer algo para contrarrestar el veneno de India. Ashley no lo permitiría; haría que India se portase bien, así como todas sus amigas.
Su ya abrumado corazón se encogió todavía más cuando vio el aserradero. Estaba demasiado lleno. Montones y montones de tablas de pino resplandecían doradas y resinosas bajo el sol del otoño. No se veía un solo carro, ni un cargador. Nadie compraba.
Scarlett tuvo ganas de llorar. Tío Henry dijo que ocurriría esto, pero ella no había pensado que pudiese ser tan grave. ¿Cómo podía alguien no querer aquella madera tan bonita y pulcra? Inhaló profundamente. El olor a pino recién cortado era, para ella, el mejor perfume del mundo. ¡Oh, cómo añoraba el negocio de la madera! Nunca comprendería por qué se había dejado convencer por Rhett y accedido a vendérselo a Ashley. Si hubiese seguido ella dirigiéndolo, esto no habría ocurrido nunca. De algún modo habría vendido la madera a alguien. El pánico asomó en el borde de su mente y lo apartó de ella. El panorama era espantoso, pero no debía inquietar a Ashley si quería que él la ayudase.
—¡Esto tiene un aspecto maravilloso! —dijo alegremente—. Debes de tener el aserradero funcionando día y noche para disponer de tanto material, Ashley.
El levantó la mirada de los libros de contabilidad que tenía sobre la mesa y Scarlett comprendió que, por más que tratase de animarle, sería trabajo perdido. No parecía estar mejor que cuando le había endilgado su sermón.
Ashley se levantó y trató de sonreír. Su cortesía innata era más fuerte que su agotamiento, pero su desesperación era mayor que ambas cosas.
«No puedo decirle nada acerca de India —pensó Scarlett—, y tampoco acerca del negocio. Necesita todas sus fuerzas para respirar. Es como si únicamente la ropa le mantuviese de una pieza.»
—Querida Scarlett, has sido muy amable al entrar a verme. ¿No quieres sentarte?
«Amable, ¿eh? ¡Cielo santo! Ashley suena como una caja de música con un repertorio de cumplidos. No, no es así. Habla como si no supiese lo que sale de su boca, y presumo que esto está más cerca de la verdad. ¿Por qué habría de importarle que ponga en peligro lo que puede quedar de mi reputación al venir aquí sin una carabina? Si no le importa nada de lo que le atañe a él, cosa que cualquier imbécil podría ver, ¿por qué habría de preocuparse por lo que a mí concierne? No puedo sentarme aquí y sostener una conversación cortés; no podría soportarlo. Pero tengo que hacerlo.»
—Gracias, Ashley —dijo, y se sentó en la silla que le ofrecía él. Se quedaría quince minutos y haría vanas y animadas observaciones sobre el tiempo, contaría cosas divertidas sobre lo bien que lo había pasado en Tara. No podía hablarle de Mamita; le afligiría demasiado. En cambio, la vuelta a casa de Tony era diferente. Era una buena noticia. Scarlett empezó a hablar.
—He estado en Tara...
—¿Por qué me detuviste, Scarlett? —dijo Ashley.
Su voz era opaca, desprovista de vida, y su tono no era realmente interrogativo. Scarlett no supo qué decir.
—¿Por qué me detuviste? —preguntó de nuevo él, y esta vez había emoción en sus palabras: cólera, desengaño, dolor—. Yo quería estar en la tumba. En cualquier tumba, no precisamente en la de Melanie. No sirvo para otra cosa... No, no digas lo que ibas a decir, Scarlett. He sido tan consolado y animado por tantas personas bienintencionadas que he oído cien veces todo lo que tenían que decir. De ti espero algo mejor que las vulgaridades de costumbre. Te agradeceré que me digas lo que debes de estar pensando: que dejo que se hunda el negocio maderero. Tu negocio maderero, en el que pusiste todo tu corazón. Soy una calamidad, Scarlett. Tú lo sabes. Yo lo sé. Todo el mundo lo sabe.
¿Por qué tenemos todos que actuar como si no fuese así? Posiblemente, no podrás encontrar palabras más duras que las que yo mismo me dirijo; no puedes «herir mis sentimientos». Dios mío, ¡cómo odio esta frase! Como si me quedase algún sentimiento para poder herirlo. Como si pudiese sentir algo.
Ashley sacudió la cabeza, moviéndola lenta y pesadamente de un lado a otro. Era como un animal mortalmente herido, derribado por una manada de predadores. Brotó un sollozo desgarrador de su garganta, y volvió la cara.
—Perdóname, Scarlett, te lo suplico. No tenía derecho a abrumarte con mis problemas. Ahora habré de añadir la vergüenza de este arrebato a mis otros motivos para estar avergonzado. Ten compasión, querida, y déjame solo. Si te marchas ahora te lo agradeceré.
Scarlett se fue sin decir palabra.
Más tarde, se sentó a su mesa con todos sus papeles legales limpiamente amontonados delante de ella. Cumplir la promesa que había hecho a Melly sería todavía más difícil de lo que se había imaginado. La ropa y los artículos caseros no eran en modo alguno suficientes.
Ashley no levantaría un dedo para ayudarse a sí mismo. Tendría que hacerlo ella, tanto si él colaboraba como si no. Se lo había prometido a Melanie.
Y no quería ver cómo se hundía el negocio que ella misma había montado.
Scarlett hizo una lista de sus bienes.
El almacén, con el edificio y el negocio. Producía casi cien dólares mensuales de beneficios, pero éstos disminuirían casi con toda seguridad cuando llegase el pánico a Atlanta y la gente no tuviese dinero para gastar. Tomó nota de que debía adquirir artículos más baratos y dejar de sustituir los de lujo, como las anchas cintas de terciopelo.
El bar instalado en su solar próximo a la estación. En realidad, no podía disponer de él, porque había alquilado la tierra y el edificio a un individuo por treinta dólares al mes. La gente bebería probablemente más que nunca en una época difícil; tal vez debería subir el alquiler. Pero unos pocos dólares más al mes no serían suficientes para sacar del apuro a Ashley. Necesitaba dinero en cantidad.
El oro de su caja de seguridad. Esto sí que era dinero, más de veinticinco mil dólares en dinero efectivo. Era una mujer rica en opinión de la mayoría de la gente; pero no en la suya. Todavía no se sentía segura.
Podría comprar de nuevo el negocio de Ashley, pensó, y por un momento, su mente hirvió de excitación mientras consideraba las posibilidades. Después suspiró. Esto no resolvería nada. Ashley era tan imbécil que insistiría en cobrar únicamente el precio de mercado, que era casi nada. Y entonces, si ella triunfaba en el negocio, se sentina más fracasado que nunca. No, por mucho que la entusiasmase hacerse cargo del aserradero del almacén de madera, tenía que hacer que fuese Ashley quien triunfase con ellos.
«No creo que no haya mercado para la madera —pensó—. Con pánico o sin pánico, la gente tiene que construir algo, aunque no sea más que un corral para un caballo o una vaca.»
Scarlett revolvió el montón de libros y papeles. Se le había ocurrido una idea.
Aquí estaba, la parcela de tierra labrantía que le había dejado Charles Hamilton. Las tierras de labor apenas producían renta alguna. ¿Qué significaban para ella un par de cestos de maíz o una sola bala de mísero algodón? Dedicar el terreno a aparcería era malgastar una buena tierra, a menos que uno tuviese quinientas hectáreas y una docena de buenos agricultores. Pero sus cuarenta hectáreas estaban ahora en las afueras de Atlanta, habida cuenta de cómo crecía la ciudad. Si encontraba un buen constructor (y éstos debían estar ansiosos por trabajar) podría edificar allí cien casas baratas, o tal vez doscientas. Todos los que estaban perdiendo dinero se verían forzados a apretarse el cinturón. Lo primero de lo que habrían de prescindir sería de sus grandes casas, y entonces tendrían que encontrar algún lugar donde vivir.
«Yo no ganaré dinero, pero al menos no perderé mucho. Y haré que el constructor emplee solamente madera de Ashley, y de la mejor. Éste sí que ganará dinero, no una fortuna, pero al menos obtendrá unos ingresos regulares, y nunca sabrá que proceden de mí. Ya me las apañaré para que así sea. Lo único que necesito es un constructor que mantenga la boca cerrada. Y que no robe demasiado.»
El día siguiente, Scarlett se dirigió a la finca para avisar a los aparceros de que daba por terminados sus contratos.

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:51 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:47 pm

7


—Sí, señora Butler, necesito trabajar —dijo Joe Colleton. El constructor era un hombre bajo y delgado, de cuarenta y pico de años, que parecía mucho más viejo porque tenía los espesos cabellos blancos como la nieve y la cara curtida por la prolongada exposición al sol y a la intemperie. Tenía el ceño fruncido y arrugada la frente sobre sus ojos negros—. Necesito trabajar, pero no tanto como para hacerlo para usted. Scarlett estuvo a punto de dar media vuelta y marcharse; no estaba dispuesta a aguantar insultos de un blanco pobre pero con ínfulas. Sin embargo, necesitaba a Colleton. Era el único constructor honrado hasta la médula de Atlanta; Scarlett había podido comprobarlo cuando les vendía madera a todos en los años de auge de la construcción que siguieron a la guerra. Tenía ganas de patalear. Todo era por culpa de Melly. Si no hubiese puesto la tonta condición de que Ashley no debía saber que ella le ayudaba, habría podido valerse de cualquier constructor, porque lo habría vigilado como un halcón y revisado personalmente todo el trabajo. Además, le habría encantado hacerlo.
Pero no podía aparecer como parte interesada en el asunto. Y no podía confiar en nadie, salvo en Colleton. Éste tenía que aceptar el trabajo; ella debía hacer que lo aceptase. Apoyó en su brazo una manita que parecía muy delicada bajo el ajustado guante de cabritilla.
—Señor Colleton, me causará un terrible disgusto si me dice que no. Necesito que me ayude alguien muy especial. —Le miró con una conmovedora expresión de impotencia en los ojos. Lástima que él no fuese más alto. Era difícil mostrarse como una damita débil con alguien de su misma talla. Sin embargo, esos hombrecillos pequeñajos eran con frecuencia los que se mostraban más protectores con las mujeres—. No sé qué haré si me deja usted en la estacada.
El brazo de Colleton se puso rígido.
—Señora Butler, en una ocasión me vendió usted madera verde después de decirme que estaba en perfectas condiciones. No vuelvo a hacer negocios con alguien que me estafó una vez.
—Debió de ser un error, señor Colleton. Yo también estaba verde; empezaba a aprender el negocio de la madera. Recordará usted cómo eran aquellos tiempos. Los yanquis nos atosigaban continuamente. Yo estaba aterrorizada. —Tenía los ojos anegados en lágrimas retenidas, y temblaban sus labios ligeramente pintados. Era una personita desamparada—. Mi marido, el señor Kennedy, resultó muerto cuando los yanquis disolvieron una reunión del Klan.
La mirada directa y conocedora de Colleton era desconcertante. Sus ojos estaban al nivel de los de ella, y eran duros como el mármol. Scarlett apartó la mano de su manga. ¿Qué iba a hacer? No podía fracasar en esto. Él tenía que aceptar el trabajo.
—Hice una promesa a mi más querida amiga en su lecho de muerte, señor Colleton. —Sus lágrimas fueron ahora impremeditadas—. La señora Wilkes me pidió ayuda, y ahora yo se la pido a usted.
Y le contó toda la historia: cómo Melanie había protegido siempre a Ashley..., la ineptitud de Ashley como hombre de negocios..., su tentativa de enterrarse con su esposa..., los montones de madera sin vender..., la necesidad de secreto...
Colleton levantó la mano para interrumpirla.
—Está bien, señora Butler. Si es en nombre de la señora Wilkes, aceptaré el trabajo. —Tendió la mano—. Le prometo que tendrá las casas mejor construidas, con los mejores materiales.
Scarlett le estrechó la mano.
—Gracias —dijo, y sintió como si hubiese alcanzado el mayor triunfo de su vida.
Sólo después de algunas horas recordó que no había pretendido emplear lo mejor de todo, sino solamente la mejor madera. Las malditas casas iban a costarle una fortuna, un dinero ganado con su esfuerzo. Tampoco se le reconocería mérito alguno por ayudar a Ashley. Todos seguirían cerrándole la puerta en las narices.
«Pero no todo el mundo. Tengo muchos amigos, y mucho más divertidos que la gente chapada a la antigua de Atlanta.»
Scarlett apartó a un lado el esbozo que había dibujado Joe Colleton sobre una bolsa de papel para que ella lo estudiase y aprobase. Le interesaría mucho más que él le diese los números del coste. ¿Qué le importaba el aspecto de las casas ni dónde pusiese Colleton las escaleras?
Sacó de un cajón el libro de direcciones y empezó a hacer una lista. Iba a dar una fiesta. Una fiesta magnífica, con músicos y ríos de champán y grandes cantidades de la comida mejor y más cara. Ahora que había terminado con el luto riguroso, era el momento de hacer saber a sus amigos que podían invitarla a sus fiestas, y la mejor manera era invitarlos a una ofrecida por ella.
Pasó rápidamente por alto los nombres de las antiguas familias de Atlanta. «Todos creen que debería llevar aún luto riguroso por Melly; sería una tontería invitarlos. Y tampoco tengo necesidad de envolverme en crespones. Ella no era mi hermana, sino solamente mi cuñada, y ni siquiera estoy segura de que esto cuente, ya que Charles Hamilton fue mi primer marido y he tenido dos después de él.»
Scarlett se encogió de hombros. Charles Hamilton no tenía nada que ver con todo eso, ni el hecho de llevar luto o no. Ella llevaba luto en el alma por la muerte de Melanie; era un peso y una preocupación continua en su corazón. Echaba en falta a la amable y cariñosa amiga que había sido mucho más importante para ella de lo que jamás se había imaginado; el mundo era más frío y más oscuro sin Melanie. Y solitario. Sólo hacía dos días que había vuelto Scarlett del campo, pero en aquellas dos noches había conocido la soledad lo bastante como para que infundiese un miedo profundo en su corazón.
Habría podido hablar a Melanie del abandono de Rhett; Melanie era la única persona a quien hubiera podido confiar un hecho tan vergonzoso. Melly le habría dicho, también, lo que necesitaba oír. «Desde luego volverá, querida —le habría dicho—. ¡Te ama tanto!» Lo mismo que le había dicho antes de morir: «Sé buena con el capitán Butler. ¡Te ama tanto!»
El mero recuerdo de las palabras de Melanie hizo que Scarlett se sintiese mejor. Si Melly había dicho que Rhett la amaba, era verdad, no eran simples ilusiones suyas. Sacudió su melancolía y enderezó la espalda. No tenía que estar sola en absoluto. Y no importaba que la Vieja Atlanta no volviese a hablarle nunca. Tenía muchos amigos. La lista para la fiesta ocupaba ya dos páginas y sólo había llegado a la letra G de su libreta de direcciones.
Los amigos a quienes pensaba Scarlett invitar eran los miembros más flamantes y afortunados de la horda que había caído sobre Georgia en los días de la Reconstrucción. Muchos componentes del primitivo grupo se habían marchado cuando había sido derribado el Gobierno en 1871, pero otros muchos se habían quedado para disfrutar de sus grandes casas y de las tremendas fortunas que habían hecho recogiendo los huesos de la muerta Confederación. No se habían sentido tentados a volver a «casa». Era mejor olvidar sus orígenes.
Rhett les había despreciado siempre. Los llamaba «la escoria» y se iba de la casa cuando daba Scarlett sus brillantes fiestas. Scarlett opinaba que su marido se portaba tontamente, y así se lo decía. «Los ricos son siempre mucho más divertidos que los pobres. Sus trajes y coches y joyas son mejores, y te dan la mejor comida y la mejor bebida cuando te invitan a sus casas.»
Pero nada de lo que ofrecían sus amigos era, ni con mucho, tan elegante como los refrigerios en las fiestas de Scarlett. Y estaba resuelta a que ésta fuese la mejor de todas. Empezó una segunda lista titulada «Cosas que he de recordar» con una nota sobre pedir cisnes de hielo para la comida fría y diez nuevas cajas de champán. También un traje de noche nuevo. Tendría que ir inmediatamente a su modista, después de encargar las invitaciones en la imprenta.


Scarlett inclinó la cabeza a un lado para admirar los almidonados frunces blancos de la toca estilo María Estuardo. La punta sobre la frente era realmente muy apropiada. Resaltaba el arco negro de las cejas y el verde brillante de los ojos. Sus cabellos parecían de seda negra al caer en rizos a ambos lados de los frunces de la toca. ¿Quién habría pensado que el luto pudiese ser tan favorecedor?
Se volvió a un lado y otro, mirando por encima de los hombros su imagen en el espejo de cuerpo entero. El ribete de cuentas de azabache y borlas de su vestido negro resplandecía de manera muy satisfactoria.
El luto «de alivio» no era tan horrible como el riguroso; dejaba mucho libertad de acción, si una tenía la piel blanca de magnolia y podía lucirla con un escotado traje negro.
Se acercó rápidamente al tocador y se dio unos toques de perfume en los hombros y en el cuello. Debía apresurarse, pues sus invitados llegarían de un momento a otro. Oía a los músicos que afinaban sus instrumentos en la planta baja. Se regocijó mirando el desordenado montón de gruesas tarjetas blancas entre los cepillos y espejos de mango de plata. Las invitaciones habían empezado a llegar en cuanto se enteraron sus amigos de que volvía a incorporarse al torbellino social; estaría muy ocupada durante semanas y semanas. Y entonces habría más invitaciones, y ella tendría que ofrecer otras recepciones. O tal vez un baile durante la temporada de Navidad. Sí, todo marcharía bien. Estaba tan entusiasmada como una muchacha que no hubiese asistido nunca a una fiesta. Bueno, no era de extrañar. Habían pasado más de siete meses desde que tomó parte en una de ellas.
Salvo la fiesta de vuelta a casa de Tony Fontaine. Sonrió al recordarlo. El bueno de Tony, con sus botas de tacón alto y su silla de montar con incrustaciones de plata. Lástima que no estuviese en su fiesta esta noche. Sus invitados se quedarían viendo visiones si Tony hacía el truco de hacer girar los revólveres.
Tenía que bajar; los músicos estaban tocando; debía de ser tarde.
Descendió apresuradamente la escalera alfombrada de rojo, aspirando con satisfacción el aroma de las flores de invernadero que, colocadas en grandes jarrones, adornaban cada habitación. Sus ojos brillaron complacidos al pasar de una sala a otra para comprobar que todo estuviese en orden. Era perfecto. Gracias a Dios, Pansy había vuelto de Tara. Era muy eficaz obligando a los otros criados a hacer su trabajo, mucho más que el nuevo mayordomo contratado para sustituir a Pork. Scarlett tomó una copa de champán de la bandeja que le presentó el mayordomo. Al menos servía bien, tenía estilo, y a Scarlett le gustaba que se hiciesen las cosas con estilo.
Precisamente entonces sonó la campanilla. El criado se quedó sorprendido al verla sonreír satisfecha; después Scarlett se dirigió al vestíbulo para recibir a sus amigos.
Estos llegaron en una corriente continua durante casi una hora, y la casa se llenó del ruido de sus fuertes voces, del penetrante olor de los perfumes y los polvos, de los brillantes colores de sedas y satenes, de rubíes y zafiros.
Scarlett circulaba entre la muchedumbre, riendo y sonriendo, flirteando ligeramente con los hombres, aceptando los exagerados cumplidos de las mujeres. Se alegraban tanto de verla de nuevo, la habían echado tanto de menos; no había fiestas como las suyas; nadie tenía una casa tan magnífica, ni vestía tan a la última moda, ni tenía tan brillantes los cabellos, ni una figura tan juvenil, ni un cutis tan perfecto y delicado.
«Me estoy divirtiendo. Es una fiesta magnífica.»
Echó un vistazo a los platos y las bandejas de plata sobre la larga mesa barnizada, para asegurarse de que los criados los mantenían llenos. Para ella era importante que hubiera gran cantidad de comida, un exceso de comida, pues nunca había olvidado del todo lo muy cerca que habían estado de morir de hambre al final de la guerra. Su amiga Mamie Bart la miró y sonrió. Tenía en la mano una empanada de ostras a medio comer, y un hilo de salsa mantecosa le goteaba de la comisura de los labios sobre el collar de brillantes que llevaba colgado del gordo cuello. Scarlett se volvió, asqueada. Mamie se pondría como un elefante el día menos pensado. Gracias a Dios, yo puedo comer todo lo que me apetece sin engordar un gramo.
Sonrió seductoramente a Harry Connington, el marido de su amiga Sylvia.
—Debes de haber descubierto algún elixir, Harry; pareces diez años más joven que la última vez que te vi.
Observó con malicioso regocijo cómo encogía Harry el estómago. La cara se le puso colorada, después débilmente purpúrea, hasta que renunció al esfuerzo de aguantar la respiración. Scarlett soltó la carcajada y se apartó de él.
Unas fuertes risotadas llamaron su atención, y se dirigió hacia el trío masculino del que procedían. Le gustaría mucho oír algo divertido, aunque fuese uno de aquellos chistes que las damas tenían que fingir que no entendían.
—... y por esto me digo: «Bill, el pánico de uno es ganancia para otro, y sé cuál de estos dos va a ser el viejo Bill.»
Scarlett empezó a volverse. Esta noche quería divertirse, y hablar del pánico no le parecía divertido. Sin embargo, tal vez aprendiera algo. Ella era más lista, incluso profundamente dormida, que Bill Weller en su mejor día; estaba convencida de ello. Si él ganaba dinero con el pánico, quería saber cómo lo hacía. Se acercó más sin hacer ruido.
—... Estos tontos del Sur han sido un problema para mí desde que vine aquí —confesó Bill—. No se puede hacer nada con personas que no sienten la codicia natural, de modo que fue inútil que les ofreciera bonos para triplicar su dinero y certificados de minas de oro. Trabajaban más duro que cualquier negro y guardaban todo lo que ganaban por si llegaban malos tiempos. Resultó que muchos de ellos tenían ya una caja llena de bonos y otras cosas parecidas... ¡del Gobierno de la Confederación!
La estruendosa risa de Bill se contagió a los otros hombres.
Scarlett echaba chispas. ¡Los «tontos del Sur»! Su propio padre tenía una caja llena de bonos de la Confederación, igual que toda la buena gente del condado de Clayton. Quiso alejarse, pero se lo impidieron los que estaban detrás de ella y habían sido atraídos por las risas del grupo que rodeaba a Bill Weller.
—Al cabo de un tiempo comprendí la situación —siguió diciendo Weller—. No se fiaban mucho del papel, ni de las otras cosas que intenté. Les propuse negocios médicos y pararrayos y todos esos sistemas a prueba de fuego de ganar dinero, pero nada de ello dio el menor resultado. Os digo, muchachos, que esto hirió mi orgullo.
Hizo una lúgubre mueca y después sonrió ampliamente, mostrando tres grandes muelas de oro.
—No es preciso que os diga que Lula y yo no íbamos a quedarnos en la inopia si no se me ocurría algo. En los buenos y prósperos tiempos en que los republicanos tenían a Georgia en un puño, gané lo bastante con aquellas concesiones sobre ferrocarriles que me otorgaron, para poder darme la gran vida aunque hubiese sido lo bastante estúpido para construir aquellas vías férreas. Pero me gusta la actividad y Lula empezaba a preocuparse porque yo estaba demasiado tiempo en casa sin tener ningún negocio al que atender. Entonces, por fortuna, llegó el pánico y todos los rebeldes sacaron sus ahorros de los bancos y guardaron el dinero en sus colchones. Cada casa, incluso las barracas, era una oportunidad de oro que yo no podía dejar de aprovechar.
—Basta de parloteo, Bill. ¿Qué se te ocurrió? Me está entrando sed esperando que acabes de darte coba y vayas al grano.
Amos Bart recalcó su impaciencia lanzando un salivazo que no llegó a dar en la escupidera.
Scarlett también estaba impaciente. Impaciente por marcharse.
—No te sulfures, Amos, pues a ello voy. ¿De qué modo podía yo meter mano en aquellos colchones? Yo no tengo madera de predicador. Me gusta sentarme detrás de mi mesa y dejar que mis empleados se ajetreen. Y esto era lo que estaba haciendo, sentado en mi silla giratoria, cuando miré por la ventana y vi pasar un entierro. Fue como si hubiese brillado un relámpago. No hay un solo techo en Georgia que no haya albergado a un ser querido hoy difunto.
Scarlett miró horrorizada a Bill Weller al describir éste el timo con que estaba aumentando su caudal.
—Las madres y las viudas son las más asequibles, y son las que más abundan. No pestañean cuando mis chicos les dicen que los Veteranos de la Confederación están levantando monumentos en todos los campos de batalla, y vacían sus colchones con más rapidez de lo que canta un gallo para que el nombre de su muchacho sea grabado en el mármol.
Era peor de lo que Scarlett había podido imaginar.
—Bill, viejo zorro, ¡esto es genial! —exclamó Amos, y los hombres leí grupo rieron aún más fuerte que antes.
Scarlett sintió ganas de vomitar. Los ferrocarriles y minas de oro inexistentes nunca la habían preocupado, pero las madres y las viudas quienes estafaba Bill Weller eran sus amigas. Tal vez estaba ahora enviando a sus hombres a visitar a Beatrice Tarleton, o a Cathleen Calbert, o a Dimity Munroe, o a cualquier otra mujer del condado de Clayton que hubiese perdido un hijo o un hermano o un marido.
Su voz cortó las risas como un cuchillo.
—Éste es el más vil y asqueroso relato que he oído en mi vida. Me das asco, Bill Weller. Todos me dais asco. ¿Qué sabéis vosotros de la gente del Sur, de la gente honrada de cualquier parte? ¡Jamás habéis tenido una idea decente o hecho una cosa decente en vuestra vida!
Se abrió paso con los codos y las manos entre los atónitos hombres ' mujeres que se habían reunido alrededor de Weller, y después corrió, enjugándose las manos con la falda como si se las hubiese manchado al tocarlos.
El comedor y las brillantes fuente de plata, llenas de comida refinada, se ofrecían a su vista; su garganta se contrajo al aspirar los olores mezclados de las ricas y oleosas salsas y las salpicadas escupideras. Recordó la mesa iluminada por una lámpara de petróleo en la casa de los Fontaine, la sencilla comida a base de jamón curado en casa, pan de maíz cocido en casa y verduras cultivadas en casa. Eran los suyos, eran su pueblo; no como esos vulgares, insustanciales y rufianescos hombres y mujeres.
Scarlett se volvió para enfrentarse a Weller y a su grupo.
—¡Escoria! —gritó—. Esto es lo que sois. ¡Escoria! ¡Fuera de mi casa, fuera de mi vista! ¡Me dais ganas de vomitar!
Mamie Bart cometió el error de tratar de apaciguarla.
—Vamos, querida... —dijo, alargando la enjoyada mano.
Scarlett se echó atrás antes de que pudiese tocarla.
—Especialmente tú, cerda grasienta.
—¡Qué barbaridad! —farfulló Mamie Bart—. Que Dios me confunda si tolero que me hablen de esta manera. No me quedaría aunque me lo pidieses de rodillas, Scarlett Butler.
En seguida empezó una irritada y atropellada fuga y, en menos de diez minutos las habitaciones quedaron vacías, salvo por los escombros dejados atrás. Scarlett pasó entre restos esparcidos de comida y de champán, platos y vasos rotos, sin mirar al suelo. Debía mantener alta la cabeza, como le había enseñado su madre. Se imaginó que estaba de regreso en Tara, con un pesado volumen de las novelas de Waverley sobre la cabeza, y subió la escalera con la espalda rígida como el tronco de un árbol y con la barbilla perfectamente perpendicular a los hombros.
Como una dama. Como le había enseñado su madre. La cabeza le daba vueltas y le temblaban las piernas, pero subió sin detenerse. Una dama nunca demostraba que estaba cansada o trastornada.
—Ya era hora de que hiciese esto, y lo ha hecho bien —dijo el trompeta.
El octeto había tocado valses desde detrás de las palmeras en muchas fiestas de Scarlett.
Uno de los violinistas escupió acertadamente en la maceta de una palma.
—Demasiado tarde, diría yo. Duerme con perros y te despertarás con pulgas.
Arriba, Scarlett yacía boca abajo en su cama con colcha de seda, sollozando como si tuviese roto el corazón. Había pensado que iba a divertirse mucho.


Aquella noche, más tarde, cuando la casa quedó tranquila y a oscuras, Scarlett bajó para beber algo que la ayudase a dormir. Todo rastro de la fiesta había desaparecido, salvo los primorosos ramos de flores y las velas medio consumidas en los candelabros de seis brazos, sobre la mesa desnuda del comedor.
Scarlett encendió las velas y apagó su lámpara. ¿Por qué tenía que ir de un lado a otro casi a oscuras, como una ladrona? Era su casa, era su brandy, y podía hacer lo que quisiera.
Eligió un vaso, llevó éste y la botella a la mesa y se sentó en la butaca situada en la cabecera. También era su mesa.
El brandy le produjo un calor relajante por todo el cuerpo, y Scarlett suspiró. «Gracias a Dios. Otra copa, y mis nervios deberían calmarse.» Llenó de nuevo la elegante copita de licor y se bebió el brandy de un trago tras un hábil quiebro de la muñeca. «No debo darme prisa —pensó—, sirviéndose otra copa. No es propio de una dama.»
Sorbió la tercera dosis. ¡Qué bonita era la luz de las velas, y las llamas doradas que se reflejaban sobre la barnizada superficie de la mesa! La copa vacía lo era también. Sus facetas talladas proyectaban todos los colores del arco iris cuando la hacía girar entre sus dedos.
Reinaba un silencio sepulcral. El chasquido del cristal contra el cristal hizo que se sobresaltase al escanciar el brandy. Esto demostraba que necesitaba beberlo, ¿no? Todavía estaba demasiado agitada para poder dormir.
Las velas se iban consumiendo y la botella se vaciaba despacio, y Scarlett estaba perdiendo su acostumbrado control sobre la mente y la memoria. Ésta era la habitación donde había empezado todo. La mesa estaba desnuda como ahora, sin más adorno que las velas y la bandeja de plata con la botella de brandy y las copas. Rhett estaba borracho. Nunca le había visto realmente embriagado de tal modo; siempre aguantaba bien el licor. Pero aquella noche estaba borracho y se mostró cruel. Le dijo cosas horribles e hirientes, y le retorció el brazo, haciendo que gritase de dolor.
Pero entonces... él la había subido en brazos a su habitación y la había poseído por la fuerza. Aunque en realidad no había tenido que forzarla para que le aceptase. Ella se había sentido revivir al abrazarla él, al besarla en los labios y en el cuello y en el cuerpo. Ardía bajo su tacto y gritaba pidiendo más, y su cuerpo se arqueaba y estiraba para apretarse una y otra vez contra el de Rhett...
No podía ser verdad. Tenía que haberlo soñado; pero ¿cómo podía haber soñado estas cosas cuando nunca había imaginado que existiesen? Ninguna dama habría sentido jamás el salvaje afán que había experimentado ella; ninguna dama habría hecho lo que había hecho ella. Scarlett trató de arrinconar sus pensamientos en el oscuro y atestado repliegue de su mente donde guardaba lo insoportable y lo inconcebible. Pero había bebido demasiado.
Ocurrió, le gritaba su corazón; ocurrió. No le he inventado.
Y aunque su madre le había enseñado cuidadosamente que las damas no han de tener impulsos animales, su mente no podía controlar las demandas apasionadas de su cuerpo, que quería sentir el éxtasis y rendirse de nuevo.
Las manos de Scarlett se cerraron sobre sus doloridos pechos, pero no eran las manos que ansiaba su cuerpo. Dejó caer los brazos sobre la mesa y apoyó en ellos la cabeza. Y se abandonó a las oleadas de deseo y de dolor que hacían que se estremeciese, que hacían que gritase con voz entrecortada, en la vacía y silenciosa habitación iluminada por las velas:
—¡Rhett, oh, Rhett, te necesito!

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:51 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:48 pm

8


Se estaba acercando el invierno y Scarlett se ponía cada día más frenética. Joe Colleton había excavado el suelo para construir el sótano de la primera casa, pero las repetidas lluvias hacían imposible asentar los cimientos de hormigón.
—El señor Wilkes se olería algo si le comprase madera antes de poder colocarla —dijo Joe Colleton con mucha lógica, y Scarlett comprendió que tenía razón.
Pero no por ello era menos fastidiosa la demora.
Tal vez la idea de edificar había sido un error. Día tras día el periódico informaba de más desastres en el mundo de los negocios. Había colas en las cocinas de beneficiencia y en las panaderías de las grandes ciudades de Estados Unidos, porque miles de personas perdían su empleo todas las semanas al quebrar las empresas. ¿Por qué estaba arriesgando su dinero ahora, en los peores momentos? ¿Por qué había hecho aquella tonta promesa a Melly? Si al menos dejase de llover...
Y si al menos los días dejasen de acortarse... Podía estar ocupada durante el día, pero la oscuridad la encerraba en su casa vacía sin más compañía que la de sus propios pensamientos. Y no quería pensar, porque no podía encontrar respuesta a nada. ¿Cómo se había metido en este lío? Si nunca había hecho deliberadamente nada para que la gente se volviese contra ella, ¿por qué se mostraban todos tan odiosos? ¿Por qué tardaba tanto Rhett en volver a casa? ¿Qué podía hacer ella para mejorar las cosas? Tenía que haber alguna solución; no podía estar eternamente pasando de una habitación a otra en aquella casa tan grande, como un guisante rodando de un lado a otro en un cubo vacío de hojalata.
Le habría gustado que Wade y Ella viniesen a casa para hacerle compañía; pero Suellen le había escrito que estaba toda la familia bajo cuarentena mientras, niño tras niño, los críos iban pasando por el largo e irritante tormento de la varicela.
Podía relacionarse de nuevo con los Bart y todos sus amigos. No importaba que hubiese llamado cerda a Mamie, pues ésta era tan insensible como una pared de ladrillos. Una de las razones de que a Scarlett le hubiese gustado tener amistad con «la escoria» era que podía fustigarlos con su lengua mordaz siempre que quería y ellos volvían siempre pidiendo más. «Pero, gracias a Dios, no he caído tan bajo. No voy a arrastrarme hacia ellos ahora que sé lo ruines que son.
»Lo malo es que anochece tan temprano y que las noches son tan largas y que yo no puedo dormir como debiera. Todo irá mejor cuando pare de llover..., cuando termine el invierno..., cuando Rhett venga a casa...»
Por fin cambió el tiempo y llegaron días brillantes, fríos, soleados, con altos jirones de nubes en el resplandeciente cielo azul. Colleton bombeó el agua acumulada en el hueco que había cavado, y el fuerte viento secó la arcilla roja de Georgia hasta darle una dureza de ladrillo. Entonces hizo pedidos de hormigón y de madera para construir los cimientos.
Scarlett se entregó ahora a la compra de regalos. Se acercaba Navidad. Compró muñecas para Ella y para cada una de las hijas de Suellen. Muñecos bebés para las más pequeñas, con los cuerpos de serrín caras y manos y pies de porcelana. Susie y Ella recibirían sendas muecas idénticas representando damas, con bonitos baúles de cuero llenos de hermosos vestidos. Wade era un problema; Scarlett nunca sabía qué hacer con respecto a él. Entonces se acordó de la promesa de Tony Fontaine de enseñarle a hacer girar los revólveres en un dedo, y compró un par de revólveres para Wade, con las iniciales del chico grabadas en las culatas con incrustaciones de marfil. Lo de Suellen fue fácil: un bolsito de seda bordado con perlitas, demasiado elegante para llevarlo en el campo, pero con una moneda de oro de veinte dólares dentro. Para Will era muy difícil escoger un regalo, era imposible, Scarlett estuvo buscando hasta que renunció y le compró otra chaqueta de piel de cordero, igual a la que le había regalado el año pasado el año anterior. «La intención es lo que cuenta», se dijo firmemente.
Lo pensó largamente antes de decidir no regalar nada a Beau. Sin duda India devolvería el paquete sin abrirlo. Además, Beau no carecía le nada, pensó amargamente. La cuenta de los Wilkes en su almacén iba en aumento cada semana.
Compró un cortapuros de oro para Rhett, pero le faltó valor para enviarlo. En cambio, los regalos para su dos tías de Charleston eran mucho más bonitos que de costumbre. Tal vez dirían a la madre de Rhett lo amable que había sido, y la señora Butler se lo diría a Rhett.
«Me pregunto si él me enviará algo. O si me traerá algo. Tal vez vendrá por Navidad para acallar las habladurías.»
Esta posibilidad era lo bastante real como para que Scarlett empezase a decorar frenéticamente la casa. Cuando la tuvo convertida en una especie de pérgola hecha con ramas de pino, acebo y hiedra, llevó as sobras al almacén.
—Siempre hemos puesto una guirnalda de oropel en el escaparate, .señora Butler. No hace falta nada más —dijo Willie Kershaw.
—No me diga lo que hace o no hace falta. Ponga esas guirnaldas de pino alrededor de todos los mostradores y la corona de acebo en la puerta. Hará que la gente se sienta navideña y gaste más en obsequios. No tenemos bastantes cosas bonitas para regalos. ¿Dónde está aquella caja grande de abanicos de papel encerado?
—Usted me dijo que la quitase de ahí. Dijo que no debíamos malgastar espacio con un estante para fruslerías, cuando la gente quería clavos y tablas de lavar.
—No sea estúpido; aquello fue entonces y esto es ahora. Saque la caja.
—Bueno, no sé exactamente donde la puse. Hace mucho tiempo.
—¡Virgen santa! Vaya a ver lo que quiere aquel hombre. Yo encontraré la caja.
Y se dirigió rápidamente al depósito de mercancías que había detrás de los locales destinados a la venta.
Scarlett estaba en lo alto de una escalera rebuscando entre los montones de cosas polvorientas de un estante, cuando oyó las voces conocidas de la señora Merriwether y su hija Maybelle.
—Creía que habías dicho que nunca volverías a poner el pie en el almacén de Scarlett, madre.
—Cállate; el dependiente podría oírte. Hemos buscado en todas las tiendas de la población y no hay manera de encontrar un trozo de terciopelo negro. Y no puedo terminar mi traje sin esto. ¿Acaso la reina Victoria ha llevado alguna vez una capa de color?
Scarlett frunció el entrecejo. ¿De qué diablos estaban hablando? Bajó de la escalera sin hacer ruido y caminó de puntillas para aplicar una oreja a la pared.
—No, señora —oyó que decía el dependiente—. No suelen pedir terciopelo.
—Tenía que habérmelo figurado. Vamos, Maybelle.
—Ya que estamos aquí, tal vez podría encontrar las plumas que necesito para mi disfraz de Pocahontas —dijo Maybelle.
—Tonterías. Vamos. No hubiésemos debido entrar aquí. Supón que nos viese alguien.
El andar de la señora Merriwether era pesado pero rápido. Cerró la puerta de golpe al salir.
Scarlett subió de nuevo la escalera. Toda su animación navideña se había extinguido. Alguien iba a dar un baile de disfraces y no la habían invitado. Lamentó no haber dejado que Ashley se rompiese el cuello en la tumba de Melanie. Encontró la caja que estaba buscando y la arrojó al suelo, donde se rompió, esparciendo los abanicos de brillantes colores en un amplio arco.
—Recójanlos y quítenles el polvo a todos —ordenó—. Me voy a casa.
Antes morir que empezar a patalear delante de sus empleados.
El periódico del día yacía sobre el asiento de su carruaje. Había estado demasiado ocupada con la decoración para leerlo. Y ahora tampoco le interesaba mucho, pero le serviría para esconder tras él la cara frente a los fisgones que quisieran mirarla. Se irguió y lo abrió en la página central, buscando «Nuestra carta de Charleston». Sólo trataba del Hipódromo Washington, recién abierto, y del próximo día de las Carreras Hípicas en enero. Leyó por encima las entusiastas descripciones de las Semanas Hípicas de antes de la guerra, las acostumbradas afirmaciones de que Charleston había tenido lo mejor y más cuidado de todo, y las predicciones de que las próximas carreras igualarían o superarían a sus predecesoras. Según el corresponsal, habría fiestas todos los días y un baile todas las noches durante semanas.
—Y apuesto a que Rhett Butler asistirá a todos —murmuró Scarlett, y arrojó el periódico al suelo.
Un titular en primera página le llamó la atención. EL CARNAVAL CONCLUIRÁ CON UN BAILE DE MÁSCARAS. «La vieja arpía y Maybelle debían de haber estado hablando de esto —pensó—. Todo el mundo, salvo yo, va a ir a fiestas maravillosas.» Tomó de nuevo el periódico.
«Terminados los preparativos —leyó—, podemos ahora anunciar que Atlanta celebrará el próximo 6 de enero un carnaval que sin duda rivalizará en magnificencia con el famoso martes de carnaval de Nueva Orleans. "Los juerguistas de la duodécima noche" es un grupo formado recientemente por las personalidades más sobresaliente de nuestra ciudad, pertenecientes a los círculos sociales y de negocios, y que ha promocionado este fabuloso acontecimiento. El Rey del Carnaval reinará en Atlanta, servido por una Corte de Nobles. Entrará en la ciudad y la cruzará en la carroza real, al frente de un desfile que según se calcula casi alcanzará dos kilómetros de longitud. Todos los ciudadanos, que serán sus súbditos aquel día, están invitados a presenciar el desfile y asombrarse con sus maravillas. La hora y el recorrido del desfile serán anunciados oportunamente en este periódico.
»Los actos del día terminarán con un Baile de Máscaras, para el cual será transformado el Teatro de la Ópera DeGives en un verdadero País de las Maravillas. "Los juerguistas" han cursado casi trescientas invitaciones a los caballeros más nobles y a las damas más bellas de Atlanta.»
—¡Maldita sea! —dijo Scarlett.
Entonces se desesperó y empezó a llorar como una chiquilla. No era justo que Rhett estuviera bailando y riendo en Charleston y que todos sus enemigos de Atlanta se divirtieran mientras ella permanecía encerrada en su vasta mansión silenciosa. Nunca había hecho nada lo bastante malo para merecer este castigo.
«Nunca habías sido tan timorata como para permitirles que te hiciesen llorar», se dijo con irritación.
Se enjugó las lágrimas con el dorso de las manos. No iba a revolcarse en la aflicción. Conseguiría lo que quería. Iría al baile; ya encontraría una manera.


No era imposible obtener una invitación para el baile; ni siquiera era difícil. Scarlett se había enterado de que el proclamado desfile se compondría en su mayor parte de carros adornados que anunciarían productos y establecimientos. Desde luego, los participantes tenían que pagar una cuota, así como el costo de decoración de la carroza; pero todos ellos recibían dos invitaciones para el baile. Envió a Willie Kershaw con el dinero para inscribir al Kennedy's Emporium en el desfile.
Esto reforzó su creencia de que casi todo podía ser comprado. El dinero lo podía todo.
—¿Cómo decorará la carroza, señora Butler? —preguntó Kershaw.
Esta pregunta brindaba cien posibilidades.
—Lo pensaré, Willie.
Bueno, podía pasar horas y horas y emplear muchas veladas pensando en la manera de hacer que todas las demás carrozas pareciesen lastimosas comparadas con la suya.
También tenía que pensar en su traje para el baile. Esto no iba a llevarle mucho tiempo. Tendría que repasar todas las revistas de modas, encontrar lo que lucía la gente, escoger la tela, convenir las pruebas, elegir el estilo de peinado...
¡Oh, no! Todavía estaba de luto de alivio. Seguramente no quería esto decir que debiera vestir de negro para un baile de máscaras. Nunca había asistido a uno; ignoraba las reglas. Pero lo que se pretendía era engañar a la gente, ¿no? Parecer otra persona, ir disfrazada. Desde luego, no vestiría de negro. El baile le atraía más a cada instante.
Se apresuró a realizar su trabajo de rutina en el almacén y corrió a casa de su modista, la señora Marie.
La corpulenta y jadeante Marie se quitó una serie de alfileres de la boca para decirle que las damas habían encargado los siguientes disfraces: Capullo de Rosa, un vestido de baile rosa adornado con rosas de seda; Copo de Nieve, un vestido de baile blanco adornado con puntillas almidonadas blancas y con lentejuelas; la Noche, terciopelo azul oscuro con estrellas de plata bordadas; la Aurora, rosa sobre un rosa más oscuro; Pastora, traje a rayas con un delantal blanco ribeteado de encaje...
—Está bien, está bien —dijo Scarlett con impaciencia—. Ya veo lo que van a llevar. Mañana le diré de qué voy a disfrazarme.
La señora Marie levantó las manos.
—Pero no tendré tiempo de hacer su traje, señora Butler. He tenido que buscar dos costureras más, y todavía no sé cómo me las voy a arreglar para acabar a tiempo... No veo el modo de añadir otro disfraz a los que ya he prometido.
Scarlett rechazó la negativa de la mujer con un movimiento de la mano. Sabía que podía obligarla a hacer lo que quería. Lo difícil era decidir lo que se pondría.
La solución se le ocurrió cuando estaba haciendo un solitario mientras esperaba la hora de cenar. Echó una ojeada a la baraja para ver si iba a salir el rey que necesitaba con objeto de llenar un espacio vacío. No; había dos reinas antes del próximo rey. No podría sacar el juego.
¡Una reina! Desde luego. Podría llevar un traje maravilloso con una larga cola adornada con piel blanca. Y muchas joyas.
Arrojó sobre la mesa las cartas que quedaban y subió corriendo las escaleras para mirar en su joyero. Oh, ¿por qué había sido Rhett tan reacio en comprarle joyas? Le compraba todo lo demás que ella quería, pero las únicas joyas que a él le gustaban eran las perlas. Sacó una sarta tras otra, amontonándolas sobre la cómoda. ¡Aquí! Sus pendientes de brillantes. Por descontado, se los pondría. Y podía llevar perlas en los cabellos, así como alrededor del cuello y en las muñecas. Lástima que no pudiese arriesgarse a lucir su anillo de compromiso, de esmeralda y brillantes. Demasiada gente lo reconocería y, si adivinaban quién era, podrían echarlo todo a perder. Contaba con el disfraz y la máscara para protegerse de la señora Merriwether e India Wilkes y de las otras mujeres. Pretendía divertirse mucho, bailar todos los bailes, integrarse de nuevo en el ambiente.


El 5 de enero, el día anterior al carnaval, toda Atlanta competía en los preparativos. La alcaldía había ordenado que todos los establecimientos estuviesen cerrados el día 6 y que todos los edificios del trayecto del desfile se adornasen con colgaduras rojas y blancas, los colores de Rex, el rey del carnaval.
Scarlett pensó que era una lástima cerrar el almacén un día en que la ciudad estaría atestada de gente llegada del campo para las celebraciones. Pero colgó grandes coronas de cintas en el escaparate del almacén y en la verja de hierro que bordeaba su casa y, como todo el mundo, se maravilló ante la transformación de las calles Whitehall y Marietta. Banderas y gallardetes adornaban todas las farolas y las fachadas de los edificios formando un verdadero túnel de brillantes y ondeantes colores rojo y blanco para la última etapa del desfile de Rex hacia su trono.
«Tendría que haber traído a Wade y Ella de Tara para que viesen el desfile —pensó—. Pero probablemente estén todavía débiles después de la varicela —recordó rápidamente—. Y no tengo entradas de baile para Suellen y Will. Además, les envié montones de regalos de Navidad.»
La lluvia incesante de aquel día de carnaval borró todo vestigio de remordimiento en lo tocante a los niños. En todo caso, no habrían podido estar en la calle bajo la humedad y el frío para contemplar el desfile.
Pero ella sí que podía. Se envolvió en un chal de abrigo y se plantó sobre el banco de piedra próximo a la verja, bajo un gran paraguas, de modo que podía ver perfectamente por encima de las cabezas y los paraguas de los espectadores que se hallaban en la acera.
Tal como habían prometido, la comitiva tenía más de un kilómetro de longitud. Era un espectáculo valiente y lamentable: la lluvia casi había destrozado los disfraces de los cortesanos medievales; los tintes rojos se habían desleído; las plumas de avestruz pendían lacias; los que habían sido airosos sombreros de terciopelo colgaban sobre los rostros como lechugas muertas. Los heraldos y los pajes estaban mojados y sin duda padecían frío, pero marchaban resueltos; los jinetes forcejeaban con cara hosca con sus también mojados caballos tratando de hacerlos avanzar sobre el barro pegajoso y resbaladizo. Scarlett unió su aplauso al de la multitud cuando pasó el maestro de ceremonias. Era el tío Henry Hamilton, que parecía ser el único que se estaba divirtiendo. Chapoteaba descalzo, llevando los zapatos en una mano y el sombrero manchado de barro en la otra, e iba saludando alternativamente con cada mano a la muchedumbre y sonriendo ampliamente.
Scarlett sonrió para sí cuando pasaron lentamente las Damas de la Corte en coches descubiertos. Las mujeres más distinguidas de la sociedad de Atlanta llevaban máscaras, pero su estoica aflicción se traslucía claramente en sus semblantes. La Pocahontas que era Maybelle Merriwether lucía sobre sus cabellos unas plumas mustias que iban goteando agua en sus mejillas y cuello. Las señoras Elsing y Whiting eran fácilmente reconocibles como una Betsy Ross y una Florence Nightingale caladas hasta los huesos y temblorosas. La señora Meade representaba, estornudando, los Buenos Tiempos Pasados, con un miriñaque de húmedo tafetán. Solamente la señora Merriwether no se veía afectada por la lluvia. La reina Victoria sostenía un gran paraguas negro sobre su seca cabeza real. Su manto de terciopelo estaba impecable.
Cuando las damas hubieron pasado, se produjo una larga interrupción y los espectadores empezaron a marcharse. Pero entonces se oyeron los lejanos acordes de Dixie. Un minuto después, la multitud empezó a aclamar estruendosamente, y siguió haciéndolo hasta que llegó la banda y se hizo el silencio.
Era una banda reducida, compuesta sólo por dos tambores, dos hombres que tocaban flautines y uno que tocaba una trompeta de sonido agudo y melodioso. Pero vestían de gris, con fajas doradas y brillantes botones de latón. Y delante de ellos marchaba un manco que sostenía el asta de la bandera de la Confederación con la mano que le quedaba. El estandarte de las barras y las estrellas estaba honrosamente hecho jirones, y volvía a desfilar por la calle Peachtree. La gente tenía la garganta demasiado oprimida por la emoción para prorrumpir en aclamaciones.
Scarlett sintió que rodaban lágrimas por sus mejillas, pero no eran de aflicción sino de orgullo. Los hombres de Sherman habían incendiado Atlanta y los yanquis habían saqueado Georgia, pero no habían podido destruir el Sur. Vio lágrimas como las suyas en las caras de las mujeres y de los hombres que tenía delante. Todos habían cerrado sus paraguas para permanecer descubiertos en honor a la bandera.
Se mantuvieron erguidos y orgullosos, soportando la fría lluvia durante un largo rato. La banda iba seguida de una columna de veteranos confederados, vestidos con los raídos uniformes de confección casera con que habían llegado a su hogar. Marchaban al compás de Dixie como si volviesen a ser jóvenes, y los sudistas calados por la lluvia que los veían pasar recobraron la voz para aclamarles y silbar y lanzar el grito estremecedor que era el Rebel Yell.
Los vítores duraron hasta que los veteranos se perdieron de vista. Entonces volvieron a abrirse los paraguas y la gente empezó a marcharse. Se habían olvidado del Rex y de la Noche de Reyes. El elemento culminante del desfile había llegado y había pasado, dejándolos mojados y helados, pero entusiasmados. «Magnífico», oyó Scarlett que decían docenas de bocas sonrientes, al pasar la gente por delante de su verja.
—Todavía no ha acabado el desfile —les dijo a algunos de ellos.
—Nada puede superar a Dixie, ¿eh? —respondió un hombre.
Scarlett sacudió la cabeza. Tampoco ella tenía interés en ver las carrozas aunque había trabajado mucho en la suya. Y había gastado mucho dinero en papel de seda y en adornos que la lluvia debía de haber estropeado. Pero al menos podía ahora sentarse para observar, lo cual ya era algo. No quería cansarse demasiado, cuando se celebraba esa noche el baile de máscaras.
Transcurrieron unos minutos interminables antes de que apareciese la primera carroza. Scarlett comprendió la razón al verla acercarse: las ruedas del carro se atascaban en el fango de la revuelta arcilla roja de la calle. Suspiró y se arrebujó en su chal. «Parece que la espera va a ser larga.»
Los carros decorados tardaron más de una hora en acabar de pasar por delante de ella. Antes de que terminase el desfile le castañeteaban los dientes. Pero, al menos, su carroza era la mejor. Las brillantes flores de papel que adornaban los costados del carro estaban empapadas, pero todavía resplandecían. Y el rótulo «Kennedy's Emporium», en letras doradas, leíase claramente a través de las gotas de lluvia prendidas en él. Sabía que los grandes barriles cuyos rótulos rezaban «harina», «azúcar», «harina de maíz», «melaza», «café», «sal», estaban vacíos, por lo que nada se echaba a perder. Y los barreños y tablas de lavar de cinc no se oxidarían. Las ollas de hierro eran de por sí defectuosas, de modo que Scarlett había pegado flores de papel sobre las melladuras. Lo único que no funcionaría bien serían las herramientas con mango de madera. Incluso las piezas de tela que había dispuesto artísticamente sobre un panel de tela metálica podría aprovecharlas para venderlas como saldos. Si alguien había esperado lo bastante para ver su carroza, estaba segura de que habría quedado impresionado.
Scarlett se encogió de hombros e hizo una mueca al ver la última carroza. Estaba rodeada de docenas de chiquillos que gritaban y hacían cabriolas. Un hombre disfrazado de duende arrojaba caramelos a derecha e izquierda. Scarlett miró el nombre del rótulo encima de su cabeza: «Rich's». Willie no paraba de hablar de estos nuevos almacenes de Five Points. Estaba preocupado porque sus precios eran más bajos y Kennedy's Emporium perdía algunos clientes. «Tonterías —pensó desdeñosamente Scarlett—. Rich's no se mantendrá en el negocio el tiempo suficiente para perjudicarnos. Recortar los precios y malbaratar las mercancías no es manera de triunfar en los negocios. Me alegro mucho de haber visto esto. Ahora puedo decirle a Willie Kershaw que no sea tan tontaina.»
Todavía se alegró más al ver la grande y última carroza detrás de la de Rich's. Era el trono del Rex. Había una gotera en el dosel a rayas rojas y blancas, de modo que caía continuamente agua sobre la cabeza coronada de oro y la capa de algodón imitando armiño del doctor Meade. Éste parecía terriblemente contristado.
—Y espero que pilles una pulmonía doble y te mueras —dijo Scarlett en voz baja.
Después entró corriendo en casa para tomar un baño caliente.


Scarlett iba disfrazada de Reina de Corazones. Habría preferido ser la Reina de Diamantes, con una resplandeciente corona de diamantes de imitación, una gargantilla y broches. Sin embargo, no hubiera podido entonces llevar sus perlas, que el joyero le había dicho que eran «dignas de la propia reina». Además, había encontrado unos bonitos y enormes rubíes de imitación para coserlos alrededor del profundo escote de su traje de terciopelo rojo. ¡Era magnífico poder llevar prendas de color!
La cola de su vestido estaba ribeteada de zorro blanco. Se estropearía antes de terminar el baile, pero no importaba; parecía muy elegante recogida sobre su brazo para bailar. Llevaba un misterioso antifaz de satén rojo que le cubría la cara hasta la punta de la nariz, y se había pintado los labios del mismo tono de rojo. Se sentía audaz y completamente segura. Esta noche podría bailar a su satisfacción sin que nadie la reconociese y pudiese insultarla. Celebrar un baile de disfraces había sido una idea maravillosa.
A pesar del antifaz, inquietaba a Scarlett entrar en el salón de baile sin un acompañante, pero su aprensión era infundada. Un grupo numeroso de caballeros enmascarados estaba entrando en el vestíbulo cuando se apeó ella de su coche, y se unió a ellos sin que nadie hiciese comentarios. Una vez dentro, miró asombrada a su alrededor. El Teatro de la Ópera DeGives había sido completamente transformado. Ahora, el bello teatro era un palacio real muy convincente.
Habían instalado una pista sobre la mitad inferior de la platea, alargando así el amplio escenario para convertirlo en un inmenso salón de baile. En el fondo, hallábase el doctor Meade sentado en el trono, en su papel de Rex, flanqueado por servidores uniformados entre los cuales se encontraba un copero real. En el centro del anfiteatro estaba la orquesta más numerosa que jamás hubiese visto Scarlett, y en la planta baja había masas de bailarines, observadores y paseantes. Reinaba un ambiente tangible de bulliciosa alegría, un desenfado fruto del anonimato proporcionado por las máscaras y los disfraces. En cuanto hubo entrado Scarlett en el salón, un hombre vestido de chino y con una larga coleta le rodeó la cintura con el brazo envuelto en seda y la llevó hacia la pista de baile. Podía ser un perfecto desconocido. La situación era peligrosa y excitante.
Tocaban un vals y su pareja era un bailarín consumado. Mientras daban vueltas, Scarlett vio hindúes enmascarados, payasos, arlequines, pierrots, monjas, osos, piratas, ninfas y cardenales, todos bailando tan locamente como ella. Cuando cesó la música, estaba sin aliento.
—Maravilloso —jadeó—, es maravilloso. ¡Tanta gente! Toda Georgia debe estar bailando aquí.
—No toda —dijo su pareja—. Algunos no tenían invitación.
Señaló hacia arriba con el dedo pulgar. Scarlett vio que el gallinero estaba lleno de espectadores en traje corriente. Aunque algunos no eran tan corrientes. Mamie Bart estaba allí, luciendo todos sus diamantes y rodeaba de otros miembros de «la escoria». «Hice bien en no volver a mezclarme con esa pandilla. Son demasiado bastos para ser invitados a ningún sitio.» Scarlett había conseguido olvidar el origen de su propia invitación.
La presencia de espectadores hacía que el baile le pareciese todavía más atractivo. Scarlett echó la cabeza atrás y rió. Sus pendientes de brillantes resplandecieron; pudo verlos reflejados en los ojos del mandarín a través de los agujeros de su antifaz. Entonces, el hombre desapareció, empujado a un lado por un monje con la capucha echada hacia delante para cubrir su cara enmascarada. Sin decir palabra, éste asió la mano de Scarlett y la abrazó por la cintura cuando la orquesta atacó una animada polca.
Ella bailó como no había bailado en muchos años. Estaba atolondrada, contagiada por la excitante locura de la mascarada, intoxicada por la novedad de todo aquello, por el champán que iban ofreciendo en bandejas de plata unos pajes vestidos de satén, por el gozo de participar de nuevo en una fiesta, por su indiscutible éxito. Porque estaba triunfando y creía que nadie la conocía, que era invulnerable.
Reconoció a las damas de la Vieja Guardia. Llevaban los mismos trajes que habían lucido en el desfile. Ashley iba enmascarado, pero Scarlett le identificó en cuanto le vio. Llevaba un brazal de luto en la manga de su traje blanco y negro de arlequín. Sin duda le había arrastrado India hasta aquí para tener una compañía. Muy ruin por su parte, pensó Scarlett. «Desde luego, a ella no le importa que sea ruin con tal de que sea correcto, y los hombres enlutados no tienen que renunciar a ir a ningún lado, como les pasa a las mujeres. Pueden ponerse un brazal en su mejor traje y empezar a cortejar a otra mujer antes de que se haya enfriado su esposa en la tumba. Pero salta a la vista que el pobre Ashley aborrece encontrarse aquí. Sólo hay que ver lo abatido que está en su flamante disfraz. Bueno, no te preocupes, querido. Habrá muchas más casas como la que está construyendo ahora Joe Colleton. Cuando llegue la primavera estarás tan ocupado vendiendo madera que no tendrás tiempo de estar triste.»
Con el transcurso de la velada, el ambiente del baile de disfraces se iba haciendo aún más agitado. Algunos admiradores de Scarlett le preguntaron su nombre; uno trató incluso de levantarle el antifaz. Ella les esquivó sin dificultad. «No he olvidado cómo hay que manejar a los muchachos fogosos —pensó sonriendo—. Y son muchachos, con independencia de la edad que puedan tener. Incluso se van a escondidas a la esquina para tomar algo más fuerte que el champán. Antes de que te des cuenta, empezarán a lanzar el Rebel Yell.»
—¿De qué se ríe mi reina del misterio? —preguntó el apuesto jinete que, al parecer, estaba empeñado en pisarla mientras bailaban.
—Oh, de usted, naturalmente —respondió Scarlett, sonriendo.
No, no había olvidado nada.
Cuando el jinete le soltó la mano, para cederla al ansioso mandarín que había vuelto por tercera vez, Scarlett pidió delicadamente una silla y una copa de champán. El jinete le había magullado un dedo del pie.
Pero cuando su acompañante la conducía a un lado del salón para que se sentara, Scarlett declaró súbitamente que la orquesta estaba tocando su pieza favorita y que no podía abstenerse de bailarla.
Había visto, al pasar, a tía Pittypat y a la señora Elsing. ¿La habrían reconocido?
Una mezcla de irritación y temor nubló la gozosa excitación que sentía. Era consciente de que le dolía el pie magullado y de que el aliento del mandarín apestaba a whisky.
«Ahora no quiero pensar en esto; ni en la señora Elsing ni en mi pie dolorido. No dejaré que nada estropee mi diversión.» Trató de apartar a un lado sus pensamientos y de entregarse por entero a la fiesta. Pero, contra su voluntad, miraba a menudo hacia los bordes del salón de baile y a los hombres y mujeres que estaban sentados o de pie allí.
Pasaron junto a un pirata alto y barbudo que estaba apoyado en la jamba de una puerta, y él hizo una reverencia. Scarlett contuvo el aliento. Volvió la cabeza para mirarle de nuevo. Había algo..., un aire le insolencia...
El pirata llevaba camisa blanca almidonada y pantalón negro de :etiqueta. Aquello no era un disfraz, salvo por la ancha faja de seda roja y las dos pistolas introducidas en ella. Y se había atado unos lazos azules en las puntas de su espesa barba. Su máscara era un sencillo antifaz negro. No era ningún conocido, ¿verdad? Muy pocos hombres llegaban barbas espesas hoy en día. Sin embargo, la manera en que estaba plantado... y su modo de mirarla fijamente a través del antifaz...
Cuando Scarlett le miró por tercera vez, él sonrió, y sus dientes relucieron muy blancos en contraste con la barba oscura y la piel morena. Scarlett pensó que iba a desmayarse. Era Rhett.
No podía ser..., debía ser cosa de su imaginación... Pero no; no se sentiría de esta manera si fuese otra persona. ¿Y no era muy propio de él comparecer en un baile al que la mayoría de la gente no conseguía ser invitada? ¡Rhett era capaz de todo!
—Disculpe, pero tengo que dejarle. No, lo digo en serio.
Se apartó del mandarín y corrió hacia su marido.
Rhett se inclinó de nuevo.
—Edward Teach, a su servicio, señora.
—¿Quién?
¿Creía Rhett que no le había reconocido?
—Edward Teach, comúnmente llamado Barba Negra, el mayor villano que jamás surcó las aguas del Atlántico.
Rhett se atusó un mechón de la barba.
A Scarlett le dio un vuelco el corazón. «Se está divirtiendo —pensó—; haciendo bromas que sabe que casi nunca comprendo. Como solía hacer antes..., antes de que las cosas se estropeasen. No debo meter la pata ahora. No debo hacerlo. ¿Qué habría dicho yo, antes de quererle tanto?»
—Me sorprende que hayas venido a un baile en Atlanta, cuando se celebran fiestas tan espléndidas en tu preciosa Charleston —dijo.
Bien. Eso estaba bien. No era exactamente malicioso, pero tampoco demasiado afectuoso.
Rhett arqueó las negras cejas sobre el antifaz y Scarlett contuvo el aliento. Él hacía siempre esto cuando algo le divertía. Ella representaba bien su papel.
—¿Cómo estás tan bien informada sobre la vida social de Charleston, Scarlett?
—Leo el diario. Una periodista algo chiflada se empeña en no hablar más que de cierta carrera de caballos.
¡Maldita barba! Le pareció que él estaba sonriendo, pero no podía verle bien los labios.
—Yo también leo los periódicos —dijo Rhett—. Incluso en Charleston es noticia el que una población rural en auge como Atlanta decida pretender que es Nueva Orleans.
Nueva Orleans. El la había llevado allí para su luna de miel. «Llévame otra vez —quería decirle—; empezaremos de nuevo y todo será diferente.»
Pero no debía decirlo, todavía no. Su mente saltó rápidamente de un recuerdo a otro. Estrechas calles empedradas, altas y sombreadas habitaciones con grandes espejos de marco dorado mate, manjares raros y maravillosos.
—Confieso que aquí los refrigerios no son tan refinados —dijo, ofendida.
Rhett rió entre dientes.
—Un elocuente eufemismo —comentó.
«Le estoy haciendo reír. No le oía reír desde hace un siglo... Habrá visto cómo se atropellaban los hombres para bailar conmigo.»
—¿Cómo me has reconocido? —preguntó Scarlett—. Llevo puesto un antifaz.
—Sólo he tenido que buscar a la mujer más ostentosamente vestida, Scarlett. Tenías que ser tú.
—Oh..., bribón. —Olvidó que estaba tratando de divertirle—. No estás muy apuesto, Rhett Butler, con esa estúpida barba. Igual hubieses podido ponerte una piel de oso sobre la cara.
—Fue el mejor disfraz que se me ocurrió. Hay muchas personas en Atlanta que no deseo que me reconozcan fácilmente.
—Entonces, ¿por qué has venido? Supongo que no sólo para insultarme.
—Te prometí que me haría ver lo bastante a menudo para acallar los rumores, Scarlett. Ésta era una ocasión perfecta.
—¿Crees que lo es un baile de disfraces? Nadie conoce a nadie.
—A medianoche todos se quitan las máscaras. Faltan aproximadamente cuatro minutos. Bailaremos para que nos vean y después nos marcharemos.
Rhett la tomó en brazos y Scarlett olvidó su enojo, olvidó el peligro de desenmascararse delante de sus enemigos, se olvidó del mundo. Nada era importante, salvo que él estaba allí y la estaba abrazando.


Scarlett permaneció despierta la mayor parte de la noche, esforzándose en comprender lo que había pasado: «Todo marchó bien en el baile... Cuando dieron las doce, el doctor Meade dijo que todo el mundo debía quitarse la máscara, y Rhett se echó a reír arrancándose también la barba. Juraría que se estaba divirtiendo. Saludó al doctor, hizo una reverencia a la señora Meade y luego me sacó de allí con toda facilidad. Ni siquiera advirtió que la gente me volvía la espalda; al menos, no dio señales de haberlo advertido. No dejaba de sonreír alegremente.
«Mientras nos dirigíamos a casa, el coche estaba demasiado oscuro para verle la cara, pero su voz sonaba bien. Yo no sabía qué decir, aunque no tuve necesidad de pensar porque Rhett me preguntó cómo iban las cosas en Tara y si su abogado pagaba puntualmente mis facturas, y cuando hube contestado a todo, estábamos en casa. Y entonces ocurrió aquello. Rhett estaba aquí, en el vestíbulo de la planta baja, y de pronto me dio las buenas noches, dijo que estaba cansado y subió a su vestidor.
»No se mostró antipático ni frío; sólo me dio las buenas noches y subió. ¿Qué significa esto? ¿Por qué se molestó en hacer el largo viaje? No sería para asistir a una fiesta cuando siempre es fiesta en Charleston. No porque fuese un baile de disfraces, ya que si eso le apetecía, podía ir al Mardi Gras. En fin de cuentas, tiene muchos amigos en Nueva Orleans.
»E1 dijo "para acallar los rumores". ¡Y un cuerno! En todo caso, él los provocó al quitarse de aquella manera su estúpida barba.»
La mente de Scarlett volvió atrás, repasando una y otra vez todo lo de aquella velada hasta que empezó a dolerle la cabeza. Cuando consiguió dormirse, su sueño fue breve y agitado. Sin embargo, se despertó a tiempo de bajar a desayunar ataviada con su bata más atractiva. No se hizo llevar la bandeja a su habitación, porque Rhett siempre desayunaba en el comedor.
—¿Tan temprano, querida? —dijo él—. Eres muy amable. Así no tendré que escribir una nota de despedida. —Arrojó la servilleta sobre la mesa—. He empaquetado algunas cosas que olvidó Pork. Volveré más tarde a buscarlas, cuando me dirija a la estación.
«No me dejes», suplicó el corazón de Scarlett. Volvió la cara, para que no viese él la súplica de sus ojos.
—Por el amor de Dios, termínate el café, Rhett —dijo—. No voy a hacerte ninguna escena.
Se dirigió al aparador y se sirvió café, observándole en el espejo. Debía estar tranquila. Tal vez así él se quedaría.
Rhett se había puesto en pie y tenía el reloj abierto en la mano.
—No tengo tiempo —dijo—. He de ir a ver a algunas personas antes de marcharme. Estaré muy ocupado hasta el verano; por consiguiente, diré que me voy a América del Sur para asuntos de negocios, de este modo nadie chismorreará sobre mi larga ausencia. La mayoría de la gente de Atlanta no sabe siquiera dónde está América del Sur. Ya ves, querida, que hago honor a mi promesa de velar por tu reputación. —Sonrió maliciosamente, cerró el reloj y se lo metió en el bolsillo—. Adiós, Scarlett.
—¿Por qué no te vas de veras a América del Sur y te pierdes allí para siempre?
Cuando se hubo cerrado la puerta tras él, Scarlett tomó la botella de brandy. ¿Por qué se había portado ella de esta manera? Había dicho lo que no sentía. Él siempre había hecho lo mismo: incitarla a decir cosas que no quería decir; hubiese debido pensarlo mejor antes de salirse de sus casillas de esta manera. «Pero él no tenía que haberme lanzado pullas sobre mi reputación. ¿Cómo se habrá enterado de que he sido rechazada por la sociedad?»
Nunca se había sentido tan desgraciada.

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Última edición por Gemma el Mar Dic 07, 2010 1:52 pm, editado 1 vez
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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 1:48 pm

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Más tarde, Scarlett se avergonzó de sí misma. ¡Beber por la mañana! Sólo lo hacían los borrachos de la peor estofa. En realidad, se dijo, la situación no era tan mala. Al menos sabía ahora cuándo volvería Rhett. Tardaría demasiado, pero era algo. No perdería el tiempo preguntándose si sería hoy... o mañana... o pasado mañana.
Febrero empezó con un tiempo sorprendentemente templado, que hizo que brotasen hojas prematuras en los árboles y llenó el aire del aroma de la tierra que despertaba.
—Abrid todas las ventanas —dijo Scarlett a la servidumbre— y que desaparezca este olor a cerrado.
La brisa, que levantaba mechones sueltos de cabellos en sus sienes, era deliciosa. De pronto, añoró terriblemente Tara. ¡Si pudiese dormir allí, con un viento cargado de primavera que llevaría a su habitación un perfume a tierra caliente!
«Pero no puedo ir. Colleton podrá empezar al menos otras tres casas cuando este tiempo deshiele el suelo; pero no lo hará, a menos que yo esté aquí para pincharle. No he visto un hombre tan exigente en toda mi vida. Todo tiene que estar a punto. Por su gusto, Colleton esperaría a que el suelo estuviese tan caliente que pudiese cavar hasta China sin encontrar escarcha.
»¿Y si fuese a Tara sólo por unos pocos días? Unos pocos días no cambiarían mucho las cosas, ¿verdad?» Entonces recordó la palidez y el aire desalentado de Ashley en el baile de carnaval y lanzó un pequeño gruñido de contrariedad.
Si iba a Tara, no podría descansar tranquila.
Envió a Pansy a decir a Elias que trajese el coche. Tenía que ir en busca de Joe Colleton.


Aquella tarde, como para recompensarla por cumplir con su deber, sonó la campanilla de la puerta justo cuando había anochecido.
—Scarlett, encanto —gritó Tony Fontaine cuando el mayordomo le abrió la puerta—, un viejo amigo necesita una habitación para esta noche. ¿Te apiadarás de él?
—¡Tony!
Scarlett salió corriendo del cuarto de estar para abrazarle.
El dejó caer el equipaje al suelo y abrió los brazos para estrechar con fuerza a Scarlett.
—¡Dios santo, Scarlett!, veo que te desenvuelves muy bien —dijo—. Cuando vi esta casa tan grande, pensé que algún imbécil me había dado la dirección de un hotel. —Miró la lujosa lámpara, el papel aterciopelado de las paredes y los grandes espejos de marco dorado del vestíbulo, e hizo un guiño—. No me extraña que te casaras con aquel charlestoniano en vez de esperarme. ¿Dónde está Rhett? Me gustaría conocer al hombre que me quitó a mi amada.
Los dedos fríos del miedo recorrieron la espina dorsal de Scarlett. ¿Había dicho Suellen algo a los Fontaine?
—Rhett está en América del Sur —dijo con animación—. ¿Te imaginas? ¡Yo creía que los misioneros eran las únicas personas que iban a un lugar tan alejado!
Tony se echó a reír.
—También yo lo creía. Siento no poder saludarle, aunque es una suerte para mí. Así te tendré para mí solo. ¿Y si dieses algo de beber a un sediento?
Ahora estaba segura de que no sabía que Rhett la había dejado.
—Creo que una visita tuya requiere champán.
Tony dijo que el champán sería muy bien recibido más tarde, pero que ahora sólo deseaba un buen whisky bourbon y un baño. Seguro que todavía olía a boñiga de vaca.
Scarlett le preparó personalmente la bebida y después le envió arriba, con el mayordomo como guía, a una de las habitaciones para invitados. Gracias a Dios, la servidumbre vivía en la casa; no habría escándalo, aunque Tony se quedara todo el tiempo que quisiera. Y ella tendría un amigo con quien hablar.
Bebieron champán con la cena, y Scarlett se puso sus perlas. Tony comió cuatro grandes pedazos del pastel de chocolate que había hecho a toda prisa la cocinera para postre.
—Diles que envuelvan lo que quede, para que pueda llevármelo —suplicó—. Lo que más me pirra en este mundo es un pastel de chocolate con una gruesa capa de glaseado, como éste. Siempre me ha gustado lo dulce.
Scarlett rió y envió el mensaje a la cocina.
—¿Qué me dices de Sally, Tony? ¿No es una buena cocinera?
—¿Sally? ¿Qué te hace pensar eso? Prepara un postre estupendo cada noche, sólo para mí. Alex no tiene esta debilidad mía por los dulces.
Scarlett pareció intrigada.
—¿Quieres decir que no lo sabías? —dijo Tony—. Pensaba que Suellen te lo habría dicho por carta. Me vuelvo a Tejas, Scarlett; lo decidí en Navidad.
Hablaron durante horas. Al principio, ella le suplicó que se quedase, hasta que la desmañada turbación de Tony se convirtió en el famoso genio de los Fontaine.
—¡Maldita sea, Scarlett, cállate de una vez! Lo intenté, sabe Dios que lo intenté, pero no puedo aguantar más. Por consiguiente, será mejor que no me chinches.
Su voz fuerte hizo que los prismas de la lámpara oscilasen y tintineasen.
—Deberías pensar en Alex —insistió ella.
La expresión del semblante de Tony hizo que se detuviera. La voz de él era tranquila cuando habló.
—Realmente, lo intenté —dijo.
—Lo siento, Tony.
—Yo también, encanto. ¿Por qué no dices a tu flamante mayordomo que descorche otra botella y hablamos de otra cosa?
—Cuéntame cosas de Tejas.
Los ojos negros de Tony se iluminaron.
—No hay una valla en ciento cincuenta kilómetros. —Se echó a reír y añadió—: Es porque no hay muchas cosas que valga la pena cercar, a menos que te gusten el polvo y la maleza seca. Pero uno aprende a conocerse cuando tiene que desenvolverse solo en aquel vacío. Allí no hay pasado; no puedes aferrarte a lo poco que te queda. Todo depende del minuto presente, o tal vez de mañana, pero no de ayer.
Levantó su copa.
—Estás más hermosa que una pintura, Scarlett. Rhett no debe ser muy inteligente o no se habría marchado sin ti. Yo me insinuaría, si pensara que podría darme resultado.
Scarlett sacudió la cabeza con coquetería. Era divertido jugar a los antiguos juegos.
—Tú te insinuarías a mi abuela, si fuese la única mujer en estos andurriales, Tony Fontaine. Ninguna dama está segura contigo en una habitación, cuando la miras con esos ojos tan negros y sonríes con esa sonrisa tan blanca.
—Vamos, encanto, ya sabes que no es así. Soy el hombre más caballeroso del mundo..., siempre que la belleza de la dama no me haga perder la cabeza.
Charlaron ingeniosamente, hasta que el mayordomo trajo la botella de champán. Entonces brindaron por los dos. A Scarlett aquel rato de diversión le bastaba para achisparse, de modo que dejó que Tony terminase la botella. Y éste, entre copa y copa, le contó historias de Tejas que la hicieron reír hasta dolerle los costados.
—Tony, quisiera que te quedases unos días —dijo ella cuando él declaró que estaba a punto de dormirse sobre la mesa—. No me había divertido tanto en mucho tiempo.
—Ojalá pudiese hacerlo. Me gusta beber y comer hasta hartarme con una linda joven riendo a mi lado. Pero tengo que aprovechar el buen tiempo. Mañana tomaré el tren hacia el Oeste, antes de que vuelvan las heladas. Sale muy temprano. ¿Tomarás café conmigo, antes de que me vaya?
—No me lo impedirías aunque quisieras.


Elias los condujo a la estación bajo la penumbra gris que precede a la salida del sol y, cuando Tony subió al tren, Scarlett le despidió con el pañuelo. Él llevaba un maletín de cuero y una enorme bolsa de lona en la que había metido la silla de montar. Cuando hubo dejado el equipaje en la plataforma del vagón, Tony se volvió y saludó con su gran sombrero de Tejas adornado con una cinta de piel de serpiente. Este ademán hizo que se abriese su chaqueta, y Scarlett alcanzó a ver los dos revólveres que colgaban del cinturón.
«Al menos se habrá quedado lo bastante para enseñar a Wade a hacer girar el suyo —pensó—. Espero que no se pegue un tiro en un pie.» Lanzó un beso a Tony. Éste tendió el sombrero para recogerlo, metió la mano en él, la sacó y guardó el beso en el bolsillo del chaleco donde llevaba el reloj. Scarlett reía todavía cuando arrancó el tren.
—Llévame a la finca donde está trabajando el señor Colleton —dijo a Elias.
El sol habría salido cuando llegasen allí, y sería mejor que la brigada estuviese trabajando o la iban a oír. Tony tenía razón. Había que aprovechar el intervalo de buen tiempo.
Joe Colleton se mostró inconmovible.
—Yo he hecho lo que dije que haría, señora Butler, pero ha ocurrido lo que esperaba. El deshielo no ha profundizado lo bastante para poder cavar un sótano. Pasará otro mes antes de que pueda empezar.
Scarlett intentó engatusarlo y después se puso furiosa, pero no sirvió de nada. Y todavía estaba rabiando como consecuencia de su frustración, cuando, un mes más tarde, un mensaje de Colleton la hizo acudir de nuevo a aquel lugar.
No vio a Ashley hasta que fue demasiado tarde para volverse atrás. ¿Qué voy a decirle? No tengo ninguna excusa para estar aquí, y Ashley es tan listo que no se dejará engañar por las mentiras que yo pueda inventar. Scarlett esbozó una apresurada sonrisa que sin embargo le salió tan apagada como ella se sentía.
Pero Ashley no pareció advertirlo. La ayudó a bajar del coche con su acostumbrada e innata cortesía.
—Me alegro de que hayas venido, Scarlett; siempre es agradable verte. El señor Colleton me dijo que vendrías y por esta razón me he entretenido aquí lo más posible. —Sonrió tristemente—. Los dos sabemos que no soy un hombre de negocios, querida, de modo que mi consejo no vale gran cosa, pero quiero decirte que, si realmente construyes otro almacén aquí, no puedes fallar en absoluto...
«¿De qué estaba hablando? Ah..., sí, ya veo. ¡Qué listo es Joe Colleton! El le ha dado ya un pretexto para justificar mi presencia aquí.» Volvió de nuevo su atención a Ashley.
—... y he oído decir que es muy probable que la ciudad instale una línea de tranvías por aquí, hasta el borde de la zona urbana. ¿No es sorprendente cómo está creciendo Atlanta?
Ashley parecía más animoso. Muy cansado por el esfuerzo de vivir, pero más capaz de hacerlo. Scarlett deseó fervientemente que esto fuera un síntoma de que el negocio de la madera marchaba mejor. No podría soportar que el aserradero y el almacén de madera se extinguiesen también. Nunca podría perdonárselo a Ashley.
Él le tomó la mano entre las suyas y la miró con preocupación.
—Pareces cansada, querida. ¿Va todo bien?
Ella deseó apoyar la cabeza en su pecho y gemir y decirle que todo era horrible. Pero sonrió.
—Oh, perfectamente, Ashley; no seas tonto. La noche pasada estuve en una fiesta y me acosté tarde; eso es todo. Nunca deberías insinuarle a una dama que no parece estar como una rosa.
«Aunque puedes decírselo a India y a todas sus ruines y viejas amigas», añadió mentalmente.
Ashley aceptó su explicación sin discutirla. Empezó a hablarle de las casas de Joe Colleton como si ella no lo supiese todo, especificando hasta el número de clavos necesarios para cada una de ellas.
—Será una construcción de alta calidad —dijo Ashley—. Por una vez, los menos afortunados serán tratados igual que los ricos. Es algo que nunca pensé ver en estos días de descarado oportunismo. Parece que, a fin de cuentas, no se han perdido todos los antiguos valores. Es para mí un honor participar en esto. Mira, Scarlett, el señor Coleton quiere que yo suministre la madera.
Ella puso cara de asombro.
—¡Oh, Ashley! ¡Esto es estupendo!
Y lo era. Estaba realmente satisfecha de que su plan para ayudarle funcionase tan bien. Pero, después de hablar en privado con Colleton, pensó que ella no había imaginado que Ashley se lo iba a tomar tan a pecho, pues según le dijo Joe, Ashley se proponía pasar todos los días algún rato en la obra. Por el amor de Dios, ella había pretendido proporcionarle unos ingresos a Ashley, ¡no un entretenimiento! Ahora ella no podía ir allí.
Salvo los domingos, cuando no se trabajaba. Esa excursión semanal se convirtió casi en una obsesión para Scarlett. Apenas si pensaba en Ashley cuando veía la limpia y sólida madera de la armazón y las vigas y, después, la que formaba las paredes y los suelos al ir alzándose la casa. Pasaba entre los montones de material y de escombros con el corazón anhelante. ¡Cuánto le gustaría participar en todo esto, oír los martillazos, observar las virutas saltando enroscadas de los cepillos, ver el progreso diario! ¡Estar ocupada!
«Sólo tengo que esperar a que llegue el verano —estas palabras eran para ella una letanía, su cuerda de salvamento— para que venga Rhett. A él puedo contárselo, es el único a quien se lo puedo contar, es el único que se preocupa por mí. No querrá que viva de esta manera, rechazada y desgraciada, cuando sepa lo espantoso que es todo. ¿Qué fue lo que anduvo mal? Yo creía que, si tenía el dinero suficiente, estaría segura. Ahora soy rica, pero siento más miedo del que sentí en toda mi vida.»
No obstante, llegó el verano y Rhett no la visitó ni ella tuvo noticias de él. Scarlett volvía apresuradamente del almacén a casa todas las mañanas, para estar dispuesta por si acaso él llegaba en el tren del mediodía. Por la tarde, se ponía su vestido más atractivo y sus perlas para la cena, por si acaso venía él por otro camino. La larga mesa resplandecía ante ella con su plata y su grueso damasco almidonado. Fue entonces cuando empezó a beber de una manera constante, para combatir el silencio mientras aguzaba el oído a fin de escuchar sus pisadas.
Empezó a tomar jerez por la tarde, sin darle importancia; a fin de cuentas, tomar una copa o dos de jerez era propio de una dama. Y apenas se dio cuenta cuando pasó del jerez al whisky... o cuando necesitó beber para hacer las cuentas del almacén, porque la deprimía que el negocio decayese tanto... o cuando empezó a dejar comida en el plato, porque el alcohol satisfacía mejor su hambre... o cuando empezó a tomar una copa de brandy al levantarse por la mañana. Apenas se dio cuenta de que el verano daba paso al otoño.


Pansy llevó el correo de la tarde al dormitorio en una bandeja. En los últimos tiempos, Scarlett había tomado la costumbre de intentar dormir un rato después de comer. Así llenaba parte de la tarde vacía y podía descansar un poco; un descanso que le era negado por la noche.
—¿Quiere que le prepare una taza de café u otra cosa, señora Scarlett?
—No. Ve a lo tuyo, Pansy.
Scarlett tomó la carta de encima y la abrió. Echó una rápida mirada a Pansy, que estaba recogiendo las prendas que había arrojado ella al suelo. ¿Por qué no salía de una vez esa estúpida de la habitación?
La carta era de Suellen, y Scarlett no se molestó en sacar del sobre las dobladas hojas de papel. Sabía lo que le diría Suellen. Más quejas sobre la mala conducta de Ella, como si sus propias hijitas fuesen unas santas. Y sobre todo, maliciosas insinuaciones sobre lo mucho que costaba todo y lo poco que rendía Tara y lo rica que era Scarlett. Ésta arrojó la carta al suelo. Ahora no tenía ganas de leerla. Lo haría mañana... Oh, gracias a Dios que se había ido Pansy.
«Necesito un trago. Casi es de noche y no hay nada malo en beber un poco al anochecer. Sólo tomaré una copita de brandy, muy despacio, mientras acabo de leer la correspondencia.»
La botella escondida detrás de las cajas de sombreros estaba casi vacía. Scarlett se puso furiosa. «¡Maldita Pansy! Si no me peinase tan bien, la despediría mañana mismo. Tiene que haber sido Pansy quien se lo ha bebido. O una de las otras doncellas. Yo no he podido beber tanto. Sólo hace unos días que puse la botella ahí. Pero no importa. Me llevaré las cartas al comedor. Después de todo, ¿qué importa si los criados observan lo de prisa que baja el nivel del licor en la botella? Es mi casa y ésta es mi botella y mi brandy, y puedo hacer lo que me plazca. ¿Dónde está mi bata? Allí está. ¿Por qué resulta tan difícil abrochar los botones? Tardaré una eternidad.»


Se sentó tranquilamente a la mesa para leer la correspondencia.
Una circular de un dentista recién llegado. ¡Bah! Gracias, sus dientes eran perfectos. Otra de un repartidor de leche. Un anuncio de una nueva obra en DeGives. Scarlett revolvió los sobres con irritación. ¿No había ninguna carta que valiese la pena? Su mano se detuvo cuando tocó un fino y crujiente sobre de papel cebolla, escrito con una caligrafía de patas de mosca. Tía Eulalie. Apuró el brandy y abrió la carta. Siempre había aborrecido las amonestadoras y remilgadas misivas de la hermana de su difunta madre. Pero tía Eulalie vivía en Charleston. Tal vez mencionaría a Rhett, ya que la madre de éste era su más íntima miga.
Scarlett repasó rápidamente la carta con los ojos, entrecerrándolos para distinguir las palabras. Tía Eulalie siempre escribía en ambas caras del fino papel y, con frecuencia, de través, llenando una página y después volviendo ésta en ángulo recto y escribiendo sobre las líneas anteriores. Y todo para decir mucho sobre muy poco.
El calor impropio del otoño... Esto lo decía cada año... Que tía Pauline estaba mal de la rodilla... Había estado mal de la rodilla desde que Scarlett recordara... Una visita a sor Mary Joseph... Scarlett hizo una mueca. Nunca pensaba en Carreen, su hermana pequeña, por su nombre de religiosa, aunque ésta llevaba ocho años en el convento de Charleston... Las obras de la catedral estaban muy retrasadas porque no había aportaciones, ¿no podría Scarlett...? ¡Caray! Ella cuidaba de que sus tías tuviesen un techo bajo el que cobijarse, ¿tenía que cuidar también de la catedral? Volvió la hoja, frunciendo el ceño.
El nombre de Rhett saltó de entre la maraña de palabras cruzadas.
«A una se le alegra el corazón al ver que una amiga querida como Eleanor Butler encuentra la felicidad después de tantos años de amarguras. Rhett se desvive por su madre, y este cariño ha servido mucho para redimirle a los ojos de todos aquellos que deploraban las costumbres desenfrenadas de cuando era más joven. Yo no alcanzo a comprender, y tampoco lo comprende tu tía Pauline, por qué te empeñas en continuar con tu inexplicable preocupación por el comercio, cuando no tienes la menor necesidad de explotar el almacén. En muchas ocasiones he deplorado tu actuación a este respecto, y nunca atendiste mis súplicas de que abandones una actividad tan impropia de una dama. Por consiguiente, hace ya unos años que dejé de referirme a ello. Pero ahora, cuando esto te aparta del sitio que te corresponde al lado de tu marido, me creo en el deber de aludir una vez más a esta desagradable cuestión.»
Scarlett arrojó la carta sobre la mesa. ¡Conque era ésta la versión que daba Rhett! Que ella no quería abandonar el almacén e ir a Charleston con él. ¡Maldito embustero! Ella le había suplicado que la llevase con él cuando se había marchado. ¿Cómo se atrevía a calumniarla de esta manera? Tendría que cantarle las cuarenta al señor Rhett Butler cuando viniese.
Se dirigió al aparador y vertió brandy en su copa. Parte de él se derramó sobre la brillante superficie de madera, y lo enjugó con la manga. Probablemente lo negaría, el muy canalla. Bueno, le pondría ante las narices la carta de tía Eulalie. ¡A ver si llamaba embustera a la mejor amiga de su madre!
De pronto, la abandonó la cólera y sintió frío. Sabía lo que diría él: «¿Preferirías que hubiese dicho la verdad? ¿Que te dejé porque vivir contigo era insoportable?»
¡Qué vergüenza! Cualquier cosa era mejor que esto. Incluso su soledad, mientras esperaba que él volviese a casa. Se llevó la copa a los labios y la apuró.
Le llamó la atención este movimiento al reflejarse en el espejo de encima del aparador. Poco a poco, bajó la mano y dejó la copa. Se miró a los ojos. Éstos se abrieron, impresionados por lo que veían. En realidad, no se había mirado en el espejo desde hacía meses y no podía creer que aquella mujer pálida, delgada y ojerosa tuviese algo que ver con ella. ¡Oh, parecía que no se había lavado los cabellos en muchas semanas!
¿Qué le había sucedido?
Su mano buscó automáticamente la botella, y esto le dio la respuesta. Scarlett retiró la mano y vio que estaba temblando.
—¡Oh, Dios mío! —murmuró. Se apoyó en el borde del aparador y miró fijamente su imagen—. ¡Imbécil! —exclamó.
Cerró los ojos y unas lágrimas rodaron lentamente por sus mejillas; las enjugó con dedos temblorosos.
Deseaba beber como nunca había ansiado nada en su vida. Se pasó la lengua por los labios. Su mano derecha se movió de propio acuerdo y se cerró alrededor del cuello de la resplandeciente botella de cristal tallado. Scarlett miró aquella mano como si perteneciese a una desconocida, y después se fijó en la bella y pesada botella de cristal, con la promesa de evasión que contenía. Poco a poco, observando sus movimiento en el espejo, levantó el frasco y se echó atrás para no ver su propia y espantosa imagen.
Entonces respiró hondo y extendió el brazo con toda su fuerza. La botella lanzó destellos azules y rojos y violeta bajo la luz del sol al estrellarse contra el gran espejo. Por un instante, vio Scarlett que su cara se quebraba, y vio también su torcida sonrisa victoriosa. Entonces se rompió el cristal azogado y pequeños trozos se esparcieron sobre el aparador. La parte alta del espejo pareció inclinarse hacia delante desde el marco, y grandes pedazos dentados chocaron estruendosamente contra el aparador, el suelo y los fragmentos que habían caído primero.
Scarlett lloraba y reía y gritaba ante la destrucción de su propia imagen.
—¡Cobarde! ¡Cobarde! ¡Cobarde!
No sentía los pequeños cortes que los trocitos voladores de cristal le habían producido en los brazos, el cuello y la cara. Sintió un sabor salado en la lengua; se tocó el hilo de sangre que resbalaba por una de sus mejillas y se miró con sorpresa los dedos enrojecidos.
Contempló el sitio donde su imagen se había reflejado, pero ésta había desaparecido. Rió espasmódicamente: era un alivio.
Los criados habían acudido corriendo hasta la puerta al oír el estrépito. Permanecían apiñados, temerosos de entrar en la estancia, mirando con miedo la figura rígida de Scarlett. Ésta volvió de pronto la cabeza en su dirección y Pansy lanzó un débil grito de espanto al ver su cara manchada de sangre.
—Marchaos —dijo tranquilamente Scarlett—. Estoy perfectamente. Marchaos. Quiero estar sola.
Ellos la obedecieron sin pronunciar palabra.
Estaba sola, tanto si quería como si no, y el brandy no lo remediaría. Rhett no volvía a casa; esta mansión ya no constituía un hogar para él. Ella lo sabía desde hacía mucho tiempo, pero se había negado a creerlo. Había sido cobarde y estúpida. No era extraño que no hubiese reconocido a la mujer del espejo. Aquella tonta cobarde no era Scarlett O'Hara. Scarlett O'Hara no..., ¿cómo lo decían?, ahogaba sus penas. Scarlett O'Hara no se escondía y esperaba. Hacía frente a lo peor que podía darle el mundo. Y asumía cualquier riesgo con tal de tomar lo que quería.
Scarlett se estremeció. ¡Qué cerca había estado de destruirse!
Pero se acabó. Ya era hora, hora sobrada, de cuidar de su propia vida. No más brandy. Había arrojado aquella muleta.
Todo su cuerpo le pedía una copa, pero se negó a prestarle atención. Había hecho cosas más difíciles en su vida; podía hacer ésta. Tenía que hacerlo.
Sacudió el puño hacia el espejo roto.
—Trae tus siete años de mala suerte, ¡maldito seas!
Su risa era desafiante y entrecortada.
Se apoyó un momento en la mesa, para recobrar las fuerzas. Tenía mucho que hacer.
Entonces cruzó la habitación, desmenuzando con los tacones los fragmentos de espejo.
—¡Pansy! —gritó desde la puerta—. Quiero que me laves los cabellos.
Estaba temblando de los pies a la cabeza, pero obligó a sus piernas a llevarla hasta la escalera y subir el largo tramo de peldaños.
—Mi piel debe de estar toda rasposa —dijo en voz alta, esforzándose en no pensar en lo que le pedía el cuerpo—. Necesitaré litros de agua de rosas y de glicerina. Y tengo que renovar todo mi vestuario. La señora Marie puede contratar costureras extras.
No debía tardar más de unas pocas semanas en superar su flaqueza y recobrar su mejor aspecto. No tardaría más.
Debía ser fuerte y parecer hermosa, y no tenía tiempo que perder. Ya había perdido demasiado.
Rhett no había vuelto a ella; por consiguiente ella tendría que ir a él. A Charleston.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 4:24 pm

10


Una vez tomada su resolución, la vida de Scarlett cambió radicalmente. Ahora tenía un objetivo y puso toda su energía en lograrlo. Más tarde pensaría en cómo haría exactamente que volviese Rhett después de llegar ella a Charleston. De momento, había de prepararse para el viaje.
La señora Marie levantó las manos y declaró que era imposible confeccionar un vestuario completo en unas pocas semanas; tío Henry Hamilton juntó las puntas de los dedos y expresó su desaprobación cuando Scarlett le dijo lo que quería que hiciese. Su oposición hizo que los ojos de Scarlett brillasen con el entusiasmo del combate y, al fin, salió ella triunfante. A principios de noviembre tío Henry había asumido la dirección financiera del almacén y del bar, con el compromiso de que el dinero iría a parar a Joe Colleton. Y el dormitorio de Scarlett era un caos de colores y encajes: los de sus vestidos nuevos, a punto de ser empaquetados para el viaje.
Todavía estaba delgada y tenía unas leves ojeras. Porque las noches habían sido tormentos de insomnio y de fuerza de voluntad para resistirse a gozar del descanso prometido por la botella de brandy. Pero también había ganado aquella guerra y recobrado su apetito normal. Su cara estaba ya lo bastante llena para que se formase en ella un fugaz hoyuelo al sonreír, y su busto era seductoramente rollizo. Estaba segura de que, después de pintarse hábilmente los labios y las mejillas, volvería a parecer casi una niña.
Era hora de emprender la marcha.


«Adiós, Atlanta —dijo mentalmente Scarlett al salir el tren de la estación—. Trataste de derrotarme, pero no te lo permití. Tu aprobación me tiene sin cuidado.»
Se dijo que el escalofrío que sentía debía de ser causado por una corriente de aire. No tenía miedo, en absoluto. Iba a pasarlo estupendamente en Charleston. ¿Acaso no se decía siempre que era la ciudad más alegre de todo el Sur? Y sin duda sería invitada a todas partes; tía Pauline y tía Eulalie conocían a todo el mundo. Lo sabrían todo acerca de Rhett: donde vivía, qué estaba haciendo. Lo único que tendría que hacer ella sería...
Era una tontería pensar ahora en esto. Ya lo decidiría cuando estuviese allí. Si pensaba en esto ahora, se pondría nerviosa y flaquearía en su decisión de ir a Charleston, cuando ya lo había resuelto.
¡Dios mío! También sería tonto ponerse nerviosa. Charleston no era el fin del mundo. Bueno, Tony Fontaine se marchó a Tejas, que estaba a un millón de kilómetros de distancia, con la misma facilidad con que habría dado un paseo a caballo hasta Decatur. Además, ella había estado en Charleston antes de ahora. Sabía a dónde iba. No importaba que hubiese aborrecido esa ciudad, a fin de cuentas, entonces era muy joven; sólo tenía diecisiete años y era viuda y tenía un pequeño, por añadidura. A Wade Hampton todavía no habían empezado a salirle los dientes. De esto hacía más de doce años. Ahora sería todo completamente distinto. Y todo saldría bien, exactamente como quería ella.
—Pansy, ve y dile al mozo del vagón que cambie de sitio nuestro equipaje; quiero estar más cerca de la estufa. Entra una comente de aire por esta ventanilla.


Scarlett envió un telegrama a sus tías desde la estación de Augusta, donde hizo transbordo al tren de Carolina del Sur:
LLEGO TREN 4 TARDE PARA VISITA STOP SOLO UNA CRIADA STOP SALUDOS SCARLETT
Lo había pensado bien. Exactamente diez palabras y no había peligro de que sus tías respondiesen con alguna excusa para impedirle el viaje, puesto que estaba ya en camino. Aunque probablemente no lo habrían hecho. Eulalie le pedía siempre que fuese a visitarlas y la hospitalidad era todavía de rigor en las tierras del Sur. Pero era tonto arriesgarse cuando se podía actuar sobre seguro, y ella necesitaba en primer lugar la casa y la protección de sus tías. Charleston era una ciudad muy engreída, y era evidente que Rhett estaba tratando de volver a la gente contra ella.
No; no quería pensar en esto. Esta vez le encantaría Charleston. Estaba resuelta. Todo sería diferente, su vida sería diferente. No mires atrás, se había dicho siempre. Y ahora lo decía más convencida que nunca. Su vida entera quedaba atrás, más atrás a cada vuelta que daban las ruedas. Todo lo que requerían sus negocios estaba en manos de tío Henry, otra persona cuidaba de sus responsabilidades para con Melanie, y sus hijos estaban aposentados en Tara. Por primera vez en su vida de adulta podía hacer todo lo que quisiera, y sabía lo que esto era. Demostraría a Rhett que se había equivocado al negarse a creer que ella le amaba. Se lo demostraría, seguro. Y entonces, Rhett lamentaría haberla dejado. La abrazaría y besaría, y serían felices para siempre..., incluso en Charleston, si él insistía en quedarse allí.
Perdida en su ensueño, no se fijó en el hombre que subió al tren en Ridgeville hasta que éste tropezó con el brazo de su asiento. Entonces Scarlett se echó atrás como si la hubiese golpeado: el tipo llevaba el uniforme azul del Ejército de la Unión.
¡Un yanqui! ¿Qué estaba haciendo aquí? Aquellos tiempos habían pasado y ella quería olvidarlos para siempre, pero volvió a recordarlo todo al ver aquel uniforme. El miedo que había sentido durante el sitio de Atlanta; la brutalidad de los soldados que despojaron a Tara de sus pocas reservas de comida y prendieron fuego a la casa; el chorro de sangre que brotó cuando disparó contra un soldado rezagado antes de que pudiese violarla... Scarlett sintió que su corazón volvía a palpitar de terror y a punto estuvo de lanzar un grito. ¡Maldito sea, malditos sean todos por destruir el Sur! Malditos, sobre todo, por hacer que se sintiese impotente y asustada. Aborrecía esta impresión y los aborrecía a ellos.
«No dejaré que esto me trastorne. No dejaré que nada me turbe ahora, cuando necesito estar en plenas facultades para Charleston y Rhett. No miraré al yanqui ni pensaré en el pasado. Ahora sólo cuenta el futuro.» Contempló resueltamente por la ventanilla el paisaje de colinas bajas, tan parecido al de los alrededores de Atlanta. Caminos de arcilla roja a través de bosquecillos de pinos oscuros y campos de rastrojos ennegrecidos por la helada. Llevaba más de un día viajando y parecía que no había salido de casa. Date prisa, pidió a la máquina; date prisa.
—¿Cómo es Charleston, señora Scarlett? —preguntó Pansy por centésima vez cuando la luz empezaba a declinar al otro lado de la ventanilla.
—Muy bonita; te gustará mucho —respondió por centésima vez Scarlett—. ¡Mira! —Señaló hacia fuera—. ¿Ves aquello que cuelga de aquel árbol? Es el liquen de que te hablé.
Pansy apretó la nariz contra el cristal sucio de hollín.
—¡Ooooh! —gimoteó—. Parece un fantasma que se estuviese moviendo. A mí me dan miedo los fantasmas, señora Scarlett.
—¡No seas mema!
Pero Scarlett se estremeció. Las largas y oscilantes hebras grises de los líquenes eran espectrales bajo la luz gris, que tampoco le gustaba. Sin embargo, todo eso significaba que estaban entrando en las Tierras Bajas, próximas al mar y a Charleston. Scarlett miró el reloj que llevaba colgado de la solapa. Las cinco y media. El tren llevaba más de dos horas de retraso. Sus tías la esperarían, estaba segura de ello. Pero aún así habría preferido no llegar después de anochecido. Había algo hostil en la oscuridad.


La cavernosa estación de Charleston estaba débilmente iluminada. Scarlett estiró el cuello, buscando a sus tías o a un cochero a su servicio que pudiera estar esperándola. En vez de esto, vio media docena de soldados de uniforme azul, con fusiles colgados del hombro.
—Señora Scarlett... —Pansy le tiró de la manga—. Hay soldados en todas partes —dijo, con voz temblorosa.
El miedo obligó a Scarlett a mostrarse valiente.
—Pórtate como si no estuviesen aquí. No pueden hacerte daño. Hace casi diez años que terminó la guerra. Vamos. —Hizo un ademán al mozo que empujaba la carretilla con su equipaje—. ¿Dónde puedo encontrar el carruaje que me estará esperando? —preguntó con altivez.
El hombre las condujo al exterior, pero el único vehículo que había allí era una calesa desvencijada con un jamelgo y un desaliñado cochero negro. A Scarlett se le encogió el corazón. ¿Y si sus tías no estuviesen en la ciudad? Sabía que iban a veces a Savannah a visitar al padre de ellas. ¿Y si su telegrama estuviese tirado en la escalera de entrada de una casa vacía y oscura?
Respiró hondo. Pasara lo que pasara, tenía que alejarse de la estación y de los soldados yanquis. «Si no tengo más remedio, romperé una ventana para entrar en la casa. ¿Por qué no habría de hacerlo? Pagaré para que la arreglen, como pagué el arreglo del tejado y todo lo demás.» Había estado enviando dinero a sus tías para la manutención desde qué lo habían perdido todo durante la guerra.
—Pon mis cosas en este cacharro —ordenó al mozo—, y dile al cochero que baje y que ayude. Me llevará a la casa de la señora Carey Smith, en el Battery.
La mágica palabra «Battery» produjo exactamente el efecto esperado. Tanto el cochero como el mozo se mostraron ahora respetuosos y prestos a servirla. «Por lo visto, sigue siendo el barrio más distinguido de Charleston», pensó Scarlett con alivio. Afortunadamente. Sería espantoso que Rhett se enterara de que vivía en un barrio bajo.


Pauline y Eulalie abrieron de par en par la puerta de su casa en el momento en que se detuvo el coche. Una luz dorada iluminaba el camino desde la acera y Scarlett corrió hacia el refugio que aquélla le prometía.
«¡Pero qué viejas están! —pensó cuando se acercó a sus tías—. No recuerdo que tía Pauline estuviese flaca como un palo y toda arrugada. ¿Y cuándo habrá engordado tanto tía Eulalie? Parece un globo coronado por una cabellera gris.»
—¡Hay que ver! —exclamó Eulalie—. ¡Cuánto has cambiado, Scarlett! Si apenas te reconozco.
Scarlett se acobardó. No habría envejecido también, ¿eh? Aceptó los abrazos de sus tías y se forzó a sonreír.
—Fíjate en Scarlett, hermana —farfulló Eulalie—. Se ha convertido en la viva imagen de Ellen.
Pauline resopló.
—Sabes muy bien que Ellen no estuvo nunca tan delgada, hermana. —Asió a Scarlett del brazo y la apartó de Eulalie—. Pero sí que hay un claro parecido, lo reconozco.
Scarlett sonrió, ahora satisfecha. No podían hacerle un cumplido mejor. Las tías se ajetrearon y discutieron sobre el modo de instalar a Pansy en las dependencias de la servidumbre y hacer subir los baúles y maletas a la habitación de Scarlett.
—Tú no levantes un dedo, querida —dijo Eulalie a Scarlett—. Debes estar rendida después de un viaje tan largo.
Scarlett se instaló agradecida en un sofá del salón, lejos de todo el jaleo. Ahora que estaba por fin aquí, la energía febril que había mostrado durante los preparativos parecía haberse evaporado, y se dio cuenta de que su tía tenía razón. Estaba rendida.
Y a punto estuvo de dormirse durante la cena. Sus dos tías tenían suave la voz pero con el acento característico de las Tierras Bajas, que alargaba las vocales y hacía confusas las consonantes. Aunque su conversación consistía principalmente en desacuerdos cortésmente expresados acerca de todos los temas, el sonido era adormecedor. Además, no decían nada que le interesase. Se había enterado de todo lo que quería saber casi en el mismo instante de cruzar el umbral. Rhett vivía en casa de su madre, pero estaba fuera de la ciudad.
—Ha ido al Norte —dijo Pauline, con hosca expresión.
—Pero por buenas razones, hermana —le recordó Eulalie—. Está en Filadelfia para volver a comprar parte de la plata de la familia que se llevaron los yanquis.
Pauline se ablandó.
—Es un consuelo ver cómo cuida de la felicidad de su madre al tratar de recobrar todo lo que ella perdió.
Esta vez fue Eulalie la que se mostró crítica.
—Aunque, si me lo preguntas, diré que habría podido hacerlo mucho antes.
Scarlett no se lo preguntó. Estaba sumida en sus propios pensamientos, consistentes sobre todo en cuándo podría irse a la cama. Esta noche no padecería insomnio, estaba segura de ello.
Y acertó. Ahora que había tomado las riendas de su vida y estaba en camino de conseguir lo que quería, podía dormir como una niña pequeña. Por la mañana se despertó con una impresión de bienestar que no había sentido en muchos años. Había sido bien recibida en la casa de sus tías, no se sentía rechazada y sola como en Atlanta, y ni siquiera tenía que pensar aún en lo que le diría a Rhett cuando le viese. Podía relajarse y dejarse mimar un poco mientras esperaba que volviese él de Filadelfia. Su tía Eulalie la desilusionó antes de que hubiese terminado su primera taza de café del desayuno.
—Sé que tendrás muchas ganas de ver a Carreen, querida, pero sólo recibe visitas los martes y los sábados; por consiguiente hemos proyectado otra cosa para hoy.
¡Carreen! Scarlett apretó los labios. No quería ver en absoluto a la traidora. Tirar su parte de Tara como si no significara nada... Pero ¿qué iba a decirles a sus tías? Nunca comprenderían que una hermana no estuviese suspirando por ver a la otra. «Bueno, ellas incluso viven juntas, ¡están tan unidas! Tendré que simular que deseo ver a Carreen más que nada en el mundo y fingir una jaqueca cuando sea el momento de ir allá.» De pronto se dio cuenta de lo que estaba diciendo Pauline y empezaron a latirle dolorosamente las sienes.
—... por consiguiente enviamos a nuestra doncella, Susie, con una nota para Eleanor Butler. Iremos a verla esta mañana. —Alargó una mano hacia el platito de la mantequilla—. ¿Quieres pasarme el almíbar, Scarlett?
Scarlett extendió automáticamente la mano, pero volcó la jarrita, derramando el almíbar. La madre de Rhett. Todavía no estaba dispuesta a visitar a la madre de Rhett. Sólo había visto una vez a Eleanor Butler, en el entierro de Bonnie, y casi no se acordaba de cómo era, salvo que la señora Butler era muy alta y solemne e imponía con su silencio. «Sé que tendré que verla —pensó—; pero no ahora, todavía no. No estoy preparada.» Le palpitaba el corazón y enjugó torpemente con la servilleta la pegajosa mancha que se extendía sobre el mantel.
—Scarlett, querida., no frotes la mancha de esa manera.
Pauline apoyó una mano en la muñeca de Scarlett. Ésta retiró la suya con presteza. ¿Cómo podía preocuparse alguien por un viejo mantel en un momento como éste?
—Lo siento, tiíta —consiguió decir.
—Está bien, querida. Pero es que prácticamente lo estabas agujereando, y nos quedan tan pocas cosas bonitas...
La voz de Eulalie se extinguió lúgubremente.
Scarlett apretó los dientes. Tenía ganas de chillar. ¿Qué importaba un mantel cuando tenía que enfrentarse con la madre a quien Rhett adoraba? ¿Y si él le había explicado el verdadero motivo de que se hubiese marchado de Atlanta rompiendo su matrimonio?
—Será mejor que vaya a echar un vistazo a mi ropa —dijo, aunque tenía un nudo en la garganta—. Pansy tendrá que plancharme todas las prendas que vaya a llevar.
Debía apartarse de Pauline y Eulalie; debía sobreponerse.
—Diré a Susie que empiece a calentar la plancha —propuso Eulalie, y agitó la campanilla de plata que tenía junto a su cubierto.
—Será mejor que Susie lave este mantel antes de hacer otras cosas —dijo Pauline—. Si el almíbar lo empapa...
—Deberías darte cuenta, hermana, de que todavía no he terminado mi desayuno. No esperarás que deje que se enfríe mientras Susie quita todo lo demás de encima de la mesa.
Scarlett corrió a su habitación.


—No necesitarás esa capa de piel tan pesada, Scarlett —dijo Pauline.
—Claro que no —dijo Eulalie—. Hoy tenemos un día de invierno típico de Charleston. Yo no llevaría siquiera este chal si no estuviese acatarrada.
Scarlett se desabrochó la capa y la tendió a Pansy. Si Eulalie quería que todos los demás se acatarrasen también, la complacería con mucho gusto. Sus tías debían de tomarla por imbécil. Sabía por qué no querían que llevase su capa. Eran como la Vieja Guardia de Atlanta. Una persona tenía que ser desaliñada como ellas para ser respetable. Advirtió que Eulalie miraba el sombrero de última moda, adornado con plumas, que llevaba, y levantó el mentón con aire de reto. Si tenía que enfrentarse a la madre de Rhett, al menos lo haría con elegancia.
—Está bien, salgamos —dijo, capitulando, Eulalie.
Susie abrió la puerta y Scarlett siguió a sus tías bajo el brillante sol. Lanzó una exclamación al bajar la escalera de la entrada. Parecía un día de mayo, no de noviembre. El sol reflejaba el calor de la blanca calle y lo depositaba sobre sus hombros como una manta ingrávida. Scarlett levantó la cabeza para sentirlo en la cara y cerró los ojos con una satisfacción sensual.
—Oh, tiítas, esto es maravilloso —dijo—. Espero que vuestro coche tenga una capota plegable.
Las tías se echaron a reír.
—Querida niña —dijo Eulalie—, ya no hay alma viviente en Charleston que tenga coche, a excepción de Sally Brewton. Iremos andando. Es lo que hace todo el mundo.
—Hay coches, hermana —la corrigió Pauline—. Los politicastros venidos del Norte los tienen.
—Difícilmente podrías llamarlos «almas vivientes», hermana. No tienen alma; si la tuviesen, no serían lo que son.
—Buitres —convino Pauline, resoplando.
—Aves de rapiña —dijo Eulalie.
Las hermanas rieron de nuevo y Scarlett rió con ellas. El hermoso día hacía que se sintiese casi mareada de contento. Nada podía salir mal en un día como éste. De pronto sintió un gran aprecio por sus tías, incluso por sus inofensivas disputas. Las siguió mientras cruzaban la ancha calle desierta delante de la casa y subían la corta escalera del otro lado. Al llegar arriba, una ráfaga de brisa agitó las plumas de su sombrero y puso en sus labios un sabor a sal.
—¡Oh, Dios mío! —dijo.
Al otro lado del paseo elevado, las aguas pardo verdosas del puerto de Charleston se extendían ante su vista hasta el horizonte. A su izquierda, ondeaban las banderas de los altos mástiles de los barcos fondeados a lo largo de los muelles. A su derecha, los árboles de una isla larga y baja relucían con un tono verde brillante. La luz del sol resplandecía en las crestas de las pequeñas olas como si hubiera diamantes esparcidos sobre el agua. Un trío de inmaculados pájaros blancos se cernió en el despejado cielo azul y se lanzó después en picado hasta rozar las olas. Parecía que estuviesen jugando a un pillapilla ingrávido y despreocupado. La ligera brisa salada y dulce acarició su cuello.
Había hecho bien en venir, estaba segura de ello. Se volvió hacia sus tías.
—Es un día maravilloso —dijo.
El paseo era muy ancho y caminaban de frente las tres. Se cruzaron con otras personas en dos ocasiones; primero fue un anciano caballero de anticuada levita y sombrero de castor, y después una dama acompañada por un chico delgado que se ruborizó cuando le hablaron. Las tías se detuvieron cada vez y presentaron a Scarlett como «...nuestra sobrina de Atlanta. Su madre era nuestra hermana Ellen, y ella está casada con Rhett, el hijo de Eleanor Butler». El viejo caballero hizo una reverencia y besó la mano a Scarlett; la dama presentó a su nieto, que miró a Scarlett como fulminado por un rayo. Para Scarlett, el día se hacía mejor a cada minuto que pasaba. Entonces vio que los nuevos transeúntes que se acercaban a ella eran hombres uniformados de azul.
Vaciló y asió el brazo de Pauline.
—Tiíta —murmuró—, se acercan unos soldados yanquis.
—Sigue andando —dijo claramente Pauline—. Tendrán que cedernos el paso.
Scarlett miró sorprendida a Pauline. ¿Quién habría pensado que su flaca y vieja tía podía ser tan valerosa? Su propio corazón palpitaba tan fuerte que estaba segura de que los soldados yanquis lo oirían; pero obligó a sus pies a seguir andando.
Cuando solamente los separaban tres pasos, los soldados se hicieron a un lado, apretando el cuerpo contra la baranda de tubos metálicos emplazada en el borde del paseo junto al agua. Pauline y Eulalie transitaron delante de ellos como si no advirtieran su presencia. Scarlett alzó la barbilla imitando el ademán de sus tías y caminó al mismo paso que ellas.
En la lejanía, una banda empezó a tocar Oh, Susanna. La animada y alegre tonada era tan brillante y soleada como el día. Eulalie y Pauline caminaron más de prisa, siguiendo el ritmo de la música, pero Scarlett tenía la impresión de que sus pies eran de plomo. ¡Cobarde!, se reprendió. Sin embargo, no podía dejar de temblar por dentro.
—¿Por qué hay tantos malditos yanquis en Charleston? —preguntó, irritada—. También vi algunos en la estación.
—Dios mío, Scarlett —dijo Eulalie—, ¿no lo sabías? Charleston está todavía bajo ocupación militar. Probablemente nunca nos dejarán en paz. Nos odian porque les echamos de Fort Sumter y lo conservamos contra toda su flota.
—Y sabe Dios cuántos regimientos —añadió Pauline.
Las caras de las hermanas resplandecían de orgullo.
—¡Madre de Dios! —murmuró Scarlett.
¿Qué había hecho? Se había echado en brazos del enemigo. Sabía lo que significaba «gobierno militar»: la impotencia y la ira, el temor constante de que te confiscasen la casa o te metiesen en la cárcel o te fusilasen si vulnerabas una de sus leyes. El gobierno militar era todopoderoso. Ella había vivido bajo su caprichoso régimen durante cinco terribles años. ¿Cómo podía haber sido tan tonta como para volver a meterse en el mismo fregado?
—Tienen una buena banda, eso sí —dijo Pauline—. Vamos, Scarlett, cruzaremos aquí. La casa Butler es aquella que está recién pintada.
—Es una suerte —dijo Eulalie— tener un hijo tan cariñoso. Rhett adora realmente a su madre.
Scarlett contempló la casa. Más que una casa, era una mansión. Blancas columnas resplandecientes de una alzada de diez metros sostenían el tejado saledizo sobre el ancho porche que bordeaba un costado del imponente edificio de ladrillos. Scarlett sintió que le flaqueaban las rodillas. No podía entrar allí, le era imposible. Nunca había visto una casa tan grande, tan imponente. ¿Qué podría decirle a la mujer que vivía con semejante lujo? ¿Esa mujer que podía destruir todas sus esperanzas con una sola palabra dicha a Rhett?
Pauline la tenía asida del brazo y tiraba de ella para cruzar de prisa la calle. «... con un banjo sobre la rodilla», estaba cantando en voz baja. Scarlett se dejó conducir como una sonámbula. Y se encontró plantada al otro lado de una puerta, mirando a una mujer alta y elegante, con una lustrosa cabellera blanca sobre una cara arrugada pero adorable.
—Querida Eleanor... —dijo Eulalie.
—Habéis traído a Scarlett —dijo la señora Butler—. Mi querida niña —dijo a Scarlett—, estás muy pálida.
Apoyó las manos sobre los hombros de Scarlett y se inclinó para besarla en la mejilla.
Scarlett cerró los ojos. La envolvió el débil olor a verbena que brotaba del vestido de seda y del cabello sedoso de Eleanor Butler. Era la fragancia que siempre había acompañado a Ellen O'Hara, el aroma que para Scarlett significaba comodidad, seguridad, amor y vida de antes de la guerra.
Sintió que lágrimas imposibles de dominar brotaban de sus ojos.
—Vamos, vamos —dijo la madre de Rhett—. Todo está bien, querida. Ahora todo está bien. Por fin has venido a casa. Estaba deseando que lo hicieses.
Rodeó a su nuera con los brazos y la estrechó con fuerza.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 4:31 pm

11


Eleanor Butler era una dama del Sur. Su voz pausada y suave y sus movimientos indolentes y graciosos disimulaban una energía y una eficacia formidables. A las damas se les enseñaba desde la cuna a ser decorativas, a ser simpáticas y fascinadas oyentes, a ser seductoramente desvalidas e insustanciales, y a demostrar admiración. También se les enseñaba a asumir las intrincadas y exigentes responsabilidades de una casa grande y de una servidumbre numerosa y a menudo díscola, pero dando siempre la impresión de que la casa, el jardín, la cocina y los sirvientes marchaban por sí solos impecablemente mientras la dueña concentraba toda su atención en tratar de armonizar los colores de las sedas para sus delicados bordados.
Cuando las calamidades de la guerra redujeron a uno o dos los treinta o cuarenta componentes de la servidumbre, aumentaron en proporción geométrica las ocupaciones de las damas, pero siguió esperándose lo mismo de ellas. Las casas deterioradas debían seguir recibiendo invitados, acogiendo a familias, reluciendo con sus limpias ventanas y sus brillantes accesorios de metal, y debían tener una atildada, imperturbable y competente ama de casa disfrutando del ocio en el salón. De alguna manera, las damas del Sur lo conseguían.
Eleanor tranquilizó a Scarlett con palabras amables y té aromático, halagó a Pauline pidiéndole su opinión sobre la mesa recientemente emplazada en el salón, y distrajo a Eulalie pidiéndole que probase el pastel de mantequilla y le dijese si el extracto de vainilla era lo bastante fuerte. También le susurró a Manigo, su criado, que la doncella Celie le ayudaría, a él y a la doncella de Scarlett, a trasladar las cosas de ésta desde la casa de sus tías al gran dormitorio del señor Rhett, con vistas al jardín.
En menos de diez minutos, se habían tomado todas las medidas para trasladar a Scarlett, sin oposición ni resentimiento ni interrupción del ritmo regular de la tranquila existencia bajo el techo de Eleanor Butler. Scarlett se sentía de nuevo como una niña; a salvo de todo mal, protegida por el amor todopoderoso de una madre.
Miró a Eleanor con ojos empañados y admirados. Era lo que ella quería ser, lo que siempre había querido ser: una dama como su madre, como Eleanor Butler. Ellen O'Hara le había enseñado a ser una señora, había pretendido y querido que lo fuese. «Ahora puedo hacerlo —se dijo Scarlett—. Puedo compensar todos los errores que he cometido. Puedo hacer que mamá esté orgullosa de mí.»
Cuando era pequeña, Mamita le había descrito el Paraíso como un lugar de nubes como colchones donde los ángeles reposaban y se divertían observando, entre rendijas del cielo, lo que pasaba aquí abajo. Desde que había muerto su madre, Scarlett había tenido la inquietante e infantil convicción de que Ellen la estaba observando con preocupación.
«Ahora haré que todo sea mejor», prometió a su madre. El afectuoso recibimiento de Eleanor había eliminado, de momento, todos los temores y recuerdos que llenaron su corazón y su mente al ver los soldados yanquis. Incluso había aliviado la no confesada inquietud de Scarlett sobre su decisión de seguir a Rhett a Charleston. Se sentía segura y amada e invencible. Podía hacer cualquier cosa, lo podía todo. Y lo haría. Volvería a conquistar el amor de Rhett. Sería la dama que Ellen había querido siempre que fuese. Sería admirada y respetada y adorada por todos, y nunca, nunca, volvería a estar sola.
Cuando Pauline cerró el último cajoncito de la mesa de palisandro con incrustaciones de marfil y Eulalie hubo engullido apresuradamente el último pedazo de pastel, Eleanor Butler se levantó e invitó a Scarlett a que la imitase.
—Esta mañana tengo que ir a recoger mis botas en el taller del zapatero —dijo—; por consiguiente, llevaré a Scarlett conmigo y le mostraré la calle King. Ninguna mujer puede sentirse en casa hasta que sabe dónde están las tiendas. ¿Queréis acompañarnos?
Para gran alivio de Scarlett, sus tías rehusaron. Quería a la señora Butler para ella sola.
El paseo hasta las tiendas de Charleston resultó una delicia bajo la cálida y brillante luz del sol invernal. La calle King fue una revelación y un placer. Las tiendas se sucedían manzana tras manzana; artículos de mercería, quincalla, botas, tabaco y cigarros puros, sombreros, joyas, porcelanas, semillas, medicamentos, vinos, libros, guantes, caramelos. Parecía que todo podía adquirirse en la calle King. También había multitud de compradores y docenas de calesas elegantes y coches descubiertos, con cocheros de librea y ocupantes vestidos a la última moda. Charleston no era en modo alguno tan espantosa como Scarlett la recordaba y temía que fuese. Era mucho más grande y bulliciosa que Atlanta. Y no había la menor señal del «pánico».
Desgraciadamente, la madre de Rhett se comportaba como si no existiesen aquel colorido y aquella animación y aquellos negocios. Pasaba por delante de los escaparates llenos de plumas de avestruz y de abanicos pintados sin mirarlos, y cruzó la calle sin dar siquiera las gracias a las señoras instaladas en un carruaje que se había detenido para no atropelladas. Scarlett recordó lo que le habían dicho sus tías: que no había un solo coche en Charleston, salvo los que tenían los yanquis, los politicastros del Norte y los picaros. Sintió un arrebato de rabia contra los buitres que estaban engordando a costa del derrotado Sur. Cuando entró detrás de la señora Butler en una de las zapaterías, le gustó ver que el dueño encargaba a una joven dependienta que atendiese a una clienta ricamente ataviada para poder servir él a la madre de Rhett. Era un placer estar con un miembro de la Vieja Guardia de Charleston. Lamentó de veras que la señora Merriwether o la señora Elsing no estuviesen allí para verla.
—Dejé unas botas para que les pusiesen medias suelas, señor Braxton —dijo Eleanor—, y también quiero que mi nuera sepa adonde tiene que ir para encontrar el calzado mejor y el servicio más agradable. Scarlett, querida, el señor Braxton te atenderá tan bien como me ha atendido a mí durante todos estos años.
—Será un honor para mí, señora. —Y el señor Braxton hizo una elegante reverencia.
—Mucho gusto, señor Braxton, y muchas gracias —respondió refinadamente Scarlett—. Creo que hoy voy a comprarme unas botas.
—Levantó unos centímetros la falda para mostrar sus delgados zapatos de cuero—. Algo más adecuado para andar por la ciudad —dijo con orgullo.
Nadie iba a tomarla por una cualquiera.
El señor Braxton sacó un inmaculado pañuelo blanco del bolsillo y sacudió la impecable tapicería de dos butacas.
—Si las damas tienen la bondad...
Cuando desapareció detrás de una cortina en el fondo de la tienda, Eleanor se acercó más a Scarlett y le murmuró al oído:
—Fíjate en sus cabellos cuando se arrodille para probarte las botas. Se los pinta con betún.
Scarlett tuvo que hacer un gran esfuerzo para no reírse cuando vio que la señora Butler tenía razón, y en especial cuando Eleanor la miró y le guiñó uno de sus ojos negros. Al salir de la tienda, empezó a reír entre dientes.
—No debió decirme eso, señora Eleanor. Casi doy un espectáculo ahí dentro.
La señora Butler sonrió serenamente.
—Así le reconocerás fácilmente en el futuro —dijo—. Ahora vayamos a Onslow's a tomar un helado. Uno de los camareros destila el mejor alcohol ilegal de Carolina del Sur, y quiero pedirle unos cuartillos para embeber los pasteles de fruta. Los helados son también excelentes.
—¡Señora Eleanor!
—El brandy no puede conseguirse por nada en el mundo. Todos tenemos que apañarnos lo mejor que podamos, ¿no? Y hay algo muy emocionante en el mercado negro, ¿no crees?
Lo que creía Scarlett era que no podía reprochar a Rhett que adorase a su madre.
Eleanor Butler continuó iniciando a Scarlett en la vida secreta de Charleston, yendo a una pañería de fantasía a comprar un ovillo de algodón blanco (la mujer de detrás del mostrador había matado a su marido clavándole una afilada aguja de hacer punto en el corazón, pero el juez falló que el tipo se había caído sobre ella estando borracho, porque hacía años que todos veían cardenales en la cara y en los brazos de la mujer) y a la farmacia en busca de un poco de solución alcohólica de corteza de olmo escocés (el pobre farmacéutico era tan corto de vista que, una vez, pagó una pequeña fortuna por un extraño pez tropical conservado en alcohol, pues estaba convencido de que era una sirena muy pequeña).
—Para medicamentos de veras —añadió la señora Butler— ve siempre a la farmacia de la calle Broad que te mostraré.
Scarlett se sintió contrariada cuando Eleanor dijo que era hora de volver a casa. No recordaba haberse divertido nunca tanto, y a punto estuvo de suplicar que visitasen unas cuantas tiendas más. Pero la señora Butler dijo:
—Creo que tal vez será mejor que tomemos el tranvía tirado por caballos para volver al centro de la ciudad. Me siento un poco cansada.
Y Scarlett empezó en seguida a preocuparse. ¿Sería la palidez de Eleanor un síntoma de alguna enfermedad y no la blancura de cutis de que se vanagloriaban las mujeres distinguidas? Sostuvo a su suegra por un codo cuando subieron al tranvía brillantemente pintado de verde y amarillo y la acompañó hasta el asiento cubierto de mimbre. Rhett no la perdonaría nunca si dejaba que le sucediese algún percance a su madre. Y ella misma tampoco se lo perdonaría.
Miró de reojo a la señora Butler mientras el vehículo circulaba lentamente por las vías, pero no percibió ninguna señal externa de dolencia. Eleanor hablaba alegremente de más compras que harían juntas.
—Mañana iremos al mercado, donde encontraremos a muchas personas a quienes tienes que conocer. También es un lugar tradicional para enterarse de todas las noticias, ya que el periódico nunca publica cosas realmente interesantes.
El vehículo dio una sacudida y torció a la izquierda; después recorrió una manzana y se detuvo en un cruce de calles. Scarlett reprimió una exclamación. Precisamente al otro lado de la ventanilla abierta junto a Eleanor, vio a un soldado de uniforme azul y fusil al hombro, que marchaba a la sombra de una alta columnata.
—Yanquis —murmuró.
La señora Butler siguió la mirada de Scarlett.
—Es verdad que Georgia se libró de ellos hace algún tiempo. Aquí la ocupación se ha prolongado tanto que casi no nos damos cuenta. Hará diez años en febrero próximo. Y en diez años, uno se acostumbra a casi todo.
—Yo nunca me acostumbraré a ellos —susurró Scarlett—. Nunca.
Un súbito estrépito la sobresaltó. Entonces se dio cuenta de que era la campana de un gran reloj colocado muy en lo alto por encima de ellas. El tranvía arrancó en el cruce y torció a la derecha.
—La una —dijo la señora Butler—. No es extraño que esté cansada; ha sido una mañana muy larga. —Detrás de ellas, las campanas acabaron de tocar su cuarteto de notas. Después, una sola campana sonó una única vez—. Es el cronómetro de todos los charlestonianos —dijo Eleanor—: las campanas de la torre de Saint Michael. Ellas anuncian nuestros nacimientos y nuestras defunciones.
Scarlett estaba mirando las altas casas y los jardines vallados ante los que pasaban. Todos mostraban, sin excepción, cicatrices de la guerra. Todas las superficies parecían picadas de viruela por los proyectiles, y la pobreza era visible por doquier: pintura desconchada, tablas clavadas en ventanas destrozadas que no podían ser sustituidas, melladuras y herrumbre desfiguraban las complicadas verjas y las barandas de los balcones, que parecían encajes de hierro forjado. Los árboles que flanqueaban la calle tenían los troncos muy delgados; eran jóvenes y habían reemplazado a los gigantes derribados por las granadas. ¡Malditos yanquis!
Y sin embargo, el sol resplandecía en los bruñidos pomos de las puertas y se percibía el aroma de las plantas que florecían detrás de los muros de los jardines. «Es valerosa esta gente de Charleston —pensó Scarlett—. No se rinde.»
Ayudó a su suegra a bajar del tranvía en la última parada, en el extremo de la calle Meeting. Delante de ellas había un parque, con la hierba limpiamente cortada y senderos blancos y relucientes que convergían y giraban alrededor de un quiosco de música de techo brillante, parecido al de una pagoda. Más allá estaba el puerto. Podía oler el agua y la sal. La brisa agitaba las hojas en forma de espada de las palmeras del parque y hacía oscilar las largas y sutiles matas de líquenes en las melladas ramas de los robles. Niños pequeños correteaban de un lado a otro haciendo rodar aros o lanzando pelotas sobre la hierba bajo la mirada vigilante de niñeras negras con turbantes blancos sentadas en los bancos.
—Scarlett, espero que me perdonarás; sé que no debería hacerlo, pero tengo que pedirte una cosa.
La señora Butler tenía arreboladas las mejillas.
—¿Qué, señora Butler? ¿Se encuentra mal? ¿Quiere que vaya a buscarle algo? Venga y siéntese.
—No, no; me encuentro perfectamente. Sólo quisiera saber... ¿Habéis pensado Rhett y tú en tener otro hijo? Comprendo que tengas miedo de que se repita el dolor que padeciste cuando murió Bonnie...
—Un hijo... —dijo Scarlett, y se extinguió su voz.
¿Había leído Eleanor en su mente? Su deseo era quedar encinta lo más pronto posible. Entonces, Rhett no volvería a rechazarla nunca. Los niños le volvían loco, y la amaría para siempre si le daba uno. Su tono no podía ser más sincero cuando dijo:
—Señora Eleanor, deseo un hijo más que nada en el mundo.
—Dios sea loado —dijo la señora Butler—. Yo ansío volver a ser abuela. Cuando Rhett trajo a Bonnie, la abracé tan fuerte que estuve a punto de ahogarla. Mira, Margaret..., la esposa de mi otro hijo, hoy la conocerás..., la pobre Margaret es estéril. Y Rosemary..., la hermana de Rhett..., mucho me temo que no habrá nadie que se case con ella.
La mente de Scarlett funcionaba a toda velocidad, juntando las piezas de la familia de Rhett y deduciendo lo que podían significar para ella. Rosemary podía ser un problema. Las solteronas eran difíciles. Pero el hermano..., ¿cómo se llamaba? Ah, sí, Ross. Ross era un hombre, y nunca había tenido dificultades en atraer a los hombres. Margaret, la estéril, no debía preocuparle. No era probable que tuviese influencia sobre Rhett. ¡Tonterías! La única que importaba era la madre, a quien Rhett quería tanto, y ésta deseaba que estuviesen juntos, que tuviesen un hijo, dos hijos, una docena. Rhett tendría que aceptarla.
Besó rápidamente a su suegra en la mejilla.
—Ardo en deseos de tener un hijito, señora Eleanor. Entre las dos convenceremos a Rhett.
—Me has hecho muy feliz, Scarlett. Vayamos ahora a casa; está aquí mismo, a la vuelta de la esquina. Creo que descansaré un poco antes de comer. Mi comité se reúne esta tarde en mi casa, y tengo que estar muy despabilada. Espero que te unas a nosotras, aunque sólo sea para el té. Margaret vendrá también. No quiero apremiarte para que trabajes, pero si te interesa, desde luego me complacería mucho. Recaudamos dinero mediante ventas benéficas de pasteles y de artículos de confección casera. Para el Hogar de Viudas y Huérfanos de la Confederación.
Santo Cielo, ¿eran todas iguales las damas del Sur? Esto era lo mismo que en Atlanta. Siempre con la Confederación arriba y abajo. ¿No podían reconocer que la guerra había terminado y seguir adelante con sus vidas? Tendría jaqueca. Se retrasó un poco al andar, pero reemprendió la marcha normal al lado de la señora Butler. No; asistiría a la reunión del comité; incluso trabajaría para el comité si se lo pedían. No cometería el mismo error que había cometido en Atlanta. No volvería a verse rechazada y sola, aunque tuviese que llevar las barras y las estrellas bordadas en el corsé.
—Me parece magnífico —dijo—. Yo siempre lamenté un poco no tener tiempo para otros quehaceres en Atlanta. Mi primer marido, Frank Kennedy, dejó a nuestra niña pequeña un buen negocio como herencia. Creí que era mi deber conservarlo para ella.
Esto confirmaría la historia que contaba Rhett.
Eleanor Butler asintió comprensivamente con la cabeza. Scarlett bajó los ojos para disimular la satisfacción que se pintaba en ellos.


Mientras la señora Butler descansaba, Scarlett estuvo paseando por la casa. Bajó apresuradamente la escalera para ver lo que Rhett andaba comprando de nuevo a los yanquis con tanto empeño a fin de contentar a su madre.
La casa le pareció bastante desnuda. Scarlett no tenía educado el gusto para apreciar la perfección de lo que había hecho Rhett. En la segunda planta, los magníficos salones dobles contenían exquisitos sofás, mesas y sillones colocados de manera que cada uno de ellos pudiese ser apreciado y utilizado. Scarlett admiró la evidente calidad de la tapicería de seda y el brillo de la madera, pero la belleza del espacio que rodeaba el mobiliario le pasó completamente inadvertida. Le gustó mucho más la pequeña sala de juego. La mesa y las sillas la llenaban más y, aparte de esto, a ella le encantaba jugar a las cartas.
El comedor de la planta baja no fue para ella más que un comedor; nunca había oído hablar de Hepplewhite. Y la biblioteca era simplemente una habitación repleta de libros y, por consiguiente, aburrida. Lo que más le gustó fue los profundos porches, porque el día era templado y la vista sobre el puerto incluía gaviotas y pequeñas barcas de vela que parecían capaces de elevarse en el aire en el momento menos pensado. Encerrada toda su vida en tierra, aquella vasta extensión de agua se le antojaba increíblemente exótica. ¡Y el aire olía tan bien! Y le daba apetito. Se alegraría de que su suegra acabase de descansar y pudiesen comer.


—¿Te apetecería tomar el café en la galería, Scarlett? —preguntó Eleanor Butler cuando estaban terminando el postre—. Podría ser nuestra última oportunidad por una temporada, pues por lo visto va a cambiar el tiempo.
—Oh, sí, me gustaría mucho.
La comida había sido muy buena, pero todavía se sentía inquieta, casi encerrada. Al aire libre se estaría muy bien.
Siguió a la señora Butler al porche de la segunda planta. «Por desgracia esto se ha enfriado desde que estuve aquí antes de comer», fue lo primero que pensó. El café caliente le sentaría muy bien.
Apuró rápidamente la primera taza y a punto estaba de pedir otra cuando Eleanor Butler se echó a reír y señaló hacia la calle.
—Ahí viene mi comité —dijo—. Reconocería ese sonido en cualquier parte.
Scarlett lo oyó también: un tintineo de campanillas. Corrió hacia la baranda que daba a la calle para mirar.
Un par de caballos trotaban en dirección a ella, tirando de una preciosa berlina de color verde oscuro y radios amarillos en las ruedas. Estas despedían destellos de plata y producían aquel alegre sonido metálico. El carruaje redujo la marcha y después se detuvo delante de la casa. Scarlett observó entonces las campanillas, una campanillas de trineo sujetas a una tira de cuero entrelazada en los radios amarillos. Nunca había visto cosa igual, ni alguien como la persona que conducía los caballos desde el alto asiento de la parte anterior del carruaje. Era una mujer y llevaba un traje de amazona de color pardo oscuro y guantes amarillos. Se había incorporado y tiraba de las riendas con toda su fuerza y con una expresión resuelta en el semblante. Tenía todo el aspecto de un mono vestido de gala.
Se abrió la puerta de la berlina y lanzando una carcajada un joven se apeó de un salto delante de la casa. Tendió una mano. Una robusta dama se apoyó en ella y bajó del carruaje. También ella reía. El joven la ayudó a descender del estribo y después hizo lo propio con una mujer más joven que sonreía ampliamente.
—Entremos, querida —dijo la señora Butler—, y me ayudarás a servir el té.
Scarlett la siguió, llena de curiosidad. «Una concurrencia peculiar, —pensó—. El comité de la señora Eleanor es, sin duda, diferente de los grupos de vejestorios que lo dirigen todo en Atlanta. ¿Dónde habían encontrado aquel cochero que parecía una mona? ¿Y quién podía ser el hombre? Los hombres no confeccionan pasteles para obras de beneficencia.» Y parecía bastante guapo. Scarlett se detuvo delante de un espejo para arreglarse los cabellos revueltos por el viento.
—Pareces un poco nerviosa, Emma —estaba diciendo la señora Butler. Ella y la robusta mujer se rozaron las mejillas; primero una y luego la otra—. Una taza de té te sentará bien, pero deja primero que te presente a Scarlett, la esposa de Rhett.
—Tomaré más de una taza de té para calmar mis nervios después de este corto viaje, Eleanor —dijo la mujer. Tendió una mano—. ¿Cómo estás, Scarlett? Soy Emma Anson, o mejor dicho, los restos de Emma Anson.
Eleanor abrazó a la mujer más joven y la acercó a Scarlett. —Ésta es Margaret, querida; la esposa de Ross. Margaret, te presento a Scarlett.
Margaret Butler era una joven pálida y de cabellos rubios, con unos hermosos ojos de un azul zafiro que resaltaban en el delgado e incoloro semblante. Cuando sonrió, una red de profundas arrugas prematuras se formó alrededor de sus ojos.
—Estoy encantada de conocerte al fin —dijo. Tomó las manos de Scarlett en las suyas y la besó en la mejilla—. Siempre deseé tener una hermana, y una cuñada es prácticamente lo mismo. Espero que Rhett y tú vendréis pronto a cenar con nosotros. Ross estará también deseoso de conocerte.
—Estaré encantada, Margaret, y también lo estará Rhett —dijo Scarlett.
Sonrió, esperando que esto fuese verdad. ¿Quién podía saber si Rhett la acompañaría a la casa de su hermana o a cualquier otro lugar?
Pero le sería muy difícil decir que no a su propia familia. La señora Eleanor y ahora Margaret estaban de su parte. Scarlett devolvió el beso a Margaret.
—Scarlett —dijo la señora Butler—, quiero que conozcas a Sally Brewton.
—Y a Edward Cooper —añadió una voz masculina—. No me prives de la oportunidad de besar la mano a la señora Butler, Eleanor. Ya estoy prendado de ella.
—Espera tu turno, Edward —dijo Eleanor Butler—. Vosotros, los jóvenes, no tenéis modales.
Scarlett apenas si miró a Edward Cooper y su lisonja le pasó totalmente inadvertida. Estaba tratando de disimular, pero no podía dejar de mirar fijamente a Sally Brewton, la conductora de cara de mono del carruaje.
Sally Brewton era una mujer menuda y cuarentona. Tenía el aspecto de un muchacho delgado y activo, y su cara se parecía realmente mucho a la de un mono. En modo alguno pareció molesta por la fija mirada de Scarlett. Estaba acostumbrada a esta reacción: su notable fealdad, a la que se había habituado hacía mucho, mucho tiempo, y su comportamiento nada convencional asombraban a menudo a quienes no la conocían. Ahora se acercó a Scarlett, arrastrando la cola de la falda como un río fangoso.
—Mi querida señora Butler, debe usted pensar que estamos más locas que unas cabras. La verdad es que, aunque parezca extraño, nuestra..., ¿cómo lo diré?, espectacular llegada tiene una explicación perfectamente racional. Soy la única superviviente poseedora de un coche en la ciudad y me resulta imposible conservar a ningún cochero. Todos los cocheros se resisten a transportar a mis desposeídos amigos, y yo insisto en que lo hagan. Por consiguiente, he renunciado a contratar a unos hombres que se despedirán casi inmediatamente. Y, si mi marido tiene otras ocupaciones, conduzco yo misma el carruaje. —Apoyó una manita en el brazo de Scarlett y la miró a la cara—. Ahora le pregunto: ¿no es esto perfectamente lógico?
—Sí —consiguió decir Scarlett.
—Sally, no debes comprometer a la pobre Scarlett de esta manera —dijo Eleanor Butler—. ¿Qué otra cosa podía responderte? Cuéntale lo demás.
Sally se encogió de hombros y después hizo un guiño.
—Supongo que su suegra se refiere a mis campanillas. Es muy cruel. Lo cierto es que soy un pésimo cochero. Por esto, siempre que saco el coche, mi humanitario esposo me exige que lo adorne con campanas para avisar con tiempo a la gente de que se aparte de mi camino.
—Como de una leprosa —añadió la señora Anson.
—Pasaré por alto este comentario —dijo Sally con aire de dignidad ofendida. Sonrió a Scarlett con una sonrisa de tan sincera buena voluntad que Scarlett se sintió atraída por ella—. Espero —añadió—, que me lo dirá cuando necesite la berlina, pese a todo lo que ha visto.
—Gracias, señora Brewton; es usted muy amable.
—En absoluto. Lo cierto es que me encanta rodar por las calles espantando a los picaros y a los truhanes del Norte. Pero la estoy acaparando. Permita que le presente a Edward Cooper antes de que el pobre expire...
Scarlett respondió automáticamente a las galanterías de Edward Cooper, sonriendo para crear aquel encantador hoyuelo junto a su boca y fingiendo confusión con sus cumplidos, pero invitándole con los ojos a continuar.
—Oh, señor Cooper —dijo—, es usted muy locuaz. Confieso que hace que me dé vueltas la cabeza. Yo no soy más que una lugareña del Condado de Clayton, en Georgia, y no sé cómo corresponder a un charlestoniano tan refinado como usted.
—Señora Eleanor, discúlpeme —oyó que decía otra voz. Scarlett se volvió y reprimió una exclamación. Había una muchacha en el umbral, una chica muy joven de brillantes cabellos castaños que terminaban en punta sobre la frente, y de dulces ojos también castaños—. Siento haberme retrasado —añadió la muchacha.
Su voz era suave, un poco jadeante. Llevaba un vestido marrón con cuello y puños blancos, y un sombrero anticuado cubierto de seda también marrón
«Se parece mucho a Melanie la primera vez que la vi —pensó Scarlett—. Como un pajarillo de color castaño. ¿Podía ser una prima? Nunca oí decir que los Hamilton tuviesen parientes en Charleston.»
—No llegas tarde, Anne —dijo Eleanor Butler—. Tomarás un poco de té; pareces medio muerta de frío.
Anne sonrió agradecida.
—Se está levantando el viento y nublando el cielo muy de prisa. Creo que sólo me he adelantado unos pasos a la lluvia... Buenas tardes, señora Emma, señora Sally, Margaret, señor Cooper... —Se interrumpió, entreabiertos los labios, y miró a Scarlett—. Buenas tardes. Creo que no nos conocemos. Soy Anne Hampton.
Eleanor Butler se acercó rápidamente a la muchacha. Llevaba una taza humeante en la mano.
—¡Qué tonta soy! —exclamo—. Estaba tan atareada con el té que me olvidé de que no conoces a Scarlett, mi nuera. Toma, Anne, bebe esto en seguida. Estás blanca como un fantasma... Scarlett, Anne es nuestra experta del Hogar Confederado. Se graduó el año pasado y ahora está enseñando allí. Anne Hampton... Scarlett Butler.
—¿Cómo está usted, señora Butler?
Anne tendió una manita fría. Scarlett la sintió temblar en la suya al estrecharla.
—Por favor, llámame Scarlett —dijo.
—Gracias... Scarlett. Yo soy Anne.
—¿Té, Scarlett?
—Gracias, señora Eleanor.
Se apresuró a tomar la taza, contenta de librarse de la confusión que había sentido al mirar a Anne Hampton. «Es la viva imagen de Melly. Igualmente frágil, igualmente tímida, igualmente dulce, estoy segura. Debe de ser huérfana si está en el Hogar. Melanie también era huérfana. Oh, Melly, ¡cuánto te echo en falta!»
El cielo se estaba oscureciendo según veían a través de las ventanas. Eleanor Butler pidió a Scarlett que corriese las cortinas cuando terminase su té.
Ésta así lo hizo y, al correr la de la última ventana, oyó el rumor de un trueno en la lejanía y un repiqueteo de lluvia sobre el cristal.
—Vayamos a lo nuestro —dijo Eleanor Butler—. Tenemos mucho que hacer. Que se siente todo el mundo. Margaret, ¿quieres pasar las pastas del té y los bocadillos? No quiero que nadie se distraiga por tener el estómago vacío. Emma, tú seguirás llenando las tazas, ¿verdad? Llamaré para que traigan más agua caliente.
—Deje que vaya yo a buscarla, señora Eleanor —dijo Anne.
—No, querida; te necesitamos aquí. Scarlett, tira de aquel cordón, por favor. Y ahora, señoras y caballeros, lo primero que hemos de tratar es muy interesante. He recibido un cheque importante de una dama de Boston. ¿Qué haremos con él?
—Rasgarlo y devolverle los pedazos.
—¡Emma! ¿Has perdido el juicio? Necesitamos todo el dinero que podamos conseguir. Además, la donante es Patience Bedford. Debes recordarla, en los viejos tiempos solíamos encontrarlos, a ella y a su marido, en Saratoga, casi todos los años.
—¿No había un general Bedford en el Ejército de la Unión?
—No. Había un general Nathan Bedford Forrest en nuestro Ejército.
—El mejor soldado de caballería que tuvimos —dijo Edward.
—Creo que Ross no estaría de acuerdo contigo en esto, Edward. —Margaret Butler posó ruidosamente un plato de pan con mantequilla sobre la mesa—. A fin de cuentas, él estuvo en caballería con el general Lee.
Scarlett tiró por segunda vez del cordón de la campanilla. ¡Por mil diablos! ¿Tenían todos los del Sur que hablar de la guerra cada vez que se encontraban? ¿Qué importaba si el dinero venía del propio Ulysses Grant? El dinero era el dinero, y había que tomarlo donde se encontrase.
—¡Una tregua! —Sally Brewton agitó una servilleta blanca en el aire—. Anne está tratando de decir algo, si se lo permitís.
Los ojos de Anne resplandecían de emoción.
—Hay nueve niñas pequeñas a las que estoy enseñando a leer, y solamente tengo un libro para ello. Si se me apareciese el fantasma de Abe Lincoln y me ofreciese algunos libros, yo le... ¡le daría un beso!
«Bravo», la aclamó Scarlett en silencio. Miró las caras de asombro de las otras mujeres. La expresión de Edward Cooper era muy diferente. «Bueno, está enamorado de ella —pensó—. Sólo hay que ver cómo la mira. Y ella no le presta la menor atención; ni siquiera se da cuenta de que bebe los vientos por ella como un idiota. Tal vez debería yo decírselo. Él es muy atractivo si a una le gusta ese tipo, esbelto y de aire soñador. No muy diferente de Ashley, ahora que lo pienso.»
Sally Brewton estaba también observando a Edward, advirtió Scarlett. La mirada de Sally se cruzó con la suya y ambas intercambiaron una discreta sonrisa.
—Estamos de acuerdo, ¿no? —dijo Eleanor—. ¿Emma?
—De acuerdo. Los libros son más importantes que el rencor. Me estoy volviendo demasiado emotiva. Debe de ser por deshidratación. ¿Va a traer alguien esa agua caliente?
Scarlett llamó de nuevo. Tal vez la campanilla estaba rota. ¿Debería ir a la cocina y avisar a la servidumbre? Empezaba a encaminarse allí desde su rincón cuando vio que se abría la puerta.
—¿Ha llamado usted pidiendo el té, señora Butler? —Rhett empujó la puerta con el pie. Sostenía una gran bandeja de plata con la reluciente tetera, el azucarero, el jarrito de la leche, el colador y tres botes de té—. ¿India, China o Manzanilla?
Sonreía satisfecho de la sorpresa que les había dado.
¡Rhett! Scarlett se había quedado sin aliento. ¡Qué apuesto era! Sin duda había estado en algún sitio con mucho sol; estaba moreno como un indio. ¡Dios mío, cuánto le amaba! Su corazón latía tan fuerte que todos debían de oírlo.
—¡Rhett! Oh, querido, temo que voy a dar un espectáculo. —Eleanor Butler tomó una servilleta y se enjugó los ojos—. Dijiste que traerías «algo de plata» de Filadelfia. No tenía idea de que fuese el servicio de té. Y además, intacto. Es un milagro.
—Y muy pesado. Señora Emma, ¿tiene la bondad de apartar a un lado ese servicio provisional? Me pareció oírle decir que tenía sed. Me encantará que satisfaga su deseo... Sally, querida, ¿cuándo vas a dejar que me bata en duelo a muerte con tu marido y te seduzca?
Rhett puso la bandeja sobre la mesa, se inclinó sobre ésta y besó a 8las tres mujeres que estaban sentadas en el sofá detrás de ella. Después miró a su alrededor.
«Mírame —le suplicó en silencio Scarlett desde el oscuro rincón—. Bésame.» Pero él no la veía.
—Margaret, estás adorable con ese traje. Ross no te merece. Hola, Anne, me alegro mucho de verte. Edward, no puedo decir lo mismo de ti. No apruebo que te organices un harén en mi casa mientras yo viajo bajo la lluvia por América del Norte en el más destartalado cabriolé, apretando la plata de la familia contra el pecho para protegerla de esos explotadores foráneos. —Rhett miró a su madre con tanta ternura que Emma Anson sintió un nudo en la garganta—. Vamos, deja de llorar, mamá querida —dijo él—, o creeré que no te ha gustado esta sorpresa.
Eleanor le miró, con el semblante rebosante de amor.
—Bendito seas, hijo mío. Me haces muy feliz.
Scarlett no pudo aguantar un momento más. Corrió hacia su marido.
—Rhett, querido...
Él volvió la cabeza y ella se detuvo. El rostro de Rhett estaba rígido, inexpresivo, desprovisto de toda emoción mediante una voluntad de hierro. Pero le brillaban los ojos. Se enfrentaron los dos durante un terrible instante. Entonces torció él los labios hacia abajo, en una de aquellas irónicas sonrisas que ella conocía tan bien y temía tanto.
—Dichoso el hombre —dijo despacio y articulando con claridad— que recibe una sorpresa mayor que la que da.
Le tendió las manos. Scarlett puso los dedos temblorosos en sus palmas, consciente de la distancia que sus brazos extendidos ponían entre ellos. El bigote le rozó la mejilla derecha y después la izquierda.
«Rhett quisiera matarme», pensó, y el peligro le causó una extraña emoción. Rhett pasó un brazo alrededor de sus hombros y su mano se cerró como una tenaza sobre la parte superior del brazo de ella.
—Estoy seguro, señoras... y Edward, de que nos disculparéis si os dejamos —dijo. Había una curiosa mezcla de tonos en su voz, infantil y sin embargo picara—. Hace mucho tiempo que no he tenido ocasión de hablar con mi esposa. Nos iremos arriba y dejaremos que resolváis vosotros los problemas del Hogar Confederado.
Empujó a Scarlett fuera de la puerta sin darle oportunidad de despedirse.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 4:33 pm

12


Rhett no dijo nada mientras la apremiaba escaleras arriba hacia su habitación. Después cerró la puerta y se quedó apoyado de espaldas contra ella.
—¿Qué diablos estás haciendo aquí, Scarlett?
Ella quería tenderle los brazos, pero la cólera que vio en su mirada le advirtió que no debía hacerlo. Abrió los ojos con candorosa incomprensión. Su voz era atropellada y jadeante cuando dijo:
—Tía Eulalie me escribió y me contó lo que tú decías, Rhett: que ansiabas que estuviese aquí contigo pero que yo no quería abandonar el almacén. Oh, querido, ¿por qué no me lo dijiste? Comparado contigo, el almacén me importa un bledo. —Le miró cautelosamente.
—No sirve, Scarlett.
—¿Qué quieres decir?
—Nada de eso. Ni la ferviente explicación ni la inocente falta de comprensión. Ya sabes que nunca has podido mentirme y salirte con la tuya.
Era verdad, y lo sabía. Tenía que ser sincera.
—He venido porque quería estar contigo.
Esta llana declaración tenía una dignidad sencilla.
Rhett miró la erguida espalda y la cabeza orgullosamente levantada de su esposa, y su voz se suavizó.
—Mi querida Scarlett —dijo—, podríamos haber sido amigos con el tiempo, cuando los recuerdos se hubiesen convertido en una agridulce nostalgia. Y tal vez podamos llegar a serlo, si los dos somos caritativos y pacientes. Pero nada más. —Caminó impaciente de un lado a otro de la habitación—. ¿Qué he de hacer para convencerte? No quiero herirte, pero tú me obligas a hacerlo. No quiero que estés aquí. Vuelve a Atlanta, Scarlett, y déjame en paz. Ya no te amo. No puedo hablarte con más claridad.
Scarlett palideció. Sus ojos verdes relucían en contraste con su piel blanca como la de un espectro.
—Yo también puedo hablar con claridad, Rhett. Soy tu esposa y tú eres mi marido.
—Una desafortunada circunstancia que te ofrecí remediar.
Sus palabras fueron como un latigazo. Scarlett olvidó que tenía que dominarse.
—¿Con el divorcio? Nunca, nunca, nunca. Y nunca te daré motivo para que te divorcies de mí. Soy tu esposa, y como buena esposa he abandonado todo lo que me es querido para venir a tu lado. —Una sonrisa de triunfo levantó las comisuras de sus labios al jugar su mejor carta—. Tu madre está encantada de tenerme aquí. ¿Qué vas a decirle si me echas? Porque yo le diré la verdad, y esto le destrozará el corazón.
Rhett caminó pesadamente de un extremo a otro de la vasta habitación, murmurando maldiciones, palabrotas y groserías que nunca había oído Scarlett de sus labios. Era el Rhett a quien sólo conocía por referencias, el Rhett que había seguido la carrera del oro hacia California y defendido su derecho con las fuertes botas y el cuchillo. Era el Rhett contrabandista de ron, asiduo a las tabernas más sórdidas de La Habana; el aventurero al margen de la ley, amigo y compañero de renegados como él mismo. Scarlett le observaba, impresionada, fascinada y emocionada a pesar de su aire amenazador. De pronto, él interrumpió sus pasos de animal enjaulado y se volvió de cara a ella. Sus ojos negros brillaban, pero ya no de cólera. Reflejaban una ironía sombría y amarga y cautelosa. Volvía a ser Rhett Butler, caballero de Charleston.
—Jaque —dijo él, con una sonrisa torcida y sarcástica—. Olvidé los imprevisibles movimientos de la reina. Pero no mate, Scarlett.
Y extendió las palmas de las manos en ademán de momentánea rendición.
Ella no comprendió lo que le estaba diciendo, pero el gesto y el tono de la voz le dijeron que había ganado... algo.
—Entonces, ¿me quedaré?
—Te quedarás hasta que quieras irte. Bien, espero que no tardarás mucho.
—¡Te equivocas, Rhett! Esto me encanta.
Una expresión conocida se pintó en la cara de él. Una expresión divertida, escéptica, de buen conocedor.
—¿Cuánto tiempo llevas en Charleston, Scarlett?
—Desde la noche pasada.
—Y ya has aprendido a quererla. Muy de prisa; te felicito por tu sensibilidad. Te echaron de Atlanta, milagrosamente sin emplumarte; aquí has sido bien recibida por damas que no saben tratar de otra manera a las personas, y por eso te imaginas que has encontrado un refugio. —Se rió al ver la cara que ponía ella—. Oh, sí, todavía tengo relaciones en Atlanta. Sé todo lo referente a tu ostracismo allí. Ni siquiera la escoria que solías frecuentar quiere saber nada de ti.
—Eso no es cierto —gritó ella—. Yo les eché de casa.
Rhett se encogió de hombros.
—No hace falta que discutamos esto. Lo que importa es que ahora estás aquí, en casa de mi madre y bajo su protección. Como me importa mucho que ella sea feliz, nada puedo hacer de momento acerca de esto. Sin embargo, en realidad no me hace falta. Tú harás lo necesario sin acción alguna por mi parte. Te manifestarás como lo que eres y entonces todos se apiadaran de mí y compadecerán a mi madre. Y yo te enviaré de nuevo a Atlanta, con los plácemes, cortésmente mudos, de toda la comunidad. Crees que puedes hacerte pasar por una dama, ¿eh? No engañarías ni a un ciego sordomudo.
—Soy una dama, ¡maldito seas! Eres tú quien no sabe cómo son las personas decentes. Te doy las gracias por recordarme que mi madre era una Robillard de Savannah y que los O'Hara descendemos de los reyes de Irlanda.
La sonrisa con que le respondió Rhett era de una tolerancia exasperante.
—Dejemos esto, Scarlett. Muéstrame la ropa que has traído. —Se sentó en el sillón más próximo y estiró las largas piernas.
Scarlett le miró fijamente, demasiado decepcionada por su brusca calma para hablar sin farfullar. Rhett sacó un cigarro del bolsillo y lo hizo rodar entre sus dedos.
—Espero que no te opondrás a que fume en mi habitación —dijo.
—Claro que no.
—Gracias. Ahora muéstrame tu ropa. Seguramente será nueva; no te habrías embarcado en un intento de recobrar mis favores sin un arsenal de enaguas y ligeros vestidos de seda, todo ello del gusto execrable que es en ti característico. No quiero que pongas en ridículo a mi madre. Por consiguiente, muéstramelos, Scarlett, y veré lo que se puede salvar. —Sacó un cortapuros del bolsillo.
Scarlett frunció el entrecejo, pero entró en el cuarto de vestir para recoger sus cosas. Tal vez esto era una buena señal. Rhett había supervisado siempre su guardarropa. Le había gustado verla con prendas elegidas por él, se había enorgullecido de lo elegante y bella que estaba. Si quería intervenir de nuevo en su aspecto, enorgullecerse nuevamente de ella, estaba dispuesta a colaborar. Se probaría todos los trajes en su obsequio. Así la vería en ropa interior. Movió rápidamente los dedos para desabrochar el vestido que llevaba y el armazón almohadillado del polisón. Salió de entre el montón de ricas telas, tomó en brazos sus vestidos nuevos y volvió despacio al dormitorio, desnudos los brazos, medio descubierto el pecho y sin haberse quitado las medias de seda.
—Déjalos sobre la cama —dijo Rhett— y envuélvete en una bata antes de que te enfríes. Ha refrescado con la lluvia, ¿no te habías dado cuenta? —Echó una bocanada de humo hacia su izquierda, volviendo la cabeza—. No vayas a pillar un resfriado tratando de mostrarte seductora, Scarlett. Estás perdiendo el tiempo.
La cara de Scarlett se puso lívida de rabia. Sus ojos eran como un fuego verde. Pero Rhett no la miraba. Estaba examinando los vestidos de encima de la cama.
—Arranca todas esas puntillas —dijo, refiriéndose al primer traje— y conserva únicamente uno de ese montón de lazos del costado. Entonces no estará mal... Este otro puedes regalarlo a tu doncella, pues no tiene remedio... Éste podría pasar si le quitases los adornos, cambiases los botones dorados por otros negros y sencillos y acortases la cola...
Sólo tardó unos minutos en revisarlos todos.
—Necesitarás algunas botas sólidas, negras —dijo, cuando hubo acabado con los vestidos.
—Compré unas esta mañana —dijo Scarlett con voz glacial—. Cuando fui de tiendas con tu madre —añadió, recalcando cada palabra—. No sé por qué no le compras un coche, ya que la quieres tanto. Se cansa mucho de tanto andar.
—Tú no entiendes nada de Charleston. Por eso te sentirás muy pronto desgraciada aquí. Yo pude comprarle esta casa, porque la nuestra fue destruida por los yanquis y todos sus conocidos conservan todavía la suya, igualmente grande. Puedo amueblarla mejor que la de sus amigas, porque cada pieza nos había sido arrebatada por los yanquis o es una copia de las que tuvo antaño, y sus amigas disfrutan todavía de muchas de sus pertenencias. Pero no puedo distanciarla de sus relaciones comprándole algo lujoso que éstas no pueden permitirse.
—Sally Brewton tiene un coche.
—Sally Brewton es diferente de todas las demás. Siempre lo ha sido, es original. Charleston respeta, incluso aprecia, la excentricidad, pero no tolera la ostentación. Y tú, mi querida Scarlett, nunca has podido resistir la ostentación.
—Espero que disfrutes insultándome, Rhett Butler.
Rhett se echó a reír.
—En realidad, así es. Ahora puedes empezar a adecentar uno de esos vestidos para esta noche. Yo tendré que llevar al comité a casa. Sally no debería hacerlo con esta tormenta.
Cuando se hubo marchado, Scarlett se endosó la bata de Rhett. Era más de abrigo que la suya, y él tenía razón: hacía mucho más frío que antes, y estaba temblando. Se levantó el cuello de la bata para taparse las orejas, y fue a sentarse en el sillón donde había estado él. Sentía todavía su presencia en la habitación y se sumió en ella. Acarició con los dedos el suave fular; era extraño que Rhett hubiese elegido una bata tan ligera, casi frágil, cuando él era tan vigoroso y sólido. Pero había en Rhett muchas cosas que la desconcertaban. No le conocía en absoluto; nunca le había conocido. Por un momento, se sintió terriblemente impotente. Pero sacudió esta impresión y se levantó apresuradamente. Tenía que vestirse antes de que volviese Rhett. Cielo santo, ¿cuánto tiempo había estado abstraída en este sillón? Casi había anochecido. Llamó a Pansy. Había que quitar los lazos y las puntillas del vestido de color de rosa para poder llevarlo esa noche, y poner inmediatamente a calentar las tenacillas para los cabellos. Quería estar muy bonita y femenina para Rhett... Miró la espléndida colcha de la amplia cama y sus pensamientos hicieron que se ruborizara.


El farolero no había llegado todavía a la parte alta de la ciudad donde vivía Emma Anson, y Rhett tenía que conducir despacio el coche, inclinándose hacia delante para ver a través de la lluvia torrencial en la oscura calle. Detrás de él sólo quedaban la señora Anson y Sally Brewton en el carruaje cerrado. Margaret Butler había sido depositada la primera en la casita de la calle Water donde vivía con Ross; luego, Rhett se había dirigido a la calle Broad, donde Edward Cooper había acompañado a Anne Hampton hasta la puerta del Hogar Confederado, cubriéndola con su gran paraguas.
—Iré andando el resto del camino —había gritado Edward a Rhett desde la acera—; sería una tontería meter este paraguas chorreando donde están las damas.
Vivía en la calle Church, a sólo una manzana de distancia. Rhett se tocó la ancha ala del sombrero a modo de saludo, y arrancó de nuevo el coche.
—¿Crees que Rhett puede oírnos? —murmuró Emma Anson.
—Apenas puedo oírte yo, Emma, y sólo estoy a un palmo y medio de distancia —respondió Sally con algo de aspereza—. Por el amor de Dios, habla. Este aguacero es ensordecedor. —Estaba irritada a causa de la lluvia que le impedía conducir la berlina.
—¿Qué opinas de su esposa? —dijo Emma—. No es en absoluto como yo me la había imaginado. ¿Habías visto algo tan grotescamente adornado como el traje de calle que llevaba?
—Oh, la ropa se arregla fácilmente, y muchas mujeres tienen un gusto espantoso. No; lo interesante es que tiene posibilidades—dijo Sally—. La única cuestión es si sabrá aprovecharlas. Ser bonita y haber sido una beldad puede representar un gran obstáculo. Muchas mujeres nunca logran superarlo.
—Fue ridícula su manera de coquetear con Edward.
—Yo diría automática, no realmente ridícula. Hay también muchos hombres que esperan estas cosas. Tal vez las necesitan ahora más que antes. Han perdido todo lo que les hacía sentirse unos hombres de verdad: su riqueza, sus tierras y su poder.
Las dos mujeres guardaron silencio durante un rato, pensando en cosas que era mejor que no reconociese un pueblo orgulloso aplastado bajo las botas de una fuerza militar de ocupación.
134Sally carraspeó, disipando el humor sombrío de ambas.
—Hay una cosa buena —dijo en tono positivo—. La mujer de Rhett está locamente enamorada de él. Su rostro se iluminó como la aurora al aparecer él en la puerta, ¿no lo viste?
—No, no lo vi —dijo Emma—. Ojalá lo hubiese visto. Lo que vi fue la misma expresión..., pero en la cara de Anne.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:04 pm

13


Scarlett miraba continuamente hacia la puerta. ¿Por qué tardaba tanto Rhett? Eleanor Butler fingía no advertirlo, pero una pequeña sonrisa persistía en las comisuras de sus labios. Sus dedos movían rápidamente una reluciente lanzadera de marfil, tejiendo una intrincada red de lazos. Era un momento que hubiese debido prestarse a la intimidad. Las cortinas del salón estaban corridas contra la tormenta y la oscuridad; había lámparas encendidas sobre las mesas de las dos habitaciones contiguas, y un fuego dorado y crepitante desterraba el frío y la humedad. Pero los nervios de Scarlett estaban demasiado tensos para ser aliviados por la escena doméstica. ¿Dónde estaba Rhett? ¿Estaría todavía enfadado cuando volviese?
Trataba de prestar atención a lo que decía la madre de Rhett, pero no podía. No le importaba un comino el Hogar para Viudas y Huérfanos de la Confederación. Sus dedos tocaban el corpiño de su traje, pero no había encajes para juguetear con ellos. Seguramente él no se preocuparía de sus vestidos si realmente le tuviese ella sin cuidado, ¿no?
—... y la escuela podemos decir que creció por sí sola, porque no había otro lugar al que pudiesen ir los huérfanos —estaba diciendo la señora Butler—. Ha tenido más éxito de lo que nos habíamos atrevido a esperar. En junio pasado hubo seis graduados, todos los cuales son ahora maestros. Dos de las chicas han ido a Walterboro a enseñar, y una pudo elegir en Yemassee o Camden. Otra, una joven encantadora, nos escribió: te mostraré la carta...
Oh, ¿dónde estaba él? ¿Por qué tardaba tanto? «Si tengo que estar sentada aquí mucho más rato, empezaré a gritar.»
El reloj de bronce de la repisa de la chimenea sonó y Scarlett se sobresaltó. Dos... tres...
—Me pregunto por qué se retrasa Rhett —dijo la madre de éste... Cinco... seis—. Sabe que cenamos a las siete, y siempre le gusta tomar primero un ponche. Llegará calado hasta los huesos; tendrá que cambiarse. —La señora Butler dejó su labor sobre la mesa—. Iré a ver si ha parado de llover —dijo.
Scarlett se puso en pie de un salto.
—Iré yo.
Caminó rápidamente, aliviada, y entreabrió la pesada cortina de seda. Fuera, una espesa niebla se extendía sobre el paseo del rompeolas. Se infiltraba en la calle y se enrollaba hacia arriba como algo vivo. La luz de la farola tenía un brillo indefinido entre la blancura móvil que la rodeaba. Scarlett volvió la espalda al misterioso y amorfo ambiente y dejó caer la cortina de seda.
—Hay mucha niebla —dijo—, pero no llueve. ¿Cree que Rhett estará bien?
Eleanor Butler sonrió.
—Ha soportado cosas peores que la niebla y un poco de humedad; ya lo sabes, Scarlett. Claro que está bien. Le oirás entrar en cualquier momento.
Como respondiendo a estas palabras, escucharon el ruido del portalón de la entrada al abrirse. Scarlett oyó entonces la risa de Rhett y la voz grave de Manigo, el mayordomo.
—Será mejor que me dé la ropa mojada, señó Rhett; las botas también. Le he traído sus zapatillas.
—Gracias, Manigo. Subiré a cambiarme. Dile a la señora Butler que me reuniré con ella dentro de un minuto. ¿Está en el salón?
—Sí, señor; con la señora Rhett.
Scarlett aguzó el oído para captar la reacción de Rhett, pero solamente oyó sus rápidas y firmes pisadas en la escalera. Pareció pasar un siglo antes de que bajase. El reloj de la chimenea tenía que estar estropeado. Cada minuto tardaba una hora en pasar.
—Pareces cansado, querido —exclamó Eleanor Butler cuando entró Rhett en el salón.
Rhett tomó la mano de su madre y la besó.
—No te preocupes por mí, mamá; estoy más hambriento que cansado. ¿Cenaremos pronto?
La señora Butler empezó a levantarse.
—Diré a la cocina que sirvan la cena en seguida.
Rhett tocó delicadamente el hombro de su madre para detenerla.
—Primero beberé algo; no te des prisa. —Se acercó a la mesa donde estaba la bandeja de las bebidas. Mientras vertía whisky en un vaso, miró a Scarlett por primera vez—. ¿Quieres tú también, Scarlett?
Rhett arqueó una ceja, tentándola. También la tentó el olor del whisky. Pero Scarlett volvió la cabeza, como ofendida. Conque iba Rhett a jugar al gato y al ratón, ¿eh? Tratar de obligarla o inducirla a hacer algo para que su madre se volviese contra ella. Bueno, tendría que ser muy listo para sorprenderla. Torció la boca y sus ojos centellearon. Debería ser a su vez muy lista para superarle. Sintió unos latidos excitados en el cuello. Siempre la emocionaban las competiciones.
—¿Ha oído lo que ha dicho Rhett, señora Eleanor? —Scarlett se echó a reír—. ¿Era ya tan malo cuando era pequeño?
Percibió que Rhett se movía bruscamente detrás de ella. ¡Ah! Había dado en el blanco. Él había lamentado durante años el dolor que había causado a su madre cuando sus escapadas provocaron el rechazo de su padre.
—La cena está servida, señora Butler —dijo Manigo desde la puerta.
Rhett ofreció el brazo a su madre y Scarlett sintió una punzada de celos. Entonces recordó que el amor que sentía él por su madre era lo único que le permitía quedarse, y se tragó su enojo.
—Estoy tan hambrienta que podría comerme media vaca —dijo, con animación—, y a Rhett le pasa lo mismo, ¿verdad, querido?
Ahora tenía el as de triunfo en la mano; él lo había reconocido. Si lo perdía, perdería toda la partida y nunca podría recobrarle.
En realidad, Scarlett no hubiese debido preocuparse. Rhett tomó el mando de la conversación en el momento en que se sentaron. Refirió su búsqueda del servicio de té en Filadelfia, transformándola en una aventura, retratando hábilmente a la serie de personas con quienes había hablado, imitando sus acentos y sus ademanes característicos con un ingenio que hizo que su madre y Scarlett se riesen hasta dolerles los costados.
—Y después de seguir aquella larga pista para llegar hasta él —concluyó Rhett con un teatral gesto de aflicción—, imaginaos mi horror cuando el nuevo dueño resultó ser demasiado honrado para vender el servicio de té por el precio que yo le ofrecía y que era de veinte veces su valor. Temí por un momento que tendría que robárselo; pero, afortunadamente, le gustó la sugerencia de que nos divirtiésemos con una amigable partida de cartas.
Eleanor Butler trató de asumir una expresión desaprobadora.
—Espero que no hicieras nada censurable, Rhett —dijo. Pero había risa detrás de aquellas palabras
—¡Mamá! Me sorprendes. Yo sólo hago trucos cuando juego con profesionales. Aquel infeliz ex coronel de las tropas de Sherman era un simple aficionado y tuve que hacer trampa para dejarle recuperar unos pocos cientos de dólares que mitigasen su dolor. Era el reverso de la medalla de un Ellinton.
La señora Butler se echó a reír.
—¡Pobre hombre! Y su esposa..., la compadezco. —La madre de Rhett se inclinó hacia Scarlett—. Tengo algunas ovejas negras en mi familia —dijo Eleanor Butler en un murmullo burlón.
Rió de nuevo y empezó a recordar.
Entonces se enteró Scarlett de que los Ellinton fueron famosos en toda la costa Este por cierta debilidad familiar: su afición a las apuestas. El primer Ellinton que se estableció en la América colonial se embarcó porque había ganado una concesión de tierra en una apuesta con el dueño, apuesta que consistía en cuál de los dos podía beber más cerveza sin caerse al suelo.
—Cuando ganó la apuesta —concluyó la señora Butler— estaba tan borracho que creyó que era lógico ir a echar un vistazo a lo que había ganado. Dicen que ni siquiera supo adonde iba hasta que llegó allí, porque les ganó la mayor parte de la ración de ron a los marineros jugando a los dados.
—¿Qué hizo cuando se serenó? —quiso saber Scarlett.
—Oh, nunca llegó a serenarse, querida. Murió diez días después de atracar el barco. Pero durante esos días había jugado a los dados con otro como él y ganado una muchacha, contratada para formar parte del servicio del barco. Y como más tarde resultó que la joven estaba embarazada, se celebró una especie de boda ex post facto junto a su tumba, y su hijo se convirtió en uno de mis tatarabuelos.
—Que también fue un buen jugador, ¿no? —preguntó Rhett.
—Desde luego. Salió a la familia.
Y la señora Butler fue repasando la historia de todo el árbol genealógico de la familia.
Scarlett miraba a menudo a Rhett. ¿Cuántas sorpresas le tenía reservadas aquel hombre? Nunca le había visto tan tranquilo, satisfecho y totalmente hogareño. «Yo jamás construí un hogar para él, —pensó—. Ni siquiera le gustó nunca la casa. Era mía, hecha a mi manera; un regalo de él, pero no suya.» Scarlett tenía ganas de interrumpir los relatos de su suegra para decirle a Rhett que lamentaba el pasado, que quería reparar todos sus errores. Pero guardó silencio. Él estaba contento, disfrutando con la charla de su madre. No debía hacerle cambiar de humor. Las velas, en sus candeleros de plata, se reflejaban en la pulida mesa de caoba y en las pupilas de los brillantes ojos negros de Rhett, bañando la mesa y los tres comensales con una luz cálida y tranquila, creando una isla de suave brillantez en las sombras de la vasta habitación. El mundo exterior estaba excluido por los gruesos pliegues de las cortinas de las ventanas y por la intimidad de aquella pequeña isla iluminada por las velas. La voz de Eleanor Butler era amable, y la risa de Rhett, un murmullo suave y alentador. El amor tendía una red sutil pero irrompible entre madre e hijo. Scarlett sintió un súbito y ardiente afán de ser incluida en aquella red.
Entonces dijo Rhett:
—Cuéntale a Scarlett lo del primo Townsend, mamá.
Y ella se sintió segura en el calor de la luz de las velas, incluida en el ambiente de dicha que envolvía la mesa. Deseó que esto pudiese durar para siempre, y suplicó a la señora Butler que le hablase del primo Townsend.
—Townsend no es primo hermano, ¿sabes?, sino solamente un primo muy lejano, pero desciende directamente del tatarabuelo Ellinton, único hijo de un hijo mayor de un hijo mayor. Por consiguiente, heredó aquella concesión de tierra original y la fiebre de los Ellinton por el juego, y también la suerte de los Ellinton. Porque los Ellinton fueron siempre afortunados. Salvo por una cosa, otro rasgo de la familia Ellinton: los hijos varones nacen siempre bizcos. Townsend se casó con una muchacha bellísima de una buena familia de Filadelfia; Filadelfia llamó a aquel enlace la boda de la bella y la bestia. Pero el padre de la chica era abogado y apreciaba mucho la propiedad, y Townsend era fabulosamente rico. Townsend y su esposa se instalaron en Baltimore. Entonces estalló la guerra. La esposa volvió corriendo junto a su familia en el momento en que se incorporó Townsend al ejército del general Lee. A fin de cuentas, ella era yanqui y, probablemente, Townsend resultaría muerto en la contienda. No podía hacer blanco en un granero y mucho menos en la puerta de un granero, debido a su estrabismo. Sin embargo, tuvo la suerte de los Ellinton. De lo peor que sufrió fue de sabañones, a pesar de que sirvió durante todo el tiempo hasta Appomattox. En cambio, los tres hermanos y el padre de su esposa murieron luchando en el Ejército de la Unión. Por consiguiente, su esposa heredó todo lo acumulado por su precavido padre y sus precavidos antepasados. Townsend vive como un rey en Filadelfia y le importa un comino que todas sus propiedades de Savannah fuesen confiscadas por Sherman. ¿Le viste, Rhett? ¿Cómo está?
—Más bizco que nunca, con dos hijos bizcos y una hija que, gracias a Dios, se parece a su madre.
Scarlett apenas oyó la respuesta de Rhett.
—¿Dijo usted que los Ellinton eran de Savannah, señora Eleanor? Mi madre era de Savannah —dijo ansiosamente.
Las relaciones de vecindad y parentesco eran un aspecto de la vida en el Sur que a ella le había faltado. Todas las personas a quienes conocía poseían una red de primos y tíos y tías que abarcaba generaciones y cientos de kilómetros. En cambio, ella no la tenía. Pauline y Eulalie no tenían hijos. Los hermanos de Gerald O'Hara, de Savannah, tampoco los tenían. A buen seguro había montones de O'Hara en Irlanda, pero esto le servía de poco, y todos los Robillard, a excepción de su abuelo, se habían ido de Savannah.
Y aquí estaba ella, oyendo hablar una vez más de la familia de otra persona. Rhett tenía parientes en Filadelfia. Sin duda estaba también emparentado con media Charleston. No era justo. Pero tal vez los Ellinton estaban relacionados de alguna manera con los Robillard. Si era así, ella formaría parte de la red que incluía a Rhett. Tal vez podría encontrar una conexión con el mundo de los Butler y de Charleston, el mundo que Rhett había elegido y en el que ella estaba resuelta a entrar.
—Recuerdo muy bien a Ellen Robillard —dijo la señora Butler—. Y a su madre. Tu abuela, Scarlett, fue probablemente la mujer más fascinadora de toda Georgia, y también de Carolina del Sur.
Scarlett se inclinó hacia delante, embelesada. Sólo había oído algunos episodios y rumores acerca de su abuela.
—¿Era realmente escandalosa, señora Eleanor?
—Era extraordinaria. Pero cuando la conocí mejor no era en absoluto escandalosa. Estaba demasiado ocupada teniendo hijos. Primero tu tía Pauline, después Eulalie y luego tu madre. En realidad, yo estaba en Savannah cuando nació tu madre. Recuerdo los fuegos artificiales. Tu abuelo contrataba a unos famosos italianos de Nueva York y disparaba un magnífico castillo de fuegos artificiales cada vez que tu abuela le daba un bebé. Tú no lo recordarás, Rhett, y creo que no me darás las gracias por recordártelo; te daban miedo los cohetes. Yo te saqué fuera de casa para que los vieses, y tú lloraste tan fuerte que a punto estuve de morirme de vergüenza. Todos los demás niños aplaudían y gritaban de alegría. Desde luego, eran mayores que tú. Tú llevabas todavía pañales; tenías poco más de un año.
Scarlett miró fijamente a la señora Butler y después a Rhett. ¡No era posible! Rhett no podía ser más viejo que Ellen, la madre de Scarlett. Bueno, su madre era... su madre. Scarlett había dado siempre por sabido que su madre era vieja, que había dejado atrás la edad de las emociones fuertes. ¿Cómo podía ser Rhett mayor que ella? ¿Cómo podía amarle tan desesperadamente, si era tan viejo?
Entonces añadió Rhett una impresión a la impresión. Dejó la servilleta sobre la mesa, se levantó, pasó al lado de Scarlett, la besó en la cabeza y siguió adelante para tomar y besar la mano de su madre.
—Tengo que irme, mamá —dijo.
«¡Oh, no, Rhett!», quiso gritar Scarlett. Pero estaba demasiado aturdida para decir algo, incluso para preguntarle adonde iba.
—No quisiera que salieses en una noche tan oscura y lluviosa, Rhett —protestó su madre—. Y Scarlett está aquí. Apenas has tenido oportunidad de saludarla.
—Ha dejado de llover y ha salido la luna llena —dijo Rhett—. No puedo desperdiciar la ocasión de navegar río arriba con la marea alta, y tengo el tiempo justo para hacerlo antes de que cambie. Scarlett comprende que hay que controlar a los trabajadores cuando uno se ha marchado y los ha dejado solos; es una mujer de negocios. ¿Verdad que sí, querida?
La miró y sus ojos centellearon con el reflejo de la llama de la vela. Después se dirigió al vestíbulo.
Scarlett se levantó de la mesa, casi volcando la silla con su prisa, y sin decir una palabra a la señora Butler corrió frenéticamente tras él.
Rhett estaba en el zaguán, abrochándose el abrigo con una mano y agarrando el sombrero con la otra.
—¡Rhett, Rhett, espera! —gritó Scarlett. Hizo caso omiso de la mirada de advertencia que le dirigió él al volverse—. Todo ha sido delicioso durante la cena —dijo—. ¿Por qué quieres irte?
Rhett pasó junto a ella y cerró la puerta del corredor con un fuerte chasquido del pestillo, aislando el vestíbulo del resto de la casa.
—No hagas una escena, Scarlett. Perderás el tiempo.
Como si pudiese leer dentro de su cerebro, arrastró las últimas palabras:
—Tampoco cuentes con compartir mi cama, Scarlett.
Abrió la puerta de la calle. Antes de que ella pudiese decir una palabra, Rhett se había marchado. La puerta se cerró despacio detrás de él. Scarlett dio una patada en el suelo..., una manera inadecuada de desfogar su cólera y su desilusión. ¿Por qué tenía que ser él tan ruin? Hizo una mueca, medio de enojo, medio de risa involuntaria, reconociendo de mala gana la astucia de Rhett. Se había imaginado fácilmente lo que tramaba ella. Bueno, en tal caso, tendría que ser más lista que él; esto era todo. Tendría que renunciar a la idea de concebir inmediatamente un hijo y pensar en otra cosa. Tenía el ceño fruncido cuando volvió a reunirse con la madre de Rhett.
—Vamos, querida, no te inquietes —dijo Eleanor Butler—, no le pasará nada. Rhett conoce el río como la palma de su mano. —Se había quedado plantada junto a la chimenea, no queriendo salir al vestíbulo y arriesgarse a interrumpir el adiós de Rhett a su esposa. Vayamos a la biblioteca; allí se está muy cómodo, y los criados podrán quitar la mesa.
Scarlett se acomodó en un sillón de alto respaldo, a cubierto de las corrientes de aire. No, dijo, no quería echarse una manta sobre las rodillas; así estaba bien, muchas gracias.
—Deje que la arrope bien, señora Eleanor —se ofreció tomando el chal de casimir de su suegra—. Ahora siéntese y póngase cómoda.
—Eres encantadora, Scarlett, igual que tu querida madre. Recuerdo sus atenciones, sus buenos modales. Desde luego, todas las jóvenes Robillard eran muy educadas, pero Ellen era algo especial...
Scarlett cerró los ojos e inhaló el débil perfume de verbena. Todo acabaría bien. Eleanor la quería, haría que Rhett volviese a casa, y todos vivirían felices para siempre.
Scarlett dormitó tranquilamente en el mullido sillón, arrullada por los dulces recuerdos de unos tiempos mejores. Un alboroto en el pasillo, al otro lado de la puerta, hizo que, de pronto, recobrase a medias el conocimiento.
Por un instante, no supo dónde estaba ni cómo había llegado allí, y pestañeó y miró con ojos nublados al hombre que estaba en la puerta. ¿Rhett? No, no podía ser Rhett, a menos que se hubiese afeitado el bigote.
El hombre alto que no era Rhett cruzó tambaleándose el umbral.
—He venido a conocer a mi hermana —dijo con voz estropajosa.
Margaret Butler corrió hacia Eleanor.
—Traté de detenerle —gimió—, pero cuando se pone de este modo...; no me ha hecho ningún caso, señora Eleanor.
La señora Butler se levantó.
—Cállate, Margaret —dijo en tono pausado pero autoritario—. Ross, estoy esperando que saludes como es debido.
Su voz era desacostumbradamente fuerte, y sus palabras, muy claras.
Ahora tenía Scarlett la mente completamente despejada. Conque ése era el hermano de Rhett. Y por lo visto, estaba borracho. Bueno, había visto borrachos antes de ahora; no se trataba de ninguna novedad especial. Se puso en pie y sonrió a Ross, temblando los hoyuelos de sus mejillas.
—¿Cómo es posible, señora Eleanor, que una dama sea tan afortunada como para tener dos hijos a cuál más apuesto? ¡Rhett no me había dicho nunca que tuviese un hermano tan guapo!
Ross avanzó hacia ella dando traspiés. Repasó su cuerpo con la mirada y después la fijó en los revueltos rizos y en la cara maquillada con colorete. Su sonrisa fue más lasciva que amistosa.
—Conque ésta es Scarlett —dijo con voz confusa—. Debía suponer que Rhett acabaría cazando una pieza tan selecta como ella. Vamos, Scarlett, dale un beso amistoso a tu nuevo hermano. Estoy seguro de que sabes cómo complacer a un hombre.
Sus manazas recorrieron los brazos de ella, como enormes arañas, y se cerraron sobre el cuello descubierto. Entonces aplicó la boca abierta sobre la de Scarlett y forzó la lengua entre sus dientes mientras ella olía el agrio aliento.
Scarlett trató de levantar las manos para empujarle y separarse de él, pero Ross era demasiado vigoroso y tenía demasiado apretado el cuerpo contra el de ella.
Pudo oír las voces de Eleanor Butler y de Margaret, pero no distinguir lo que estaban diciendo. Toda su atención estaba concentrada en la necesidad de librarse del repulsivo abrazo, y en la ofensa de las palabras insultantes de Ross. ¡La había llamado ramera! Y la estaba tratando como a tal.
De pronto, Ross la apartó, haciéndola caer de nuevo en su sillón.
—Apuesto a que no eres tan fría con mi hermano mayor —gruñó.
Margaret Butler sollozaba sobre el hombro de Eleanor.
—¡Ross!
El nombre fue como un cuchillo afilado lanzado por la señora Butler. Ross se volvió torpemente, derribando una mesita contra el suelo.
—¡Ross! —dijo de nuevo su madre—. He llamado a Manigo. Él te ayudará a volver a casa y escoltará dignamente a Margaret. Cuando te hayas serenado, escribirás cartas de disculpa a la esposa de Rhett y a mí. Te has deshonrado, nos has deshonrado a Margaret y a mí, y no serás recibido en esta casa hasta que me haya recobrado de la vergüenza que me has causado.
—Lo siento, señora Eleanor —dijo llorando Margaret.
La señora Butler apoyó las manos en los hombros de Margaret.
—Lo siento por ti —dijo. Después empujó delicadamente a Margaret—. Ahora, vete a casa. Desde luego, tú siempre serás bien recibida aquí.
Los viejos e inteligentes ojos de Manigo captaron la situación con una sola mirada, y el hombre empujó a Ross que, sorprendentemente, no pronunció una sola palabra de protesta. Margaret se escabulló tras ellos.
—Lo siento —continuó repitiendo una y otra vez, hasta que el sonido de su voz fue apagado por la puerta de la entrada al cerrarse.
—Hija mía —dijo Eleanor a Scarlett—, no hallo forma de excusarle. Ross está borracho y no sabe lo que dice. Pero esto no es una excusa.
Scarlett estaba temblando de los pies a la cabeza. De asco, de humillación, de cólera. ¿Por qué había permitido que ocurriese aquello, permitido que el hermano de Rhett la injuriase y le pusiese encima las manos y la boca? «Hubiese debido escupirle a la cara, cegarle con las uñas, golpear su asquerosa boca con los puños. Pero no lo he hecho. Sólo lo he aceptado, como si lo mereciese, como si lo que ha dicho fuese verdad.» Scarlett nunca se había sentido tan avergonzada. Avergonzada por las palabras de Ross, avergonzada por su propia debilidad. Se sentía mancillada, sucia y eternamente humillada. Habría sido mejor que Ross le hubiese pegado o clavado un cuchillo. Su cuerpo se habría recobrado de la contusión o de la herida, pero su orgullo no sanaría nunca del mal que sentía.
Eleanor se inclinó sobre ella, trató de rodearla con sus brazos; pero Scarlett rehuyó su contacto.
—¡Déjeme sola! —trató de gritar, pero lo dijo en un gemido.
—No te dejaré —dijo la señora Butler— hasta que me hayas escuchado. Tienes que comprender, Scarlett, tienes que oírme. Hay muchas cosas que ignoras. ¿Me escuchas?
Acercó un sillón al de Scarlett y se sentó, a sólo unos centímetros de distancia de ella.
—¡No! Váyase.
Scarlett se tapó los oídos con las manos.
—No te dejaré —repitió Eleanor—. Y te lo diré una y otra vez, mil veces si es necesario, hasta que me escuches... —Su voz era amable pero insistente, mientras la mano acariciaba la cabeza inclinada de Scarlett, consolándola, mimándola, insinuando su amabilidad y su amor, a pesar de negarse Scarlett a oírla—. Lo que ha hecho Ross. es imperdonable —dijo—. No te pido que le perdones. Pero yo debo hacerlo, Scarlett. Es mi hijo y sé que ha sido su sufrimiento lo que le ha hecho portarse así. No ha tratado de ofenderte, querida. Ha estado atacando a Rhett a través de ti; mira, sabe que Rhett es demasiado fuerte para él, que nunca será capaz de emularle en nada. Rhett alarga la mano y toma lo que quiere, hace que todo suceda como él desea. Y el pobre Ross es un fracaso en todo.
»Margaret me dijo esta tarde en privado que, cuando Ross fue a su trabajo esta mañana, le dijeron que estaba despedido. Porque bebe, ¿sabes? Siempre ha bebido, como suelen hacer todos los hombres, pero no de la manera en que lo ha estado haciendo desde que Rhett volvió hace un año a Charleston. Ross trataba de hacer que la plantación rindiese; estuvo trabajando en ella como un esclavo desde que volvió de la guerra, pero siempre había algo que salía mal y nunca consiguió una buena cosecha de arroz. Apenas si bastaba para pagar los impuestos. Por esto, cuando Rhett le ofreció comprar la plantación, Ross tuvo que vendérsela. Habría sido de Rhett en todo caso, si él y su padre... Pero ésta es otra historia.
»Ross consiguió un empleo como cajero en un banco, pero temo que creyó que manejar dinero era una vulgaridad. En los viejos tiempos, los caballeros siempre firmaban las facturas o daban simplemente su palabra, y sus administradores cuidaban de todo lo demás. Fuese como fuere, Ross cometió errores en la caja; sus cuentas nunca cuadraban, y un día el error fue tan grave que perdió el empleo. Peor aún, el banco dijo que le pondría pleito para recuperar el dinero que la entidad había pagado de más por su descuido. Rhett reintegró la cantidad. Fue como un puñal en el corazón de Ross. Entonces empezó a beber desaforadamente, y esto le ha costado ahora otro empleo. Por si fuera poco, algún imbécil o villano se fue de la lengua diciendo que Rhett le había conseguido a su hermano aquel primer empleo. Ross fue directamente a casa y se emborrachó hasta el punto de que apenas podía caminar. Como una cuba.
»Yo quiero más a Rhett, que Dios me perdone; siempre le he querido más. Fue mi primogénito y puse mi corazón en sus manitas en el momento en que lo depositaron en mis brazos. Quiero a Ross y a Rosemary, pero no tanto como a Rhett, y me temo que ellos lo saben. Rosemary cree que esto se debe a que Rhett estuvo tanto tiempo ausente y volvió después como un genio salido de una redoma, comprando para mí todo lo que hay en esta casa y, para ella, los bonitos vestidos que siempre había deseado. Rosemary no recuerda cómo estaban las cosas antes de que él se marchase, pues era muy pequeña, y no sabe que Rhett fue siempre lo primero para mí. Ross sí que lo sabe, lo ha sabido siempre; pero era el predilecto de su padre y por esto mi indiferencia le importaba poco. Steven echó de casa a Rhett y nombró heredero a Ross. Le quería mucho y estaba orgulloso de él. Pero ahora Steven está muerto; hará siete años este mes. Y Rhett está de nuevo en casa, y esto llena mi vida de alegría, y Ross no puede dejar de verlo.
La voz de la señora Butler era ronca, entrecortada por el esfuerzo de revelar los graves secretos de su corazón. Se interrumpió y lloró amargamente.
—¡Mi pobre muchacho, mi pobre y dolido Ross!
«Debería decir algo —pensó Scarlett—, para que se sintiese mejor.» Pero no podía hacerlo. Estaba también demasiado dolida.
—No llore, señora Eleanor —dijo inútilmente—. No sienta remordimientos. Y ahora, por favor, tengo que preguntarle algo.
La señora Butler respiró hondo, se enjugó los ojos y compuso el semblante.
—¿Qué, querida?
—He de saberlo —dijo Scarlett en tono apremiante—. Tiene usted que decírmelo. Sinceramente, ¿parezco... lo que él dijo?
Necesitaba tranquilizarse, tener la aprobación de la cariñosa dama que olía a verbena.
—No importa en absoluto lo que parezcas, preciosa —dijo Eleanor—. Rhett te ama y, por consiguiente, yo te quiero también.
«¡Madre de Dios! Está diciendo que parezco una ramera, pero que no importa. ¿Acaso está loca? Claro que importa; más que nada en el mundo. Quiero ser una dama, ¡debo serlo!»
Agarró las manos de la señora Butler en un desesperado apretón, sin darse cuenta de que le estaba haciendo un daño terrible.
—¡Oh, señora Eleanor, ayúdeme! Por favor, necesito que me ayude.
—Claro que sí, querida. Dime lo que quieras.
Sólo había serenidad y afecto en el semblante de la señora Butler. Hacía muchos años que había aprendido a disimular el dolor.
—Necesito saber qué es lo que hago mal, por qué no parezco una dama. Y soy una dama, señora Eleanor, lo soy. Usted conoció a mi madre y debe saber que es así.
—Claro que lo eres, Scarlett, y desde luego lo sé. Las apariencias son muy engañosas, y esto no es justo. Podremos arreglarlo todo sin hacer el menor esfuerzo. —La señora Butler desprendió delicadamente los doloridos e hinchados dedos del apretón de Scarlett—. Tienes muchísima vitalidad, querida niña, todo el vigor del mundo en el que te criaste. Y esas características son engañosas para la gente de las viejas y cansadas Tierras Bajas. Pero no debes perderlas; son demasiado valiosas. Encontraremos la manera de que sean menos visibles, de que te parezcas más a nosotros. Entonces te sentirás más tranquila.
«Y yo también», pensó Eleanor Butler. Defendería hasta su último aliento a la mujer a quien creía que amaba Rhett, pero le sería mucho más fácil si Scarlett dejaba de pintarse la cara y de llevar vestidos caros y atrevidos. Eleanor acogió de buen grado la oportunidad de moldear a Scarlett al estilo de Charleston. Scarlett aceptó agradecida la diplomática valoración de su problema por la señora Butler. Era demasiado inteligente para creerla del todo: había visto cómo manejaba su suegra a Eulalie y Pauline. Pero la madre de Rhett la ayudaría, y esto era lo que contaba, al menos por ahora.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:05 pm

14


La Charleston que había moldeado a Eleanor Butler y atraído de nuevo a Rhett después de decenios de aventuras era una vieja ciudad, una de las más viejas de Estados Unidos. Estaba embutida en una estrecha península triangular entre dos amplios ríos que se juntaban en un ancho puerto conectado con el Atlántico. Fundada en 1682, tenía, desde sus primeros días, una languidez romántica y una sensualidad completamente distintas del paso vivo y la abnegación puritana de las colonias de Nueva Inglaterra. La brisa salada agitaba palmeras y glicinas, florecían plantas durante todo el año. La tierra era negra, fértil, sin piedras que mellasen los arados; las aguas abundaban en peces, cangrejos, camarones, tortugas acuáticas y ostras, y los bosques, en piezas de caza. Era una tierra ubérrima, hecha para que se gozase de ella.
Barcos procedentes de todo el mundo anclaban en el puerto para cargar el arroz cultivado en las vastas plantaciones de los charlestonianos a orillas de los ríos, y descargaban artículos de lujo para solaz y adorno de la reducida población. Era la ciudad más rica de Estados Unidos.
Favorecida por la circunstancia de haber alcanzado la madurez en la era de la razón, Charleston empleaba su riqueza en la búsqueda de belleza y conocimiento. Sensible a su clima y a los dones de la naturaleza, empleaba también aquella riqueza para satisfacción de los sentidos. Cada casa tenía su jefe de cocina y su salón de baile; cada dama, sus brocados de Francia y sus perlas de la India. Había sociedades culturales y sociedades dedicadas a la música y la danza, escuelas de ciencias y escuelas de esgrima. La ciudad era civilizada y hedonista en un equilibrio que creaba una cultura de gracia exquisitamente refinada, en la que el lujo incomparable era moderado por una disciplina exigente del intelecto y la educación.
Los charlestonianos pintaban sus casas con todos los colores del arco iris y las adornaban con porches sombreados donde la brisa marina llevaba el aroma de las rosas como una caricia. Dentro de cada casa había una habitación con un globo terráqueo, un telescopio y paredes llenas de libros en muchos idiomas. A mediodía sus moradores consumían una comida de seis platos, cada uno de ellos con manjares variados y servidos en resplandecientes fuentes de plata de varias generaciones de antigüedad. La conversación era la salsa de la comida, el ingenio su especia preferida.
Éste era el mundo que Scarlett O'Hara, ayer belleza de un condado rural en las tierras fronterizas del norte de Georgia, pretendía ahora conquistar, armada solamente de energía, obstinación y una espantosa necesidad. El tiempo apremiaba.
Durante más de un siglo, los charlestonianos se habían hecho famosos por su hospitalidad. No era extraordinario recibir a un centenar de invitados, la mitad de los cuales sólo eran conocidos por los anfitriones mediante cartas de presentación. Durante la Semana Hípica, acontecimiento culminante de la temporada social, criadores de Inglaterra, Francia, Irlanda y España traían a menudo sus caballos con antelación para acostumbrarlos al clima y al agua. Los dueños se alojaban en las casas de sus competidores de Charleston; sus caballos se trataban también como invitados y ocupaban las cuadras junto a los de Charleston que correrían contra ellos. Era una ciudad de manos y corazón abiertos.
Hasta que estalló la guerra. Adecuadamente, los primeros tiros de la Guerra Civil fueron disparados en Fort Sumter, en el puerto de Charleston. Esta ciudad fue, para la mayor parte del mundo, símbolo del misterioso, musgoso y perfumado Sur. Y también para los charlestonianos.
Y para el Norte. «La orgullosa y arrogante Charleston» era un estribillo en los periódicos de Nueva York y de Boston. Los oficiales de la Unión estaban resueltos a destruir la florida y pintada vieja ciudad. Ante todo, fue bloqueada la entrada del puerto; más tarde, piezas de artillería emplazadas en islas próximas dispararon granadas contra las estrechas calles y las casas, en un asedio que duró casi seiscientos días; por último, llegó el ejército de Sherman con sus antorchas para incendiar las casas de las plantaciones a orillas de los ríos. Cuando las tropas de la Unión entraron para ocupar la ciudad confiscada, se encontraron con unas desoladas ruinas. En las calles crecían hierbajos que habían invadido asimismo los jardines de las casas sin ventana, de tejados hundidos y fachadas estropeadas por los proyectiles. También se encontraron con una población diezmada, que se había vuelto tan orgullosa y arrogante como decían los norteños.
Los forasteros ya no eran bien recibidos en Charleston.
Sus habitantes repararon lo mejor que pudieron los techos y ventanas y cerraron sus puertas. Restablecieron entre ellos sus alegres costumbres. Se reunían para bailar en salones saqueados donde brindaban por el Sur con agua servida en copas rotas y pegadas. Llamaban «fiestas del hambre» a sus reuniones, y se reían. Los días del champán francés en copas altas de cristal podían haber quedado atrás, pero ellos seguían siendo charlestonianos. Habían perdido sus bienes, pero poseían casi dos siglos de tradición y estilo compartidos. Nadie podía quitárselos. La guerra había terminado; no obstante no habían sido derrotados. Nunca lo serían, por más que hicieran los malditos yanquis, nunca, mientras permaneciesen unidos y mantuviesen a todos los demás fuera de su círculo cerrado.
La ocupación militar y los ultrajes de la Reconstrucción pusieron a prueba su temple; pero se mantuvieron firmes. Uno a uno, los otros Estados de la Confederación fueron readmitidos en la Unión, y sus gobiernos estatales, restablecidos para su población. Pero después de terminar la guerra, soldados armados patrullaban por las viejas calles imponiendo el toque de queda. Reglamentos que cambiaban constantemente lo determinaban todo, desde el precio del papel a las licencias para los matrimonios y los entierros. Charleston se convirtió cada vez más en un desecho por fuera, pero siguió todavía más firme en su resolución de conservar los antiguos estilos de vida. Renació el Cotillón de los Solteros, pues una nueva generación llenó los vacíos causados por las carnicerías de Bull Run, Antietam y Chancellorsville. Después de sus horas de trabajo como dependientes y obreros, los antiguos dueños de plantaciones tomaban los tranvías o iban andando hasta las afueras de la ciudad para reconstruir la pista oval de más de tres kilómetros del hipódromo de Charleston y plantar hierba (comprada con óbolos de las viudas) en la tierra fangosa empapada en sangre que la rodeaba. Poco a poco, a través de símbolos y centímetros, iban recobrando los charlestonianos la esencia de su amado mundo perdido. Pero no había sitio para nadie que no fuese de allí.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:08 pm

15


Pansy no pudo disimular su sorpresa al oír las órdenes que le dio Scarlett antes de acostarse, en su primera noche en la casa Butler.
—Toma el vestido verde de calle que llevé esta mañana y cepíllalo bien. Después arranca todos los adornos, incluidos los botones dorados, y pon otros negros y sencillos en su lugar.
—¿Dónde voy a encontrar botones negros, señora Scarlett?
—No me fastidies con preguntas tontas como ésta. Pregúntaselo a la doncella de la señora Butler..., ¿cómo se llama? Celie. Y despiértame a las cinco de la mañana.
—¿A las cinco?
—¿Estás sorda? Ya me has oído. Y ahora vete. Quiero que mi vestido verde esté listo para ponérmelo cuando me levante.
Scarlett se acostó de buen grado sobre el colchón y las almohadas de plumas de la espléndida cama. Había sido un día completo y lleno de emociones. El encuentro con su suegra y el ir de tiendas con ella; después, la tonta reunión para el Hogar Confederado; luego, la aparición de Rhett que surgió de la nada, con el servicio de té de plata... Alargó la mano sobre el espacio vacío a su lado. Quería que él estuviese aquí, pero tal vez era mejor esperar unos días, hasta que fuese realmente aceptada en Charleston. ¡El miserable Ross! No debía pensar en él ni en las cosas horribles que había dicho y hecho. Pensaría en otras cosas. Pensaría en la señora Eleanor, que la quería e iba a ayudarle a recuperar a Rhett, aunque no supiese lo que estaba haciendo.
El mercado, había dicho la señora Eleanor, era el sitio donde se encontraba a todo el mundo y se oían todas las noticias. Por consiguiente, iría al mercado... mañana. Habría preferido que no fuese necesario ir tan temprano: a las seis. Pero no había más remedio. Tenía que reconocer, pensó soñolienta, que Charleston era una ciudad muy activa, y esto le gustaba. Estaba en la mitad de un bostezo cuando se quedó dormida.
El mercado era el lugar perfecto para empezar Scarlett la vida de una dama de Charleston. El mercado era la destilación externa y visible de la esencia de Charleston. Desde los primeros días de la ciudad, había sido el sitio donde los charlestonianos compraban la comida. El ama de casa, y el amo en raras ocasiones, la elegía y pagaba; la doncella o el cochero la recogían y depositaban en la cesta colgada del brazo. Antes de la guerra, los productos alimenticios eran vendidos por esclavos que los habían transportado desde las plantaciones de sus dueños. Muchos de esos vendedores seguían en los mismos sitios donde habían estado antes, aunque ahora eran libres, y las cestas eran llevadas por criados que cobraban por su servicio; muchos de ellos eran las mismas personas y acarreaban las mismas cestas que antes. Lo importante, para Charleston, era que las antiguas costumbres no habían cambiado.
La tradición era la base de la sociedad, el patrimonio de la gente de Charleston, la inestimable herencia que ningún politicastro del Norte y ningún soldado podían robar. Esto se manifestaba en el mercado. Los forasteros podían comprar allí, porque era una institución pública. Pero les resultaba difícil. Por alguna razón, nunca conseguían atraer la mirada de la mujer que vendía hortalizas o el hombre que vendía cangrejos. Los ciudadanos negros eran unos charlestonianos tan orgullosos como los blancos. Cuando se marchaba el forastero, todo el mercado se mondaba de risa. El mercado era solamente para la gente de Charleston.


Scarlett encogió los hombros y se levantó más el cuello del abrigo. Pero a pesar de sus esfuerzos el viento introducía allí un dedo frío, y se estremeció violentamente. Parecía tener los ojos llenos de ceniza, y estaba segura de que sus botas habían sido forradas de plomo. ¿Cuántos kilómetros podían ocupar cinco manzanas de la ciudad? No veía nada. Los faroles de la calle no eran más que círculos brillantes de niebla dentro de la niebla, en la penumbra gris que precede a la salida del sol.
¿Cómo puede ser tan animosa la señora Eleanor? Charlando como si no hiciese un frío atroz y no estuviese todo tan negro como la pez. Había un poco de luz más adelante, mucho más adelante. Scarlett avanzó tambaleándose en aquella dirección. Ojalá el maldito viento amainase de una vez. ¿Qué era este aroma que traía el viento? Olió el aire. ¡Sí! Era café. Tal vez sobreviviría, a fin de cuentas. Sus pisadas igualaron las de la señora Butler adoptando un ritmo ansioso y acelerado.
El mercado era como un bazar, un oasis de luz y de tibieza, de color y de vida en la neblina amorfa y gris que anuncia la aurora. Sobre los pilares de ladrillos que sostenían unos altos y anchos arcos abiertos a las calles circundantes, resplandecían unas antorchas que iluminaban los brillantes delantales y pañuelos de la cabeza de sonrientes mujeres negras y hacían resaltar sus mercancías, exhibidas en cestas de todas formas y tamaños sobre largas mesas de madera pintadas de verde. El mercado estaba atestado, con la mayoría de personas pasando de una mesa a otra, hablando con otros compradores o con los vendedores en un ritual desafiador y alegre de regateo, que por lo visto encantaba a todos.
—¿Tomamos primero café, Scarlett?
—Oh, sí, por favor.
Eleanor Butler se dirigió hacia un grupo próximo de mujeres. Sostenían tazas de hojalata humeantes en las manos enguantadas, e iban tomando sorbitos mientras hablaban y reían, indiferentes al bullicio que las rodeaba.
—Buenos días, Eleanor... ¿Cómo estás, Eleanor?... Apártate, Mildred, deja pasar a Eleanor... Oh, Eleanor, ¿te has enterado de que en Kerrinson's hay medias de pura lana a la venta? El periódico no lo publicará hasta mañana. ¿Te gustaría ir allá con Alice y conmigo? Saldremos después de comer... Oh, Eleanor, estábamos hablando de la hija de Lavinia. Perdió a su bebé la noche pasada. Lavinia está abrumada de dolor. ¿Crees que tu cocinera podría preparar un poco de su maravillosa jalea de vino? Nadie la hace como ella. Mary tiene una botella de clarete, y yo pondré el azúcar...
—Buenos días, señora Butler. La he visto venir; su café está a punto.
—Y otra taza para mi nuera, por favor, Sukie. Señoras, quiero presentaros a Scarlett, la esposa de Rhett.
Se interrumpió el parloteo y todas las cabezas se volvieron para mirar a Scarlett.
Esta sonrió e inclinó la cabeza en una pequeña reverencia. Miró con aprensión al grupo de damas, imaginándose que lo que había dicho Ross habría corrido por toda la ciudad. No hubiese debido venir; no podría soportarlo. Su mandíbula inferior se puso tensa y renació en ella una invisible susceptibilidad. Esperaba lo peor, y toda su antigua hostilidad contra las aristocráticas pretensiones de Charleston revivió instantáneamente en su interior.
Pero sonrió y saludó a cada una de las damas al presentarla Eleanor. «... Sí, me encanta Charleston... Sí, señora, soy sobrina de Pauline Smith... No, señora, no he visto todavía la exposición de arte, sólo estoy aquí desde hace dos noches. Sí, creo que el mercado es realmente fascinante... De Atlanta, diría mejor del condado de Clayton; mi familia tenía una plantación de algodón allí... Oh, sí, señora, el tiempo es realmente espléndido, esos días de invierno tan cálidos... No, señora, no creo haber conocido a su sobrino cuando estuvo en Valdosta; eso queda bastante lejos de Atlanta... Sí, me gusta jugar al whist... Oh, muchas gracias, me estaba muriendo por un sorbo de café...»
Se llevó la taza a la boca, terminados los cumplidos. «La señora Eleanor tiene menos sentido común que una pava real —pensó, contrariada—. ¿Cómo ha podido meterme así entre tanta gente? Debe de creer que tengo una memoria de elefante. Me hago un lío con tantos nombres. Y todas me miran como si fuese también un elefante u otro animal de un zoo. Saben lo que dijo Ross, sé que lo saben. Sus sonrisas pueden engañar a la señora Eleanor pero no a mí. ¡Atajo de gatas viejas!» Sus dientes rechinaron contra el borde de la taza.
No mostraría sus sentimientos aunque tuviese que quedarse ciega por intentar contener las lágrimas. Pero las mejillas se le pusieron como la grana.
Cuando hubo terminado su café, la señora Butler tomó la taza de Scarlett y la tendió junto con la suya a la atareada vendedora de café.
—Tendré que pedirte cambio, Sukie —dijo.
Le alargó un billete de cinco dólares. Sin movimientos inútiles, Sukie sumergió y agitó las tazas dentro de un gran cubo de agua de color pardusco, las puso sobre la mesa junto a su codo, se enjugó las manos con el delantal, tomó el billete y lo depositó en una raída bolsa de cuero que pendía de su cinturón, sacando de ella un billete de un dólar sin mirar.
—Tome usted, señora Butler; espero que les haya gustado.
Scarlett se quedó horrorizada. ¡Dos dólares por una taza de café! Bueno, con dos dólares se podía comprar el mejor par de botas en la calle King.
—Siempre me gusta, Sukie, aunque tenga que privarme de comida para pagarlo. ¿No te da vergüenza ser tan ladrona?
Los blancos dientes de Sukie resplandecieron en contraste con su piel morena.
—No, señora, ¡claro que no! —dijo, riendo divertida—. Puedo jurar sobre el Libro Santo que nada turba mi sueño.
Las otras bebedoras de café se echaron a reír. Todas ellas habían sostenido muchas veces una conversación parecida con Sukie.
Eleanor Butler miró a su alrededor hasta que localizó a Celie y su cesta.
—Vamos, querida —dijo a Scarlett—, hoy tenemos una lista muy larga. Debemos comprarlo todo antes de que se acabe.
Scarlett siguió a la señora Butler hasta el final del mercado, donde había hileras de mesas con mellados barreños de zinc, llenos de pescado que emitía un olor fuerte y acre. Scarlett frunció la nariz y miró los barreños con desagrado. Creía entender bastante de pescados: los feos bagres, bigotudos y huesudos, abundaban en el río que discurría junto a Tara. Se habían visto obligados a comerlos cuando no había nada más. No comprendía cómo alguien podía comprar aquellas repulsivas y pequeñas criaturas, pero muchas damas se habían quitado un guante y metido la mano en los barreños. ¡Caramba! Su suegra la presentaría a cada una de ellas. Scarlett preparó su sonrisa.
Una señora menuda y de cabellos blancos sacó un gran pescado plateado de la tina que tenía delante.
—¿Qué te parece esta platija, Eleanor? Pensaba comprar algún espárido, pero no han llegado todavía y no puedo esperar. No sé por qué no son más puntuales las barcas de pesca, y no me digas que no ha soplado viento para hinchar las velas; esta mañana casi se me ha llevado el sombrero de la cabeza.
—Yo prefiero la platija, Minnie; con salsa está mucho mejor. Deja que te presente a Scarlett, la esposa de Rhett... Ésta es la señora Wentworth, Scarlett.
—Hola, Scarlett. Dime, ¿qué te parece esta platija?
A Scarlett le parecía repelente, pero murmuró:
—Siempre me han gustado las platijas.
Esperó que las otras amigas de la señora Eleanor no le preguntasen su opinión. Nunca había sabido lo que era una platija, y mucho menos si sabía bien o mal.
En la hora siguiente fue presentada a más de veinte señoras y a una docena de variedades de pescado. Estaba recibiendo una enseñanza completa sobre la materia. La señora Butler compró cangrejos hembras acudiendo a cinco pescaderos diferentes hasta que hubo reunido ocho.
—Supongo que te pareceré terriblemente exigente —dijo cuando estuvo satisfecha—, pero la sopa no es la misma si está hecha con cangrejos machos. Las huevas le dan un sabor especial. En esta época del año, las hembras son mucho más difíciles de encontrar, pero creo que el esfuerzo vale la pena.
A Scarlett le importaba un comino el género de los cangrejos. Le asombraba que estuviesen todavía vivos, agitándose en los barreños, alargando las pinzas, trepando unos encima de los otros con nerviosos crujidos al tratar de alcanzar los bordes para salir. Y ahora los oía agitarse en la cesta de Celie, golpeando la bolsa de papel en la que estaban metidos.
Los camarones eran peores, aunque estaban muertos. Sus ojos eran unas horribles bolitas negras y tenían largas barbas y antenas, y panzas espinosas. Creía que nunca había comido nada que tuviese aquel aspecto y, menos aún, que le hubiese gustado.
Las ostras no le impresionaron; parecían piedras sucias. Pero cuando la señora Butler tomó un cuchillo curvo de encima de la mesa y abrió una de ellas, sintió Scarlett que se le revolvía el estómago. «Parece un escupitajo flotando en agua sucia», pensó.
Después del pescado, la carne le resultaba tranquilizadoramente familiar, aunque los enjambres de moscas que revoloteaban alrededor de los papeles de periódico empapados en sangre que la sustentaban le producían náuseas. Consiguió sonreír a un negrito que las espantaba con un gran abanico en forma de corazón y hecho de algo semejante a paja seca entretejida. Cuando llegaron a las ristras de aves de cuello fláccido, Scarlett se había recobrado lo bastante como para pensar en adornar un sombrero con algunas de sus plumas.
—¿Qué plumas, querida? —le preguntó la señora Butler—. ¿Las de faisán? Desde luego podemos comprarte algunas.
Regateó vivamente con la negra gorda que vendía las aves y, por fin le compró por un centavo un gran puñado de plumas que arrancó ella misma.
—¿Qué diablos está haciendo Eleanor? —dijo una voz al lado de Scarlett.
Ésta se volvió y vio la cara de mono de Sally Brewton.
—Buenos días, señora Brewton.
—Buenos días, Scarlett. ¿Por qué está comprando Eleanor las partes no comestibles de esa ave? ¿O ha descubierto alguien una manera de cocer las plumas? Yo tengo varios colchones que ahora no utilizo.
Scarlett le explicó para qué las quería. Sintió que se ponía colorada. Tal vez solamente las «fulanas» llevaban sombreros con adornos en Charleston.
—¡Magnífica idea! —dijo Sally, con sincero entusiasmo—. Tengo un viejo sombrero de copa de amazona que podría animar con una escarapela de cintas y algunas plumas. Si consigo encontrarlo, ya que hace mucho tiempo que me lo puse por última vez. ¿Montas a caballo, Scarlett?
—No, desde hace años. Desde...
Trató de recordar.
—Desde antes de la guerra —dijo Sally—. También yo. Lo echo terriblemente de menos.
—¿Qué echas de menos, Sally? —La señora Butler se reunió con ellas. Tendió las plumas a Celie—. Sujétalas con un cordel, por ambos extremos, y ten cuidado de no aplastarlas. —Entonces lanzó una exclamación ahogada—. Disculpadme —dijo riendo—, pero me olvidaba del salchichón de Brewton. Menos mal que te he visto, Sally; se me había ido de la cabeza.
Se alejó apresuradamente, con Celie pisándole los talones.
Sally sonrió al ver la expresión perpleja de Scarlett.
—No temas, no se ha vuelto loca. Los mejores salchichones del mundo se venden solamente los sábados. Y se acaban pronto. El hombre que los hace era criado nuestro en tiempos de la esclavitud. Se llama Lucullus. Al ser liberado, se puso Brewton como apellido. La mayoría de los esclavos hicieron lo mismo; la aristocracia de Charleston es muy numerosa a juzgar por los apellidos. Desde luego, también hay muchos Lincoln. Acompáñame, Scarlett. Tengo que comprar mis hortalizas. Eleanor nos encontrará.
Sally se detuvo delante de una parada de cebollas.
—¿Dónde diablos está Lila? Oh, aquí estás. Scarlett, esta joven criatura, aunque no lo creas, gobierna toda mi casa como si fuese Iván el Terrible. Ésta es la señora Butler, Lila, la esposa del señor Rhett.
La linda y joven doncella hizo una reverencia.
—Necesitamos muchas cebollas, señora Sally —dijo—, para las alcachofas en conserva que estoy preparando.
—¿Has oído eso, Scarlett? Cree que padezco demencia senil. Ya sé que necesitamos muchas cebollas.
Agarró una bolsa de papel castaño de encima de la mesa y empezó a llenarla de cebollas. Scarlett la observó con consternación y alargó impulsivamente una mano para tapar la bolsa.
—Discúlpeme, señora Brewton, pero esas cebollas no son buenas.
—¿Que no son buenas? ¿Cómo pueden no ser buenas las cebollas? No están podridas ni grilladas.
—Fueron arrancadas demasiado pronto —explicó Scarlett—. Tienen bastante buen aspecto, pero son sosas. Lo sé, porque yo cometí este mismo error. Cuando tuve que gobernar nuestra casa, planté cebollas; como no entendía nada en esto, las arranqué en el momento en que empezaron las hojas a ponerse amarillas, temerosa de que se muriesen y pudriesen. Eran bonitas como las que pintan en los cuadros, y yo estaba orgullosa como un pavo real porque la mayoría de las cosas que plantaba eran un desastre. Las comimos hervidas y guisadas y estofadas, para dar mayor sabor a las ardillas y los mapaches. Pero lo cierto es que no valían nada. Más tarde, cuando cavé allí para plantar otra cosa, encontré una que me había pasado por alto y ésa era como debe ser una cebolla. El caso es que necesita un tiempo para adquirir sabor. Le mostraré cómo tiene que ser una buena cebolla. —Repasó con ojos expertos, y con las manos y el olfato, las cestas que había encima de la mesa—. Éstas son las que necesita —dijo al fin.
Había levantado la barbilla en aire de desafío. «Puedes pensar que soy una paleta —dijo para sus adentros—, pero no me avergüenzo de ensuciarme las manos cuando tengo que hacerlo. Vosotras, las engreídas charlestonianas, creéis que sois el no va más, pero no es así.»
—Gracias —dijo Sally, con una mirada reflexiva—, te lo agradezco. Fui injusta contigo, Scarlett. Creí que ninguna joven tan bonita como tú podía tener sentido común. ¿Qué otras cosas plantaste? Me gustaría aprender algo acerca del apio.
Scarlett estudió el semblante de Sally. Vio un sincero interés en él y respondió con la misma sinceridad.
—El apio era demasiado lujoso para mí. Tenía que dar de comer a una docena de bocas. Pero sé todo lo que hay que saber acerca de las batatas, las zanahorias, las patatas y los nabos. Y también sobre el algodón.
No le importaba si parecía jactanciosa. Hubiese apostado cualquier .cosa a que ninguna dama de Charleston había sudado nunca bajo el sol recolectando algodón.
—Debiste trabajar hasta agotarte.
El respeto se pintaba claramente en los ojos de Sally Brewton.
—Teníamos que comer. —Scarlett sacudió la cabeza para borrar el pasado—. Gracias a Dios, eso ha quedado atrás. —Entonces sonrió. Sally Brewton hacía que se sintiese a gusto—. Pero mi especialidad eran ciertas raíces. Rhett dijo una vez que había conocido a muchas personas que devolvían el vino a la cocina, pero que yo era la única que lo hacía con las zanahorias. Estábamos en el restaurante de moda de Nueva Orleans, ¡y se armó un buen jaleo!
Sally rió a carcajadas.
—Creo que conozco ese restaurante. Dime una cosa. ¿Se arregló el camarero la servilleta sobre el brazo y te miró de arriba abajo con desaprobación?
Scarlett rió entre dientes.
—Soltó la servilleta y ésta fue a caer sobre una de esas sartenes con las que flamean el postre.
—¿Y se inflamó? —preguntó Sally, sonriendo maliciosamente.
Scarlett asintió con la cabeza.
—¡Santo Dios! —gritó Sally—. Daría cualquier cosa por haber estado allí.
Entonces llegó Eleanor Butler.
—¿De qué estáis hablando? No me vendría mal reír un poco. A Brewton sólo le quedaban dos libras de salchichón y las había prometido a Minnie Wentworth.
—Que te lo diga Scarlett —respondió Sally, riendo todavía—. Tu nuera es una maravilla, Eleanor, pero tengo que irme. —Apoyó una mano sobre el cesto de cebollas que le había mostrado Scarlett—. Me llevaré éste —dijo a la vendedora—. Sí, Lena, todo el cesto. Mételas en un saco y dáselo a Lila. ¿Cómo está tu chico? ¿Tiene todavía tos? —Antes de enzarzarse en un diálogo sobre remedios contra la tos, se volvió a Scarlett y la miró a la cara—. Espero que me llames Sally y vengas a verme, Scarlett. Estoy en casa el primer miércoles de cada mes, por la tarde.
Scarlett no lo sabía, pero acababa de subir al más alto nivel de la exclusiva y estratificada sociedad de Charleston. Puertas que se habrían entreabierto cortésmente para la nuera de Eleanor Butler se abrirían de par en par para una protegida de Sally Brewton.
Eleanor Butler aceptó de buen grado el juicio de Scarlett sobre las patatas y las zanahorias que debía adquirir. Después hizo sus compras de harina de maíz, harina de trigo y arroz. Por último, compró mantequilla, suero, crema, leche y huevos. La cesta de Celia estaba llena a rebosar.
—Tendremos que sacarlo todo y colocarlo de nuevo —dijo nerviosamente la señora Butler.
—Yo llevaré algo —se ofreció Scarlett.
Estaba impaciente por marcharse antes de que le presentaran a más amigas de la señora Butler. Se habían detenido tan a menudo que habían tardado más de una hora en ir desde los puestos de hortalizas a los de productos lácteos. No le importaba conocer a las vendedoras; quería grabarlas con claridad en su mente, porque estaba segura de que habría de tratar con ellas en el futuro. La señora Eleanor era demasiado blanda, y Scarlett estaba segura de que ella obtendría precios más baratos. Sería divertido. En cuanto se hubiese ambientado, se ofrecería para comprar algunas cosas. No el pescado, desde luego. La ponía enferma.
Pero cuando lo comió, descubrió que estaba equivocada. La comida fue una revelación. La sopa de cangrejos hembras tenía una delicada mezcla de sabores que hizo que abriese los ojos de par en par. Nunca había probado nada tan sutilmente delicioso, salvo en Nueva Orleans. ¡Claro! Ahora que lo recordaba, Rhett había descubierto que muchos de los platos que les servían allí estaban compuestos de una u otra clase de pescado o de marisco.
Scarlett tomó un segundo tazón de sopa, disfrutando con cada cucharada; después hizo honor al resto de la espléndida comida, incluido el postre: un pastel de fruta y nueces crujientes, cubierto de crema batida que la señora Butler identificó como «tarta Hugonote».
Aquella tarde Scarlett sufrió una indigestión por primera vez en su vida. No por comer demasiado, sino a causa de Eulalie y Pauline.
—Vamos a visitar a Carreen —anunció Pauline cuando entraron— y pensamos que Scarlett querría venir con nosotros. Siento interrumpiros. No sabía que estaríais terminando de comer.
Apretó los labios, desaprobando que una comida durase tanto. Eulalie lanzó un suspiro disimulado de envidia.
¡Carreen! Scarlett no quería ver a Carreen. Pero, si lo decía, a sus tías les daría un ataque.
—Me gustaría mucho ir con vosotras, tiítas —exclamó—, pero, en realidad, no me encuentro bien. Ahora iba a ponerme un paño mojado en agua fría en la frente y a acostarme. —Bajó los ojos—. Ya sabéis lo que pasa.
¡Esto estaba bien! Que pensaran que tenía trastornos propios de su sexo. Eran demasiado remilgadas para hacer preguntas.
Había acertado. Sus tías se despidieron lo más rápidamente posible. Scarlett las acompañó a la puerta, teniendo buen cuidado en andar como si le doliese la barriga. Eulalie le propinó unas palmaditas compasivas en el hombro al darle el beso de despedida.
—Ahora descansa mucho y bien —dijo, y Scarlett asintió sumisamente con la cabeza—. Y ven a casa a las nueve y media de la mañana. Hay media hora de camino hasta la iglesia de Saint Mary, donde oiremos la misa.
Scarlett la miró fijamente, boquiabierta de espanto. Asistir a misa no había pasado nunca por su imaginación.
En aquel momento, una auténtica punzada de dolor hizo que casi se doblase por la mitad.
Estuvo toda la tarde en la cama, con el corsé aflojado y una botella de agua caliente sobre el estómago. La indigestión era molesta y extraña en ella; por consiguiente, espantosa. Pero mucho, mucho más espantoso era su temor de Dios.
Ellen O'Hara había sido católica devota y había hecho lo posible para que la religión fuese parte del estilo de vida de Tara. Se rezaba el rosario y la letanía por las tardes, y Ellen recordaba amable y constantemente a sus hijas sus deberes y obligaciones de cristianas. El aislamiento de la plantación era doloroso para Ellen, pues la privaba de los consuelos de la Iglesia. A su manera tranquila, ella trataba de proporcionárselos a su familia. Cuando cumplieron los doce años, Scarlett y sus hermanas tenían firmemente implantados los imperativos del catecismo gracias a las pacientes enseñanzas de su madre.
Ahora le remordía a Scarlett la conciencia, porque había descuidado durante muchos años las prácticas religiosas. Su madre debía de estar llorando en el Cielo. Oh, ¿por qué tenían que vivir en Charleston las hermanas de su madre? Nadie había esperado nunca en Atlanta que Scarlett fuese a misa. La señora Butler no la habría atosigado o, en el peor de los casos, habría esperado que su nuera la acompañase a la iglesia episcopaliana. Esto no estaría tan mal. Scarlett tenía la vaga idea de que Dios no prestaba atención a lo que pasaba en una iglesia protestante. En cambio, en el momento en que ella cruzase la puerta de la de Saint Mary, Dios sabría que era una miserable pecadora que no se había confesado desde... desde.., no podía recordar cuándo había sido la última vez. No podría comulgar, y todo el mundo adivinaría la razón. Se imaginaba a los invisibles ángeles de la guarda de que le hablaba Ellen cuando era pequeña. Todos ellos fruncían el ceño, y Scarlett se tapó la cabeza con la sábana.
No sabía que su concepto de la religión era tan supersticioso y deformado como el de cualquier hombre de la Edad de Piedra. Sólo sabía que estaba asustada y afligida e irritada al verse atrapada en un dilema. ¿Qué iba a hacer?
Recordó el rostro sereno de su madre, iluminado por las velas, cuando decía a su familia y a su servidumbre que Dios amaba sobre todo a la oveja extraviada; pero esto no la consolaba. No se le ocurría ningún procedimiento para librarse de ir a misa.
¡No era justo! Y precisamente cuando las cosas empezaban a ir tan bien. La señora Butler le había dicho que Sally Brewton organizaba interesantes partidas de whist, y estaba segura de que ésta la invitaría.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:09 pm

16


Desde luego, Scarlett fue a misa. Para sorpresa suya, el antiguo ritual y las respuestas eran extrañamente tranquilizadores, como viejos amigos en la nueva vida que estaba empezando. Era fácil recordar a su madre cuando sus labios murmuraban el Padrenuestro, y las pulidas cuentas del rosario resultaban muy familiares a sus dedos. Estaba segura de que Ellen debía de sentirse complacida de verla allí de rodillas, y esto a ella le reconfortaba.
Porque era inevitable, se confesó y fue también a ver a Carreen. El convento y su hermana fueron para ella otras dos sorpresas. Scarlett se había imaginado siempre los conventos como lugares parecidos a fortalezas, donde tras las puertas cerradas las monjas fregaban los suelos de piedra desde la mañana hasta la noche. En Charleston, las Hermanas de la Merced vivían en una magnífica mansión de ladrillo y daban clases en el hermoso salón de baile.
Carreen era sumamente feliz en su vocación; tan diferente de la niña callada y retraída que recordaba Scarlett que no parecía la misma persona. ¿Y cómo podía enfadarse con una desconocida? Especialmente con una desconocida que parecía ser mayor que ella, en vez de su hermana pequeña. Además, Carreen (sor Mary Joseph) se alegró extraordinariamente de verla. Scarlett se sintió animada por ese cariño y esa admiración tan libremente expresados. Si Suellen fuese solamente la mitad de simpática, pensó, ella no se sentiría tan desplazada en Tara. Fue una experiencia positiva visitar a Carreen y tomar el té en el delicioso y formal jardín del convento, aunque Carreen habló tanto de las niñas de su clase de aritmética que Scarlett estuvo casi a punto de dormirse.
En lo que le pareció un santiamén, la misa del domingo seguida de un desayuno en la casa de sus tías, y el té de la tarde el martes con Carreen, fueron momentos agradables de tranquilidad en el apretado programa de Scarlett.
Porque estaba muy atareada.
Una lluvia de tarjetas de visita cayó sobre la casa de Eleanor Butler en la semana siguiente al día en que Scarlett había instruido a Sally Brewton sobre las cebollas. Eleanor se lo agradeció a Sally; al menos, eso creía la propia Eleanor. Ducha en las costumbres de Charleston, Eleanor temía por Scarlett. Incluso en las condiciones espartanas de la vida de posguerra, la sociedad era una arena movediza de tácitas normas de comportamiento, un laberinto bizantino de rebuscados refinamientos a la espera de atrapar a los incautos y a los no iniciados.
Trató de guiar a Scarlett.
—No tienes necesidad de visitar a todas las personas que han dejado tarjetas, querida —le dijo—. Basta con que dejes la tuya con una punta doblada hacia abajo. Con esto agradeces la que has recibido, expresas tu deseo de conocer a la persona y le dices que en este momento no puedes ir a verla.
—¿Es por eso que muchas de las tarjetas estaban dobladas? Yo creí que sólo eran viejas y gastadas. Bueno, iré a visitar a todas esas personas. Me alegro de que quieran ser amigas mías; yo también lo deseo.
Eleanor se mordió la lengua. Lo cierto era que la mayoría de las tarjetas eran «viejas y gastadas». Nadie, casi nadie, podía comprarlas nuevas. Y los que podían no querían avergonzar a aquellos que no estaban en condiciones de encargar tarjetas nuevas. Ahora era una costumbre aceptada dejar todas las que se recibían en una bandeja, en la entrada, para que pudiesen ser discretamente recuperadas por sus poseedores. Pero Eleanor decidió que, de momento, no complicaría la instrucción de Scarlett con esta información particular. Su querida nuera le había mostrado una caja de cien blancas tarjetas nuevas que había traído de Atlanta. Tan nuevas eran que aún tenían hojitas en blanco intercaladas. Durarían mucho tiempo. Observó cómo salía Scarlett con animada determinación y volvió a sentir lo que había sentido cuando Rhett tenía tres años y la había llamado, con acento triunfal, desde la rama más alta de un gigantesco roble.
Las aprensiones de Eleanor Butler eran innecesarias. Sally Brewton había sido explícita. «La niña carece totalmente de educación y tiene el gusto de una hotentote. Pero tiene vigor y energía y es una superviviente. Necesitamos gente como ella en el Sur; sí, incluso en Charleston. Yo la patrocino, y espero que todas mis amigas hagan que se sienta bien recibida aquí.»
Los días de Scarlett pronto fueron un torbellino de actividad. Empezaban con una hora o más en el mercado, seguida de un copioso desayuno en la casa (que incluía generalmente salchichón de Brewton), y luego Scarlett salía a eso de las diez después de cambiarse de traje, con Pansy trotando detrás de ella llevando su caja de tarjetas y su ración personal de azúcar, aditamento esperado por todos en aquellos tiempos de racionamiento. Había tiempo más que suficiente para hacer cinco visitas antes de volver a la casa para la comida. Las tardes eran destinadas a visitar a damas que tenían su día «de recibo», o a jugar al whist o a ir de tiendas en la calle King con sus nuevas amigas, o a recibir visitas con la señora Eleanor.
A Scarlett le gustaba la actividad constante. Pero aún le agradaban más las atenciones que recibía. Y sobre todo, le gustaba oír el nombre de Rhett en labios de todo el mundo. Unas pocas viejas se mostraban francamente críticas con respecto a él. Le habían censurado cuando era joven y nunca dejarían de hacerlo. Pero la mayoría le perdonaba sus antiguos pecados. Ahora Rhett era todo un hombre y se había corregido. Y adoraba a su madre. Las damas que habían perdido a sus hijos o a sus nietos en la guerra podían comprender muy bien la dicha que irradiaba Eleanor Butler.
Las mujeres más jóvenes miraban a Scarlett con mal disimulada envidia. Les encantaba referir todos los hechos y todos los rumores sobre lo que hacía Rhett cuando se marchaba de la ciudad sin dar explicaciones. Algunas decían que sus maridos sabían de fijo que Rhett estaba financiando un movimiento político para echar del Capitolio del Estado al gobierno de politicastros del Norte. Otras murmuraban que estaba recuperando retratos y muebles de la familia Butler a punta de pistola. Y todas contaban anécdotas sobre sus hazañas durante la guerra, cuando su elegante barco negro burlaba el bloqueo de la flota de la Unión, como una sombra que jugara con la muerte. Y tenían una expresión peculiar en el semblante cuando hablaban de él, una mezcla de curiosidad y romántica fantasía. Rhett, más que un hombre, era un mito. Y era el marido de Scarlett. ¿Cómo podían no envidiarla?
Scarlett se sentía como nunca cuando estaba constantemente ocupada, y aquéllos eran días buenos para ella. Trato social era precisamente lo que necesitaba después de la terrible soledad de Atlanta, y olvidó rápidamente la desesperación que había sentido. Atlanta tenía que estar equivocada; esto era todo. Ella no había hecho nada para merecer aquella crueldad de lo contrario, no sería tan apreciada en Charleston. Y lo era, porque si no, no la invitarían.
Esta idea era sumamente satisfactoria. La acariciaba a menudo. Siempre que hacía sus visitas o las recibía con la señora Butler, o iba a ver a su amiga predilecta, Anne Hampton, en el Hogar Confederado, o charlaba mientras tomaba café en el mercado, deseaba que Rhett pudiese verla. A veces, incluso miraba rápidamente a su alrededor imaginando que él estaba allí; tan intenso era su deseo. ¡Oh, si al menos volviese a casa!
Cuando parecía intimar más con su suegra era después de la cena, al sentarse con ella en el estudio y escuchar fascinada la charla de la señora Eleanor. Ésta estaba siempre dispuesta a recordar cosas que había hecho o dicho Rhett cuando era pequeño.
Scarlett disfrutaba también con otros relatos de su suegra, que a veces eran terriblemente divertidos. Eleanor Butler, como la mayoría de sus contemporáneas de Charleston, había sido educada por las institutrices y los viajes. Era culta, pero no intelectual; hablaba correctamente las lenguas romances, aunque con un acento atroz; conocía Londres, París, Roma, Florencia, pero sólo sus monumentos históricos y sus tiendas de lujo. Era fiel a su época y a su clase. Nunca había discutido la autoridad de sus padres o de su marido, y cumplía todas sus obligaciones sin quejarse.
Lo que la distinguía de la mayoría de las mujeres de su tipo era que tenía un sentido incontenible, pero tranquilo, del humor. Disfrutaba de todo lo que le daba la vida y encontraba que la condición humana era fundamentalmente divertida; era una buena relatora de anécdotas, con un repertorio que iba desde incidentes graciosos de su propia vida hasta la clásica colección sureña de vergonzosos secretos ocultos en el pasado de todas las familias de la región.
Scarlett, si hubiese conocido la referencia, habría podido llamar acertadamente a Eleanor su Sherezade particular. No se había dado cuenta de que la señora Butler estaba tratando indirectamente de ensanchar su mente y su corazón. Eleanor percibía la vulnerabilidad y el valor de Scarlett, que eran lo que había atraído a su adorado hijo. Percibía también que algo había ido terriblemente mal en el matrimonio, tan mal que Rhett no quería saber nada más de él. Sabía, sin que nadie se lo hubiese dicho, que Scarlett estaba desesperadamente resuelta a recuperarle, y Eleanor, por sus propias razones, ansiaba la reconciliación todavía más que Scarlett. No estaba segura de que ésta pudiese hacer feliz a Rhett, pero creía de todo corazón que otro hijo salvaría el matrimonio. Rhett la había visitado con Bonnie; nunca olvidaría Eleanor la alegría que aquello le había causado. Había amado a la pequeña y la había entusiasmado aún más ver a su hijo tan feliz. Quería que volviese a disfrutar de aquella felicidad y gozar ella misma de aquella alegría. Estaba dispuesta a hacer todo lo posible para conseguirlo.
Como se hallaba tan ocupada, Scarlett tardó más de un mes, desde su llegada a Charleston, en darse cuenta de que se aburría. Esto ocurrió en la casa de Sally Brewton, el lugar menos aburrido de la ciudad, cuando todas estaban hablando de la moda, un tema que antes había sido de primordial interés para Scarlett. Al principio le fascinó oír que Sally y su círculo de amigas se referían a París. Una vez, Rhett le había traído un sombrero de París, el regalo más bonito y emocionante que había recibido en su vida. Verde (para que hiciese juego con sus ojos, había dicho él), con brillantes y anchas cintas de seda para sujetarlo debajo del mentón. Se obligó a escuchar lo que estaba diciendo Alicia Savage, aunque no lograba imaginarse lo que sabía de moda aquella dama flaca y vieja. O incluso Sally. Con su cara y su pecho liso, nada podía darle un buen aspecto.
—¿Recordáis las pruebas de Worth's? —dijo la señora Savage—. Yo creí que iba a desmayarme por estar tanto tiempo de pie en la plataforma.
Media docena de voces hablaron a la vez, quejándose de la brutalidad de los modistos de París. Otras lo discutieron, diciendo que todas esas molestias eran un precio pequeño para obtener la calidad que solamente París podía ofrecer. Varias damas suspiraron al evocar recuerdos de guantes, botas, abanicos y perfumes.
Scarlett se volvía automáticamente hacia la persona que estaba hablando, con una expresión interesada en el semblante. Cuando oía reír, se reía. Pero pensaba en otras cosa: en si habría quedado algo de aquel sabroso pastel de la comida para tomar con la cena, en que debería poner un cuello nuevo a su vestido azul, en Rhett... Miró el reloj que estaba detrás de la cabeza de Sally. No podía marcharse antes de que pasaran al menos ocho minutos. Y Sally había visto lo que estaba mirando. Debía tener cuidado.
Los ocho minutos le parecieron ocho horas.


—Todas hablaban solamente de vestidos, señora Eleanor. Creía que me volvería loca de lo aburrida que estaba.
Scarlett se derrumbó en el sillón colocado frente al de la señora Butler. Los vestidos habían perdido todo su interés cuando se vio reducida a los cuatro trajes «útiles» y de colores serios que la madre de Rhett le había ayudado a encargar a la modista. Incluso los trajes de baile que le estaban confeccionando tenían poco aliciente para ella. Eran solamente dos, para seis semanas durante las que se celebrarían bailes casi todas las noches. Y además eran sosos, de colores serios, uno de seda azul y el otro de terciopelo de color burdeos, y de línea sobria, sin apenas adornos. No obstante, incluso el baile más serio significaba música y danza, y a Scarlett le gustaba muchísimo bailar. Rhett volvería de la plantación, le había asegurado Eleanor. Si al menos no tuviese que esperar tanto tiempo a que empezase la temporada... Tres semanas le parecieron de pronto insoportablemente aburridas, sin nada que hacer salvo sentarse a hablar con mujeres.
¡Oh, cuánto deseaba que ocurriese algo excitante!
Su deseo se cumplió muy pronto, pero no de la manera que quería ella. Fue una excitación terrorífica.
Empezó como un rumor malicioso que hizo que la gente se riese en toda la ciudad. Mary Elizabeth Pitt, una solterona de más de cuarenta años, afirmaba que se había despertado en mitad de la noche y que había visto a un hombre en su habitación.
—Lo vi con toda claridad —dijo—. Llevaba la cara tapada con un pañuelo, como Jesse James.
—No ha sido más que una mera ilusión —comentó cruelmente alguien—. Mary Elizabeth debe de tener veinte años más que Jesse James.
El periódico había publicado una serie de artículos fantaseando sobre las audaces hazañas de los hermanos James y su pandilla.
Sin embargo, al día siguiente el suceso tomó un feo aspecto. Alicia Savage era también cuarentona, pero se había casado dos veces y todo el mundo sabía que era una mujer tranquila y razonable. También ella se había despertado y visto un hombre en su dormitorio, plantado junto a su cama y contemplándola a la luz de la luna. Sostenía abierta la cortina para que entrase la luz, y miraba por encima de un pañuelo que le cubría la parte inferior de la cara. La parte superior estaba sombreada por la visera de la gorra.
Llevaba uniforme de soldado de la Unión.
La señora Savage chilló y le arrojó un libro que tenía sobre la mesita de noche. El hombre se deslizó entre las cortinas y salió al porche antes de que el marido de ella llegase a la habitación.
¡Un yanqui! De pronto, todo el mundo tuvo miedo. Las mujeres que vivían solas lo tenían por sí mismas; las casadas, por ellas mismas y todavía más por sus maridos, porque si un hombre causaba daño a un soldado de la Unión iba a parar a la cárcel o incluso a la horca.
La noche siguiente y la siguiente, el soldado se materializó en la habitación de una mujer. La tercera fue la peor de todas. No fue la luz de la luna lo que despertó a Theodosia Herding, sino el movimiento de una mano cálida sobre la colcha, encima de su pecho. Solamente vio oscuridad cuando abrió los ojos, pero pudo oír una respiración ahogada y sentir una presencia al acecho. Gritó y se desmayó a causa del miedo. Nadie supo lo que ocurrió después. Theodosia había sido enviada a casa de unos primos en Summerville. Todos decían que se hallaba trastornada. Se había quedado casi idiota, añadían los más truculentos.
Una delegación de ciudadanos de Charleston se presentó en el cuartel general del Ejército, con el viejo abogado Josiah Amson como portavoz. Organizarían patrullas nocturnas en la parte vieja de la ciudad. Si sorprendían al intruso, ellos mismos le ajustarían las cuentas.
El jefe accedió a lo de las patrullas, pero advirtió que si algún soldado de la Unión sufría daño, el responsable o los responsables serían ejecutados. Nadie se tomaría la justicia por su mano ni atacaría a soldados del Norte bajo el pretexto de proteger a las mujeres de Charleston.
Los temores de Scarlett, acumulados durante años, estallaron ahora como una ola enorme sobre ella. Había llegado a desdeñar a las tropas de ocupación; como las demás personas de Charleston, hacía caso omiso de los soldados, actuaba como si no existiesen, y ellos le cedían el paso al caminar ella a paso vivo por la acera cuando iba de visita o de compras. Ahora tenía miedo de todos los uniformes azules que veía. Cualquiera de ellos podía ser el intruso de medianoche. Se lo imaginaba demasiado bien: una figura saliendo de la oscuridad.
Su descanso era interrumpido por terribles sueños; en realidad, recuerdos. Una y otra vez veía al yanqui rezagado que había ido a Tara, percibía su olor fétido, veía sus manos sucias y peludas revolviendo las chucherías de la cesta de labores de su madre, con sus ojos enrojecidos mirándola con violenta lascivia y su húmeda boca desdentada torcida en anticipado regocijo. Ella le había disparado. Había destruido aquella boca y aquellos ojos en una explosión de sangre en la que trozos de hueso se mezclaban con viscosos fragmentos de cerebro surcados de rojo.
Nunca había podido olvidar el estruendo del disparo y los terribles y sanguinolentos despojos, y su furiosa y tajante sensación de triunfo.
¡Oh, si tuviese ahora una pistola para protegerse y proteger a Eleanor del yanqui!
Pero no había ningún arma en la casa. Registró alacenas y baúles, armarios y cajones, incluso los estantes de la biblioteca, detrás de los libros. Estaba indefensa, desamparada. Por primera vez en su vida se sentía débil e incapaz de enfrentarse y de superar un obstáculo en su camino. Estaba casi paralizada. Suplicó a Eleanor Butler que enviase un mensaje a Rhett.
Eleanor contemporizó. Sí, sí, le mandaría unas líneas. Sí, le contaría lo que había dicho Alicia sobre la corpulencia de aquel hombre y el fantasmal brillo de la luz de la luna en sus negros ojos inhumanos. Sí, le recordaría que ella y Scarlett estaban solas por la noche en la mansión; que todos los criados se iban a sus casas después de cenar, salvo Manigo, que era viejo, y Pansy, que era una muchacha pequeña y débil.
Sí, diría que la nota era urgente, y la enviaría en seguida, en el primer viaje de la barca que traía caza de la plantación.
—Pero ¿cuándo será eso? ¡Rhett tiene que venir ahora! ¡Ese magnolio es prácticamente una escalera desde el suelo hasta la galería de nuestras habitaciones!
Scarlett agarró el brazo de la señora Butler y lo sacudió para dar más énfasis a sus palabras. Eleanor le acarició la mano.
—Pronto, querida; será pronto. No hemos recibido ningún pato desde hace un mes, y el pato asado es uno de mis platos predilectos. Rhett lo sabe. Además, ahora todo irá bien. Ross y sus amigos van a patrullar todas las noches.
¡Ross! Scarlett chilló mentalmente. ¿Qué podía hacer un borracho como Ross Butler? ¿O cualquiera de los hombres de Charleston? La mayoría de ellos eran viejos o estaban lisiados o no eran más que muchachos. Si hubiesen servido para algo no habrían perdido la estúpida guerra. ¿Por qué había de confiar nadie en que ahora lucharían contra los yanquis?
Opuso su necesidad al optimismo impenetrable de Eleanor Butler, y perdió.
Durante algún tiempo, pareció que las patrullas eran eficaces. No circularon rumores sobre intrusos y todo el mundo se tranquilizó. Scarlett celebró su primer día «de recibo», y asistió tanta gente que tía Eulalie se quejó de que no había bastante pastel para todos. Eleanor Butler rasgó la nota que había escrito para Rhett. La gente fue a la iglesia y de compras, jugó al whist, sacó sus trajes de noche para airearlos y reformarlos antes de que empezase la temporada social.


Scarlett volvió de sus visitas mañaneras con las mejillas coloradas de caminar a paso demasiado vivo.
—¿Dónde está la señora Butler? —preguntó a Manigo. Al responderle éste que estaba en la cocina, corrió hacia la parte de atrás de la casa.
Eleanor Butler levantó la mirada al entrar precipitadamente Scarlett en la cocina.
—¡Una buena noticia, Scarlett! Esta mañana he recibido una carta de Rosemary. Llegará pasado mañana.
—Será mejor que le diga que no venga —dijo Scarlett. Su voz era dura y fría—. El yanqui visitó a Harriet Madison la noche pasada. Acabo de enterarme. —Miró hacia la mesa—. ¿Patos? ¡Son patos lo que está desplumando! ¡Ha llegado la barca de la plantación! ¡Puedo ir en ella a buscar a Rhett!
—No puedes ir sola en la barca con cuatro hombres, Scarlett.
—Puedo llevarme a Pansy, tanto si a ella le gusta como si no. Bueno, déme una bolsa y algunos de estos bizcochos. Tengo hambre. Los comeré durante el viaje.
—Pero Scarlett...
—No hay pero que valga, señora Eleanor. Déme los bizcochos. Me voy.


«¿Qué estoy haciendo? —pensó Scarlett, casi con pánico—. No hubiese debido precipitarme; Rhett se pondrá furioso. Y seguramente tendré un aspecto horrible. Ya es bastante malo presentarme donde no debo; al menos debería aparecer bonita. Lo había proyectado todo de un modo muy diferente. Había pensado mil veces en lo que pasaría cuando volviese a ver a Rhett.»
A veces se había imaginado que él llegaría tarde a casa; ella llevaría su salto de cama, el de la cinta en el cuello (medio desabrochada) y se estaría cepillando el cabello antes de acostarse. A Rhett le habían gustado siempre sus cabellos, decía que eran una cosa viva; a veces, en los primeros tiempos, se los había cepillado él mismo para ver cómo saltaban azules chispas de electricidad.
Con frecuencia se veía sentada a la mesa del té, dejando caer un terrón de azúcar en la taza con las pinzas de plata que sostenía elegantemente entre los dedos.
Había estado charlando afablemente con Sally Brewton y se había sentido como en su casa; era bien recibida por las personas más interesantes de Charleston. Él le tomaría la mano y la besaría, y las pinzas se caerían, pero daría lo mismo...
O estaba con Eleanor después de la cena, cada cuál en su sillón delante del fuego, cómodamente juntas y muy unidas, pero con un sitio vacío que le esperaba a él. Solamente en una ocasión había pensado en ir a la plantación, porque nada sabía de aquel lugar, salvo que los hombres de Sherman la habían incendiado. Su sueño empezaba muy bien: Eleanor y ella llegaban con cestas de pasteles y champán en una bonita barca pintada de verde, reclinadas en montones de cojines de seda y sosteniendo brillantes sombrillas floreadas. «¡Merienda!», gritaban, y Rhett reía y corría hacia ellas con los brazos abiertos. Pero entonces se desvanecía el sueño. Rhett aborrecía las meriendas en el campo. Decía que daría igual vivir en una cueva si uno estaba dispuesto a comer sentado en el suelo como un animal en vez de hacerlo instalado en una silla y delante de una mesa como un ser humano civilizado.
Ciertamente, Scarlett nunca se había imaginado que se presentaría así, embutida entre cajas y barriles de Dios sabía qué, en una destartalada barca que no olía precisamente a rosas.
Ahora que estaba lejos de la ciudad, le preocupaba más la cólera de Rhett que el yanqui que andaba rondando por Charleston. Tal vez tendría que decirles a los barqueros que diesen media vuelta y volviesen atrás.
Los barqueros sólo sumergían los remos en el agua verde pardusca para guiar la embarcación, ya que la marea producía una lenta y fuerte corriente invisible que los empujaba. Scarlett miraba con impaciencia las riberas del ancho río. Tenía la impresión de que la barca no avanzaba en absoluto. Todo era igual: vastas extensiones de hierbas altas y amarillas que oscilaban lentamente, sí, muy lentamente, en la corriente y, detrás de ellas, espesos bosques adornados con inmóviles cortinas grises de líquenes bajo las que crecía la enmarañada vegetación de crecidos arbustos de hojas perennes. ¡Estaba todo tan callado! Por el amor de Dios, ¿por qué no había pájaros cantores? ¿Y por qué oscurecía tan temprano?
Empezó a llover.


Mucho antes de que los remos empezaran a empujarlos hacia la orilla izquierda, Scarlett estaba calada hasta los huesos y tiritaba, abatida en cuerpo y en espíritu. El choque de la proa contra un embarcadero la sacó de su confusa aflicción. Miró a través de la cortina de lluvia y vio una figura envuelta en un impermeable negro de hule e iluminada por una resplandeciente antorcha. La cara era invisible bajo la capucha.
—Arrojadme una cuerda. —Rhett se inclinó hacia delante con un brazo extendido—. ¿Habéis tenido un buen viaje, muchachos?
Scarlett se apoyó en las cajas más próximas para ponerse en pie. Sus piernas estaban demasiado entumecidas para sostenerla y cayó hacia atrás, volcando la caja de encima con gran estruendo.
—¿Qué diablos es eso? —Rhett agarró el cabo que le lanzó el barquero y lo anudó a un poste de amarre—. Echadme el cabo de popa —ordenó—. ¿Qué es lo que arma ese ruido? ¿Estáis borrachos?
—No, señor Rhett —dijeron a coro los barqueros.
Era lo primero que decían desde que habían zarpado del muelle de Charleston. Uno de ellos señaló hacia las dos mujeres que iban en la popa de la barca.
—¡Dios mío! —exclamó Rhett.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:10 pm

17


—¿Te sientes mejor ahora?
La voz de Rhett era cuidadosamente controlada.
Scarlett asintió con la cabeza. Estaba envuelta en una manta, bajo la que vestía una áspera camisa de trabajo de Rhett, y sentada en un taburete cerca del fuego con los pies metidos en una jofaina llena de agua caliente.
—¿Cómo estás, Pansy?
La doncella de Scarlett, sentada en otro taburete y envuelta en otra manta, sonrió y dijo que se encontraba bien, aparte de que estaba hambrienta.
Rhett rió entre dientes.
—También yo. Cuando os hayáis secado, comeremos.
Scarlett se arrebujó más en la manta. «Es demasiado amable, —pensó—; le he visto así otras veces, sonriente y caluroso como los rayos del sol. Después resultará que estaba furioso, echando mentalmente sapos y culebras. Hace esta comedia porque Pansy está aquí. Cuando ésta se haya ido, se volverá contra mí. Tal vez podría decir que necesito a Pansy..., pero ¿para qué? Ya me he quitado la ropa y no puedo volver a ponérmela hasta que esté seca, y sabe Dios cuándo será, con la lluvia fuera y esta humedad aquí dentro. ¿Cómo puede vivir Rhett en este lugar? ¡Es horrible!»
La habitación donde se hallaban estaba solamente iluminada por el fuego. Era grande y cuadrada, tal vez de seis metros de lado, tenía el suelo de tierra apisonada, y las sucias paredes habían perdido la mayor parte de 'su yeso. Olía a whisky barato y a jugo de tabaco, y también a madera y tela quemadas. Los únicos muebles eran una serie de rústicos bancos y taburetes, amén de unas cuantas melladas escupideras de metal.
La repisa de la amplia chimenea y los marcos de las puertas y ventanas parecían haber sido puestos allí por equivocación. Eran de madera de pino, bellamente tallada con delicados dibujos de grecas y barnizada para darle un brillante tono castaño dorado. En un rincón había una tosca escalera de astillados peldaños e insegura y combada baranda. La ropa de Scarlett y de Pansy estaba colgada a lo largo de este pasamanos. Las enaguas blancas se hinchaban a veces, cuando soplaba una corriente de aire, como fantasmas acechando en la sombra.


—¿Por qué no te quedaste en Charleston, Scarlett?
Habían terminado de cenar y Pansy había sido enviada a dormir con la vieja negra que cocinaba para Rhett. Scarlett irguió la espalda.
—Tu madre no quería molestarte en tu paraíso. —Miró desdeñosamente a su alrededor—. Pero creo que deberías saber lo que sucede en Charleston. Hay un soldado yanqui que se introduce de noche en las habitaciones, en habitaciones de mujeres, para manosearlas. Una muchacha se volvió loca y tuvo que ser enviada a otra parte.
Trató de leer en el rostro de él, pero era inexpresivo. Rhett la miraba en silencio, como si esperase algo más.
—¿No te importa que tu madre y yo podamos ser asaltadas?
Rhett torció la boca hacia abajo en una sonrisa burlona.
—¿He oído bien? ¿Se ha vuelto tímida y recatada la mujer que condujo un carro a través de todo el Ejército yanqui porque éste se interpuso en su camino? Vamos, Scarlett. Tenías fama de ser sincera. ¿Por qué has hecho este largo viaje bajo la lluvia? ¿Esperabas sorprenderme en brazos de una amante? ¿O te lo recomendó tu tío Henry para ver de conseguir que empezase de nuevo a pagar tus facturas?
—¿De qué diablos estás hablando, Rhett Butler? ¿Qué tiene que ver el tío Henry Hamilton con esto?
—¡Una ignorancia muy convincente! Te felicito. Pero no puedes esperar que crea por un instante que tu experto y viejo abogado no te lo notificó cuando dejé de enviar el dinero que remitía a Atlanta. Aprecio demasiado a Henry Hamilton para atribuirle tanta negligencia.
—¿Que dejaste de enviar el dinero? ¡No puedes hacerlo!
Le flaquearon las rodillas. Rhett no podía hablar en serio. ¿Qué sería de ella? La casa de la calle Peachtree: las toneladas de carbón necesarias para calentarla, los criados requeridos para hacer la limpieza y cocinar y lavar la ropa y cuidar del jardín y de los caballos y dar brillo a los carruajes, y la comida para todos ellos... Sí, costaba una fortuna. ¿Cómo iba el tío Henry a pagar las facturas? ¡Con dinero de ella! No, esto no podía ser. Ella había tenido que trabajar en el campo como una negra con el estómago vacío, los zapatos rotos, la espalda dolorida y las manos ensangrentadas para no morirse de hambre. Había tenido que tragarse su orgullo, había vuelto la espalda a todo lo que le enseñaron, había negociado con gente de baja estofa indigna de toda consideración, intrigado y engañado, trabajado día y noche por su dinero. No renunciaría a él, no podía hacerlo. Era suyo. Era lo único que tenía.
—¡No puedes quitarme mi dinero! —le gritó a Rhett; pero lo hizo en un ronco murmullo.
El se echó a reír.
—No te he quitado nada, querida. Sólo he dejado de aumentar lo que ya tienes. Mientras vivas en la casa que tengo en Charleston no hay razón para que mantenga otra vacía en Atlanta. Desde luego, si volvieses a ella, ya no estaría vacía. Entonces me creería obligado a empezar de nuevo a pagar sus gastos.
Rhett se acercó a la chimenea para poder verle la cara a la luz de las llamas. Entonces se extinguió su sonrisa desafiadora y frunció el ceño con preocupación.
—Realmente no lo sabías, ¿eh? Espera un momento, Scarlett, y te serviré un brandy. Parece que estés a punto de desmayarte.
Tuvo que sujetarle las manos para que se llevase la copa a los labios. Ella no podía dominar su temblor. Cuando la copa estuvo vacía, Rhett la dejó en el suelo y frotó aquellas manos hasta que se calentaron y dejaron de temblar.
—Ahora dime la verdad. ¿Hay realmente un soldado que irrumpe en los dormitorios?
—No hablaste en serio, ¿verdad, Rhett? No vas a dejar de enviar el dinero a Atlanta, ¿eh?
—Al diablo con el dinero, Scarlett. Te he hecho una pregunta.
—Al diablo contigo —dijo ella—. Yo te he hecho otra.
—Debí saber que no podrías pensar en otra cosa si mencionaba el dinero. Está bien, le enviaré algo a Henry. Y ahora, ¿quieres contestarme?
—¿Lo juras?
—Lo juro.
—¿Mañana?
—¡Sí! Sí, maldita sea, mañana. Y ahora dime de una vez qué es eso del soldado yanqui.
El suspiro de Scarlett pareció durar una eternidad. Después se llenó de aire los pulmones y le contó todo lo que sabía sobre el intruso.
—¿Dices que Alicia Savage vio su uniforme?
—Sí —respondió Scarlett. Y añadió maliciosamente—: No le importa la edad que tengan las mujeres. Tal vez está violando a tu madre en este momento.
Rhett apretó las manazas.
—Debería estrangularte, Scarlett. Entonces el mundo sería mejor.
La interrogó durante casi una hora, hasta que le hubo sacado a Scarlett todo lo que había oído decir.
—Muy bien —dijo Rhett—, nos marcharemos mañana en cuanto cambie la corriente. —Se acercó a la puerta y la abrió—. Bueno —añadió—, el cielo está despejado. Será un viaje sencillo.
Más allá de su silueta distinguió Scarlett el cielo nocturno. Había tres cuartos de luna. Se levantó cansadamente. Entonces vio la niebla del río que cubría el suelo en el exterior. La luz de la luna la teñía de blanco y, durante un momento de confusión, se preguntó Scarlett si había nevado. Una ráfaga de niebla envolvió los pies y los tobillos de Rhett y luego se disipó en la habitación. Él cerró la puerta y se volvió. Sin la luz de la luna, la estancia pareció muy oscura hasta que se encendió una cerilla, iluminando desde abajo el mentón y la nariz de Rhett. Éste la aplicó a la mecha de la lámpara y Scarlett pudo verle la cara y sintió una dolorosa añoranza. Él puso el tubo de cristal sobre la lámpara y la levantó.
—Ven conmigo. Arriba hay un dormitorio donde podrás dormir.
Esta habitación era menos primitiva que la de abajo. La alta cama de cuatro columnas tenía un colchón grueso, almohadas mullidas y una espléndida manta de lana sobre las almidonadas sábanas. Scarlett no miró los otros muebles. Dejó caer la manta que llevaba sobre los hombros y subió los escalones que había al lado de la cama para meterse en ella.
Rhett la contempló un momento antes de salir de la habitación; ella escuchó sus pisadas. No, no bajaba la escalera; estaría cerca. Scarlett sonrió y se quedó dormida.


La pesadilla empezó como empezaba siempre: con la niebla. Hacía años que Scarlett no soñaba esto, pero su mente inconsciente lo recordó al mismo tiempo que creaba el sueño. Y entonces Scarlett empezó a retorcerse y agitarse y a gimotear roncamente, temiendo lo que vendría después. Se vio corriendo de nuevo, con el cansado corazón palpitando en sus oídos, y siguió corriendo, tropezando y corriendo, a través de una espesa niebla blanca cuyos fríos zarcillos se enrollaban en su cuello, sus piernas y sus brazos. Se sentía helada, fría como la muerte, y hambrienta y aterrorizada. Era lo mismo, lo mismo de siempre, y cada vez era peor que la anterior, como si el terror y el hambre y el frío se fueran acumulando y haciendo más intensos.
Y sin embargo, no era igual. Pues en el pasado, ella corría y alargaba los brazos buscando algo anónimo e incognoscible, y ahora distinguía delante de ella, al hacerse más tenue la niebla, la ancha espalda de Rhett, siempre alejándose. Y sabía que era él lo que estaba buscando; sabía que, cuando le alcanzase, la pesadilla perdería su fuerza y se desvanecería para no volver. Corría y corría pero él estaba siempre muy lejos, siempre vuelto de espaldas. Entonces se espesó la niebla y él empezó a desaparecer y ella le llamaba: «Rhett... Rhett... Rhett... Rhett... Rhett...»
—Silencio, silencio. Estás soñando; no es real.
—Rhett...
—Sí, estoy aquí. Ahora calla. No pasa nada.
Unos brazos vigorosos la levantaron y la sostuvieron, y al fin se sintió amparada y segura.
Se despertó, sobresaltada. No había niebla. En vez de ella, la lámpara de encima de la mesa proyectaba una luz resplandeciente, y Scarlett descubrió la cara de Rhett inclinada sobre la suya.
—¡Oh, Rhett! —exclamó—. ¡Era horrible!
—¿La pesadilla de siempre?
—Sí, sí..., bueno, casi. Había algo diferente, no puedo recordarlo... Pero yo tenía frío y hambre y no podía ver a causa de la niebla, y estaba muy asustada. Rhett, era terrible.
Él la estrechó y su voz vibró en su pecho junto al oído de ella.
—Claro que tenías frío y hambre. La cena ha sido una porquería y te has quitado las mantas de encima al revolverte. Ahora te taparé de nuevo y dormirás bien.
Hizo que se reclinase sobre las almohadas.
—No te vayas —suplicó Scarlett—. Volveré a tener la misma pesadilla.
Rhett la cubrió con las mantas.
—Tendrás bizcochos para el desayuno, y granos de maíz machacados y tostados y mantequilla suficiente para que éstos se vuelvan amarillos. Piensa en eso, y en jamón del país y en huevos frescos, y dormirás como una niña pequeña. Siempre has tenido buen apetito, Scarlett.
Su voz tenía un tono divertido, pero también cansado. Ella cerró los pesados párpados.
—¿Rhett?
Fue un sonido confuso, soñoliento. Él se detuvo en el umbral, haciendo pantalla a la lámpara con la mano.
—¿Qué, Scarlett?
—Gracias por venir a despertarme. ¿Cómo lo has sabido?
—Chillabas con fuerza suficiente para romper las ventanas.
El último sonido que oyó ella fue su amable y suave risa. Era como una canción de cuna.


Como había pronosticado Rhett, Scarlett consumió su copioso desayuno antes de ir a buscarle. La cocinera le dijo que él se había levantado antes del amanecer, que siempre lo hacía antes de que saliese el sol. Miró a Scarlett con no disimulada curiosidad.
«Debería regañarla por su descaro», pensó Scarlett, pero estaba tan contenta que no podía enfadarse de veras. Rhett la había sostenido, consolado; incluso había reído. Lo mismo que solía hacer antes de que se torciesen las cosas. Había hecho bien en venir a la plantación. Hubiese debido hacerlo antes, en vez de perder el tiempo con tantas visitas para tomar el té.
La luz del sol hizo que entrecerrase los ojos al salir de la casa. Brillaba con fuerza y calentaba ya su cabeza, aunque era muy temprano. Se protegió los ojos con la mano y miró a su alrededor.
Un suave gemido fue su primera reacción.
La terraza de ladrillos que pisaba se extendía hacia la izquierda unos cien metros. Rota, ennegrecida e invadida por la hierba, era el marco adecuado para una ruina monumental carbonizada. Restos de paredes y chimeneas eran cuanto quedaba de lo que había sido una magnífica mansión. Montones de ladrillos manchados por el humo y el fuego en el interior de las paredes derruidas eran tristes recordatorios del ejército de Sherman.
Scarlett estaba afligida. Esto había sido la casa de Rhett, la vida de Rhett..., perdida para siempre antes de que pudiese volver para recuperarla.
Nada en su propia y agitada vida había sido tan malo como esto. Ella no había experimentado nunca el grado de dolor que tenía que haber sentido él, que debía sentir aún cien veces al día cuando veía las ruinas de su hogar. No era extraño que estuviese resuelto a reconstruir, a encontrar y recobrar todo lo que pudiese de sus antiguas posesiones.
¡Y ella podía ayudarle! ¿Acaso no había arado y plantado los campos de Tara y recolectado sus cosechas? Apostaba a que Rhett no sabía distinguir siquiera la buena semilla de maíz de la mala. Se enorgullecería de ayudarle, porque sabía lo mucho que significaba conseguir que la tierra renaciese con nuevos cultivos: era una victoria sobre los expoliadores.
«Comprendo la situación —pensó animadamente—. Percibo lo que siente él. Puedo trabajar con él. Podemos hacer esto juntos. No me importa que el suelo de la casa sea de tierra. No me importa, si lo comparto con Rhett. ¿Dónde está él? ¡Tengo que decírselo!»
Scarlett se volvió de espaldas a lo que quedaba de la casa y contempló un panorama distinto de cuanto había visto en su vida. La terraza de ladrillos donde se encontraba conducía a un parterre cubierto de césped, el más alto de una serie de terraplenes tapizados de hierba que se desplegaban armoniosamente y descendían hasta un par de lagos artificiales en forma de gigantescas alas de mariposa. Entre ellos, una ancha senda herbosa llevaba hacia el río y un desembarcadero. La exorbitante escala estaba tan bien proporcionada que las grandes distancias parecían reducidas y todo el conjunto era como una habitación exterior alfombrada. La exuberante hierba disimulaba las cicatrices de la guerra, como si nunca hubiesen existido. Era un panorama tranquilo y soleado, de la naturaleza en armonía con el hombre. A lo lejos, un pájaro cantó una larga melodía como celebrándolo.
—¡Oh, qué bello! —dijo en voz alta.
Un movimiento a la izquierda del terraplén inferior llamó la atención de Scarlett. Debía de ser Rhett. Empezó a correr. Al bajar, la pendiente del terreno aumentó su rapidez y notó una vertiginosa, embriagadora y alegre sensación de libertad; rió y abrió los brazos, como un pájaro o una mariposa a punto de elevarse en el cielo azul.
Estaba sofocada cuando llegó al lugar donde se hallaba Rhett observándola. Scarlett jadeó, apoyándose una mano en el pecho, hasta que recobró el aliento.
—¡Nunca me había divertido tanto! —dijo entonces, todavía jadeando un poco—. Es un lugar maravilloso, Rhett. No es de extrañar que lo adores. ¿Bajabas corriendo por aquel prado cuando eras pequeño? ¿Tenías la impresión de que podías volar? Oh, querido, ¡debió ser horrible ver la casa incendiada! Se me rompe el corazón al pensar lo que debió ser para ti. ¡Quisiera matar a todos los yanquis del mundo! ¡Oh, Rhett, tengo tanto que decirte! He estado pensado. Todo puede volver a ser como antes, querido, lo mismo que la hierba. Comprendo, comprendo realmente lo que estás haciendo.
Rhett la miró de un modo extraño, cauteloso.
—¿Qué es lo que «comprendes», Scarlett?
—Por qué estás aquí, en vez de quedarte en la ciudad. Por qué tienes que resucitar la plantación. Dime lo que has hecho y lo que vas a hacer. ¡Es emocionante!
El rostro de Rhett se iluminó, y éste señaló las largas hileras de plantas que había detrás de él.
—Ardieron —dijo—, pero no murieron. Se diría que incluso fueron vigorizadas por el fuego. Las cenizas debieron darles algo que necesitaban. He de saber lo que es. Tengo mucho que aprender.
Scarlett miró los achaparrados restos. No sabía de qué eran aquellas hojas brillantes y de un verde oscuro.
—¿Qué clase de árbol es? ¿Cultiváis melocotoneros aquí?
—No son árboles, Scarlett, sino arbustos. Camelias. Las primeras que se trajeron a América fueron plantadas aquí, en Dunmore Landing. Ésos son retoños, más de trescientos en total.
—¿Quieres decir que dan flores?
—Desde luego. La flor que más se acerca a la perfección en el mundo. Los chinos la veneran.
—Pero las flores no pueden comerse. ¿Qué productos cultivas?
—No puedo pensar en cultivos. Tengo que recuperar cuarenta hectáreas de jardín.
—Esto es una locura, Rhett. ¿De qué sirve un jardín? Podrías cultivar algo para venderlo. Sé que aquí no se cultiva algodón, pero tiene que haber otras cosas que rindan dinero. Mira, en Tara aprovechamos hasta el último palmo de tierra. Aquí podrías plantar todo este terreno llegando hasta las paredes de la casa. Mira qué verde y espesa es la hierba. La tierra debe de ser muy fértil. Lo único que has de hacer es ararla y dejar caer la semilla, y probablemente germinará antes de que tengas tiempo de alejarte.
Le miró seriamente, dispuesta a comunicarle unos conocimientos duramente aprendidos.
—Eres una bárbara, Scarlett —dijo gravemente Rhett—. Sube a la casa y dile a Pansy que se prepare. Nos encontraremos en el muelle.
¿Qué error había cometido ella? Al principio él estaba lleno de vida y de excitación y, de pronto, todo había cambiado y era un hombre frío, un extraño. Nunca le comprendería, aunque viviese cien años. Subió rápidamente por los verdes terraplenes, ciega ahora a su belleza, y entró en la casa.


El barco atracado en el embarcadero era muy diferente de la tosca gabarra que había traído a Scarlett y a Pansy a la plantación. Era una esbelta balandra pintada de color marrón, con brillantes accesorios de cobre amarillo y doradas volutas de adorno. Más allá había otra embarcación, que ella habría preferido, pensó con irritación Scarlett. Era cinco veces más grande que la balandra y tenía dos cubiertas y una recargada decoración en blanco y azul así como una rueda de paletas de un rojo brillante. Banderas de alegres colores estaban colgadas de una chimenea a otra, y mujeres y hombres elegantemente vestidos se apretujaban detrás de las barandillas de ambas cubiertas. Parecía alegre y divertido.
«Es muy propio de Rhett —pensó Scarlett—, ir a la ciudad en este barquichuelo en vez de llamar al vapor para que nos recoja.» Llegó al embarcadero en el momento en que Rhett se quitaba el sombrero y saludaba ceremoniosamente a la gente del barco.
—¿Los conoces? —preguntó ella.
Tal vez se había equivocado; tal vez les estaba haciendo señales.
Rhett se volvió de espaldas al río, calándose el sombrero.
—Claro que sí. No individualmente, supongo, pero sí en su conjunto. Es el barco que hace semanalmente una excursión río arriba, desde Charleston, y regresa. Un negocio muy provechoso para uno de nuestros ciudadanos venidos del Norte. Los yanquis adquieren los billetes con gran satisfacción, por el placer de ver los esqueletos de las casas incendiadas de nuestras plantaciones. Yo siempre los saludo si me viene en gana; me divierte ver la confusión que esto les produce.
Scarlett estaba demasiado horrorizada para decir una palabra. ¿Cómo podía Rhett tomar a broma un grupo de buitres yanquis que se reían de lo que habían hecho a su casa?
Se sentó sumisamente en un banco almohadillado del pequeño camarote; pero, en cuanto subió Rhett a la cubierta, se levantó para examinar la intrincada disposición de alacenas, estantes, provisiones y equipo, cada cosa en un sitio evidentemente destinado para ella. Todavía estaba satisfaciendo su curiosidad cuando la balandra se movió lentamente junto a la orilla del río durante un breve trecho y se detuvo de nuevo. Rhett gritó, dando vivamente órdenes.
—Traed esos bultos y atadlos en la proa.
Scarlett asomó la cabeza a la escotilla para ver lo que pasaba. Dios mío, ¿qué era todo aquello? Docenas de negros estaban apoyados en picos y palas, observando cómo otros tipos arrojaban una serie de abultados sacos a uno de los tripulantes de la balandra. ¿Dónde diablos se encontraban? Aquel lugar parecía la cara oculta de la luna. Había un gran claro en el bosque, con un hoyo excavado en él y gigantescos fragmentos que parecían ser de piedra amontonados a un lado. Un polvo cretáceo llenaba al aire y pronto la hizo estornudar.
El estornudo de Pansy, que sonó a modo de eco desde la parte de atrás de la cubierta, le llamó la atención. «No era justo —pensó—. Pansy puede verlo todo bien.»
—Voy a subir —gritó.
—¡Soltar amarras! —dijo Rhett al mismo tiempo.
La balandra se movió rápidamente, arrastrada por la rápida corriente del río, e hizo que Scarlett se tambalease en la corta escalera y cayese despatarrada en el camarote.
—Maldito seas, Rhett Butler; hubiese podido romperme el cuello.
—Pero no te lo has roto. Quédate ahí. Bajaré en seguida.
Scarlett oyó un chirrido de cuerdas y la balandra adquirió velocidad. Se arrastró hasta uno de los bancos y se levantó.
Casi inmediatamente, Rhett bajó fácilmente la escalera, agachando la cabeza para no golpeársela contra la escotilla. Se irguió y rozó la madera barnizada del techo con la cabeza. Scarlett le miró echando chispas por los ojos.
—Lo has hecho adrede —gruñó.
—¿Qué? —Rhett abrió una de las pequeñas portillas y cerró la escotilla—. Bien —dijo entonces—, tenemos viento de popa y hay una fuerte corriente. Estaremos en la ciudad en un tiempo récord. —Se dejó caer en el banco frente al de Scarlett y se recostó en él, ágil y sinuoso como un gato—. Supongo que no te importará que fume. —Introdujo los largos dedos en el bolsillo interior de su chaqueta y extrajo un puro cortado por ambos extremos.
—Me importa mucho. ¿Por qué estoy encerrada a oscuras aquí abajo? Quiero subir arriba, a la luz del sol.
—Subir a cubierta —la corrigió automáticamente Rhett—. Esta embarcación es bastante pequeña, la tripulación es negra, Pansy es negra y tú eres mujer y blanca. Ellos ocupan la caseta del timón y tú el camarote. Pansy puede coquetear con los dos hombres y reír sus piropos bastante ordinarios, y los tres lo pasan bien. Tu presencia estropearía su diversión.
»Y mientras la clase baja disfruta del viaje, tú y yo, la élite privilegiada, estaremos tristemente enjaulados en mutua compañía y tú seguirás haciendo pucheros y gimoteando.
—¡No hago pucheros ni gimoteo! ¡Y te agradeceré que no me hables como a una niña pequeña! —Scarlett se pellizcó el labio inferior. Aborrecía que Rhett la hiciese sentirse como una tonta—. ¿Qué es aquella cantera ante la cual nos detuvimos?
—Aquello, querida, fue la salvación de Charleston y mi pasaporte para volver al seno de mi pueblo. Es una mina de fosfato. Hay docenas de ellas desparramadas junto a los dos ríos. —Encendió su puro, prolongando la satisfacción, y el humo subió en espiral hacia la portilla—. Veo que te brillan los ojos, Scarlett. Pero esto no es como una mina de oro, no pueden fabricarse monedas o joyas con fosfato. Sin embargo, triturado, lavado y tratado con ciertos productos químicos, se convierte en el mejor y más rápido abono del mundo. Hay clientes esperando todo el que podamos producir.
—Y sigues haciéndote cada vez más rico.
—Sí, así es. Pero, y esto es importante, es un negocio respetable, dinero de Charleston. Puedo gastar todo lo que quiera de mis ganancias mal adquiridas como especulador sin que nadie me censure. Todos pueden decirse que procede de los fosfatos, aunque la mina sea muy pequeña.
—¿Por qué no la agrandas?
—Porque no hace falta. Sirve para mis fines tal como está. Tengo un capataz que no me tima demasiado, dos docenas de obreros que trabajan casi tanto como haraganean, y respetabilidad. Puedo emplear mi tiempo y mi dinero y mi sudor en lo que me interesa, lo cual es, en este momento, restaurar los jardines.
Scarlett estaba indignada. ¿No era propio de Rhett tropezar con una buena ocasión y despreciarla? Por muy rico que fuese no sería mala cosa enriquecerse más. El dinero nunca estaba de sobra. Si Rhett realizaba las funciones del capataz y hacía que aquellos hombres trabajasen como era debido, podría triplicar el rendimiento. Y con otras dos docenas de trabajadores, podría doblar los beneficios...
—Disculpa que interrumpa tus castillos en el aire, Scarlett, pero tengo que hacerte una pregunta muy seria. ¿Cómo podría convencerte de que me dejes en paz y vuelvas a Atlanta?
Scarlett le miró boquiabierta. Estaba realmente asombrada. Él no podía hablar en serio, después de haberla abrazado con tanta ternura la noche pasada.
—Bromeas —le acusó.
—No, no bromeo. Nunca hablé tan en serio en mi vida, y quiero que lo consideres así. Jamás ha entrado en mis costumbres explicar a nadie lo que estoy haciendo o pensando; ni confío mucho en que comprendas lo que voy a decirte. Pero lo intentaré.
»Estoy trabajando más duro de lo que jamás tuve que hacerlo, Scarlett. Quemé mis naves en Charleston tan enteramente y con tanta publicidad que el hedor del incendio persiste todavía en la nariz de todos los ciudadanos. Es muchísimo más fuerte que lo peor que hizo Sherman, porque yo era uno de los suyos y desafié todo aquello en lo que se basaban sus vidas. Recuperar el favor de Charleston es como trepar a oscuras por una montaña cubierta de hielo. Un resbalón, y es la muerte. Hasta ahora he actuado con mucha prudencia y muy lentamente, y he conseguido avanzar un poco. No puedo arriesgarme a que tú destruyas todo lo que he logrado. Quiero que te marches, y te pregunto el precio.
Scarlett se echó a reír, aliviada.
—¿Es esto todo? Puedes estar tranquilo, si es lo único que te preocupa. En Charleston me aprecia todo el mundo. No puedo dar abasto a las invitaciones y no pasa un día en que no se me acerque alguien en el mercado para pedirme consejo sobre sus compras.
Rhett aspiró humo de su puro.
Después observó cómo se enfriaba la punta encendida y se convertía en ceniza.
—Temí que perdería el tiempo —dijo al fin—. Y acerté. Confieso que has durado más y has sido más comedida de lo que esperaba... Sí, recibo algunas noticias de la ciudad cuando estoy en la plantación, pero eres como un barril de pólvora sujeto a mi espalda en aquella montaña de hielo, Scarlett. Eres un peso muerto; inculta, incivilizada, católica y rechazada por todas las personas decentes de Atlanta. Podrías estallar encima de mí en el momento menos pensado. ¿Cuánto me costará?
Scarlett aprovechó la única acusación de la que podía defenderse.
—Te agradeceré que me digas qué hay de malo en ser católica, Rhett Butler. Nosotros temíamos a Dios mucho antes de que existiesen los episcopalianos.
La súbita risa de Rhett no tuvo sentido para ella.
—Pax, Henry Tudor —dijo él, y ella tampoco lo comprendió. Pero sus siguientes palabras dieron exactamente en el blanco—. No perderemos el tiempo discutiendo sobre teología, Scarlett. Lo cierto es, y tú lo sabes tan bien como yo, que, por ninguna razón defendible, los católicos romanos son despreciados en la sociedad del Sur. En Charleston, puedes asistir solamente a Saint Phillip o Saint Michael o a la iglesia hugonote, o a la primera presbiteriana escocesa. Pero incluso las otras iglesias episcopalianas y presbiterianas son ligeramente sospechosas, y cualquier otra confesión protestante es considerada como una grosera manifestación individualista. El catolicismo romano está al margen de la sociedad. Lo cual no es razonable, y sabe Dios que no es cristiano, pero es un hecho.
Scarlett guardó silencio. Sabía que él tenía razón. Rhett aprovechó la momentánea derrota para repetir su pregunta:
—¿Qué quieres, Scarlett? Puedes decírmelo. Nunca me han escandalizado los rincones más oscuros de tu personalidad.
«Realmente, habla en serio —pensó desesperadamente ella—. Todos los tés a los que he asistido, los horribles vestidos que he tenido que llevar y todas mis idas al mercado en la fría oscuridad de la mañana temprana no han servido para nada.» Había venido a Charleston para recuperar a Rhett, y no había triunfado.
—Te quiero a ti —dijo sinceramente Scarlett.
Ahora fue Rhett quien guardó silencio. Ella distinguía únicamente su silueta y el humo pálido del cigarro. Estaba tan cerca que, si movía ella el pie unos centímetros, tocaría el de él. Le quería tanto que sentía un dolor físico. Deseaba doblarse por la cintura para aliviarlo y retenerlo en su interior de modo que el dolor no pudiese hacerse más fuerte. Pero permaneció tiesa, esperando que él hablase.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:13 pm

18


Scarlett percibió, arriba, un ruido de voces puntuado por la risa estridente de Pansy. Ello hizo que el silencio del camarote fuese todavía peor.
—Medio millón en oro —dijo Rhett.
—¿Qué has dicho?
«Sin duda he oído mal —pensó ella—. Yo le he confesado lo que llevo en el corazón y él no me ha contestado.»
—He dicho que te daré medio millón de dólares en oro si te marchas. Las satisfacciones que puedes encontrar en Charleston difícilmente valdrán tanto para ti. Es un espléndido soborno el que te ofrezco. Es imposible que tu corazoncito codicioso prefiera un intento inútil de salvar nuestro matrimonio a una fortuna mayor de lo que jamás podías esperar. Y además, si estás de acuerdo, volveré a hacerme cargo de los gastos de aquella monstruosidad de la calle Peachtree.
—La noche pasada me prometiste que enviarías hoy el dinero a tío Henry —dijo automáticamente ella.
Deseaba que él estuviese un minuto callado. Necesitaba pensar. ¿Era realmente «un intento inútil»? Se negaba a creerlo.
—Las promesas se hacen para romperlas —dijo tranquilamente Rhett—. ¿Aceptas mi oferta, Scarlett?
—Tengo que pensarlo.
—Entonces, piénsalo mientras termino mi cigarro. Pero después quiero que me respondas. Piensa en lo que pasarías si tuvieses que gastar tu propio dinero en aquella casa horrible que tanto aprecias de la calle Peachtree, no tienes idea de lo que cuesta. Y piensa en tener mil veces más dinero que el que has ahorrado durante todos estos años; el rescate de un rey, Scarlett, y pagado de una vez. Es más de lo que nunca podrías gastar. Por si fuera poco, pagaré los gastos de la casa. Incluso la pondré a tu nombre.
La punta del cigarro brilló con más intensidad.
Scarlett empezó a pensar con desesperada concentración. Tenía que encontrar una manera de quedarse. No podía irse, ni por todo el dinero del mundo.
Rhett se levantó y se acercó a la portilla. Arrojó el cigarro y miró hacia la orilla del río durante un momento, hasta que vio un punto de referencia. La luz del sol brilló sobre su cara. «¡Cuánto ha cambiado desde que se fue de Atlanta!», pensó Scarlett. Entonces se dedicaba a beber como si tratase de borrar el mundo de su mente. Pero ahora volvía a ser Rhett, con la piel tostada y tensa sobre los planos angulosos de su semblante, y los claros ojos tan oscuros como el deseo. Bajo su elegante traje hecho a la medida, los músculos eran visibles y se hinchaban cuando se movía. Era todo lo que debía ser un hombre. Ella quería que volviese a ser suyo, y lo lograría, costase lo que costara. Respiró hondo. Estaba preparada cuando él se volvió y levantó una ceja con ademán interrogante.
—¿Qué me respondes, Scarlett?
—Has dicho que querías hacer un trato, Rhett. —El tono de Scarlett era ahora práctico—. Pero no negocias, sino que me lanzas amenazas como si fuesen piedras. Además, sé que te estás echando un farol cuando dices que dejarás de enviar dinero a Atlanta. Te interesa muchísimo ser bien visto en Charleston, y la gente no tiene en muy alta opinión al hombre que no cuida de su esposa. Si se supiese, tu madre no podría caminar con la cabeza alta.
»En lo que respecta al dinero, tienes razón. Me gustaría tenerlo. Pero no, si significa volver ahora a Atlanta. Puedo poner mis cartas boca arriba porque tú ya las conoces. Hice algunas tonterías y no tengo manera de deshacerlas. En este instante, no tengo una sola amiga en todo el estado de Georgia. En cambio, estoy haciendo amistades en Charleston. Tal vez no lo creas, pero es verdad. Y estoy aprendiendo mucho. En cuanto la gente de Atlanta haya tenido tiempo de olvidar algunas cosas, me imagino que podré reparar mis errores.
»Por consiguiente, voy a proponerte un trato. Deja de portarte de una manera tan odiosa conmigo; muéstrate amable y ayúdame a pasarlo bien. Viviremos esta temporada como si fuésemos un matrimonio abnegado y feliz. Después, cuando llegue la primavera, me marcharé a mi casa y empezaré de nuevo.
Contuvo el aliento. Él tenía que decir que sí; tenía que hacerlo. La temporada duraba casi ocho semanas, y estarían juntos todos los días. No había un hombre que se resistiera a comer de su mano si estaba tanto tiempo cerca de ella. Rhett era diferente de los otros hombres, pero no tanto. Nunca habría un hombre al que no pudiese conquistar.
—¿Quieres decir con el dinero?
—Naturalmente. ¿O me has tomado por tonta?
—Esto no me parece exactamente un trato, Scarlett. No me das nada. Tomas el dinero que estoy dispuesto a pagar para que te marches, pero no te vas. ¿Qué gano con ello?
—Que no me quede para siempre y que no diga a tu madre lo canalla que eres. —Estuvo casi segura de que le veía sonreír.
—¿Sabes el nombre del río que baña este lugar, Scarlett?
¡Qué pregunta más tonta! Y todavía no había accedido a lo de la temporada. ¿En qué estaría pensando Rhett?
—Es el río Ashley. —Rhett pronunció el nombre con exagerada claridad—. Trae a mi memoria a aquel distinguido caballero, el señor Wilkes, cuyas atenciones ambicionaste antaño. Yo fui testigo de tu capacidad para desplegar una abnegación tenaz, Scarlett, y de tu resolución cuando persigues un solo objetivo, es algo inconcebible. Últimamente has tenido la amabilidad de mencionar que has decidido colocarme en la elevada situación que ocupó un día Ashley. La perspectiva es para mí terriblemente alarmante.
Scarlett le interrumpió; tenía que hacerlo. Estaba segura de que él iba a decir que no.
—¡Oh, tonterías, Rhett! Sé que es inútil andar detrás de ti. No eres lo bastante bueno para soportarlo. Además, me conoces demasiado.
Rhett se echó a reír, pero sin alegría.
—Si te dieses cuenta de que tienes en esto mucha razón, todavía podríamos hacer un trato —dijo.
Scarlett tuvo buen cuidado en no sonreír. Probablemente él podía ver en la oscuridad.
—Estoy dispuesta a regatear —dijo— ¿Qué me propones?
Esta vez, la risa brusca de Rhett fue auténtica.
—Creo que ésta es la verdadera señorita O'Hara —dijo—. Éstas son mis condiciones: dirás a mi madre que ronco y que debido a esto dormimos siempre en habitaciones separadas; después del baile de santa Cecilia, que pone fin a la temporada, expresarás un deseo apremiante de volver a Atlanta, y una vez allí, designarás inmediatamente un abogado, que puede ser Henry Hamilton u otro cualquiera, para que se ponga al habla con los míos y negocien un acuerdo de separación. Además, nunca volverás a poner los pies en Charleston, ni escribirás ni enviarás ningún mensaje a mi madre o a mí.
La mente de Scarlett galopaba. Casi había ganado. Salvo por lo de las «habitaciones separadas». Tal vez debería pedir más tiempo. No, no pedir. Se presumía que estaba negociando.
—Podría acceder a tus condiciones, Rhett, pero no a tu calendario. Si me marcho el día siguiente de aquél en que terminen las fiestas, todo el mundo se dará cuenta. Tú volverás a tu plantación después del baile. Entonces no sería extraño que yo empezase a pensar en Atlanta. ¿Por qué no decimos que me marcharé a mediados de abril?
—Estoy de acuerdo en que te quedes un tiempo en la ciudad cuando me haya yo marchado al campo. Pero el primero de abril sería una fecha más adecuada.
¡Mejor de lo que ella había esperado! La temporada y luego, más de un mes. Y ella no había dicho que se quedaría precisamente en la ciudad cuando él se marchase a la plantación. Podía seguirle hasta allí.
—No quiero saber cuál de nosotros es el «inocente * del primero de abril» a quien te has referido, Rhett Butler; pero si juras que serás amable durante todo el tiempo, hasta que me marche, puedes dar por cerrado el trato. En cambio, si te portas mal, serás tú quien lo habrá roto y no me marcharé.
—Señora Butler, la devoción de su marido hará que sea la envidia de todas las mujeres de Charleston.
Se estaba chanceando, pero a Scarlett no le importó. Había ganado.
Rhett abrió la escotilla para que entrase aire salado y luz de sol y, sorprendentemente, una fuerte brisa.
—¿Te mareas, Scarlett?
—No lo sé. Hasta ayer nunca había embarcado.
—Pronto lo sabrás. El puerto está delante de nosotros y hay una marejada bastante fuerte. Saca un cubo del armario que hay detrás de ti, por si acaso. —Subió corriendo a cubierta—. Izad ahora el foque y virad. Estamos perdiendo el rumbo —gritó contra el viento.
Un minuto más tarde, el barco se había inclinado en un ángulo alarmante y Scarlett descubrió que estaba resbalando irremediablemente hacia el suelo. El lento viaje río arriba en la ancha y plana gabarra del día anterior, no la había preparado para la maniobra de una embarcación de vela. Navegar río arriba contra la corriente y con un viento suave hinchando la vela mayor había sido más rápido, pero igualmente tranquilo que la travesía de la gabarra. Se dirigió tambaleándose a la corta escalera y se irguió de modo que la cabeza asomó por encima del nivel de la cubierta. El viento la dejó sin aliento y le arrancó el sombrero adornado con plumas. Ella miró hacia arriba y lo vio volar en el aire, mientras una gaviota chillaba frenéticamente y aleteaba para alejarse de aquel objeto que también parecía un pájaro. Scarlett rió, divertida. La balandra escoró y saltó espuma sobre el costado más inclinado. ¡Era emocionante! Entre el zumbido del viento, Scarlett oyó chillar aterrorizada a Pansy. ¡Qué cobarde era aquella muchacha!
Scarlett recuperó el equilibrio y empezó a subir la escalerilla. La voz tonante de Rhett la detuvo. Él hizo girar la rueda del timón y la cubierta de la balandra volvió a su nivel normal; restallaron las velas. Rhett hizo un ademán, y un tripulante se puso al timón. El otro estaba sosteniendo a Pansy mientras ésta vomitaba en la popa. Rhett se plantó en dos zancadas en lo alto de la escalerilla y miró a Scarlett con el ceño fruncido.
—Pequeña idiota, habrías podido romperte la cabeza con el botalón. Vuelve abajo, que es donde debes estar.
—¡Oh, no, Rhett! Déjame subir donde pueda ver lo que pasa. Es muy divertido. Quiero sentir el viento y gustar la espuma.
—¿No estás mareada? ¿O asustada?
Ella le respondió con una mirada desdeñosa.


—¡Oh, Eleanor, han sido los momentos más maravillosos que he pasado en mi vida! No sé por qué no se hacen marineros todos los hombres.
—Me alegro de que te hayas divertido, querida; pero Rhett hizo mal en exponerte al viento y a tanto sol. Estás colorada como una india.
La señora Butler envió a Scarlett a su habitación, después de aplicarle glicerina y compresas de agua de rosas en la cara. Luego riñó a su alto y regocijado hijo, hasta que éste agachó la cabeza fingiéndose avergonzado.
—Si preparo los adornos de Navidad que te he traído, ¿podré tomar postre después de la comida o tendré que quedarme en el rincón? —preguntó humildemente.
Eleanor Butler extendió los brazos con resignación.
—No sé lo que voy a hacer contigo, Rhett —dijo, pero su esfuerzo para no sonreír fue un fracaso total.
Quería locamente a su hijo.


Aquella tarde, mientras Scarlett se sometía a un tratamiento de lociones para las quemaduras de sol, Rhett llevó a Alicia Savage una de las coronas de acebo que había traído de la plantación, como regalo de su madre.
—Eleanor y tú sois muy amables, Rhett. Gracias. ¿Quieres tomar un ponche de pretemporada?
Rhett aceptó de buen grado la bebida, charlaron sobre el tiempo desacostumbrado y el invierno de hacía treinta años en que había nevado de verdad, y sobre el año en que había llovido treinta y ocho días seguidos. Se conocían desde que eran pequeños. Las casas de sus respectivas familias compartían una pared del jardín y una morera con dulces y pringosos frutos purpúreos cuyas ramas pendían a ambos lados de aquel muro.
—Scarlett está loca de miedo por culpa de ese yanqui que irrumpe en los dormitorios —dijo Rhett cuando Alicia y él terminaron de recordar tiempos pasados—. Espero que no te importará hablar de esto con un viejo amigo que te vio sin enaguas cuando tenías cinco años.
—Hablaré libremente si consigues olvidar la antipatía que sentía de pequeña por la ropa interior. —La señora Savage rió de buena gana—. Fui la desesperación de toda la familia durante al menos un año. Ahora parece gracioso... Pero esta cuestión del yanqui no es en modo alguno divertida. Alguien se pondrá nervioso y disparará contra un soldado, y entonces se armará la gorda.
—Dime cómo era ese hombre, Alicia. Tengo una teoría acerca de él.
—Sólo le vi un momento, Rhett...
—Debería bastar. ¿Alto o bajo?
—Alto, sí, muy alto. La cabeza llegaba a unos treinta centímetros por debajo del borde superior de las cortinas y esas ventanas tienen una altura de dos metros veinticinco.
Rhett hizo un guiño.
—Sabía que podía contar contigo. Eres la única persona que he conocido capaz de descubrir el helado más grande en una fiesta de cumpleaños desde el otro lado de la habitación. Te llamábamos «Ojos de Águila» a espaldas tuyas.
—Y también a la cara, creo recordar, junto con otras desagradables observaciones personales. Eras un chiquillo horrible.
—Y tú eras una niña odiosa. Pero te habría querido aunque hubieses llevado enaguas.
—Y yo te habría querido si no las hubieses llevado. Miré muchas veces por debajo de tu falda y no conseguí ver nada.
—Ten compasión, Alicia. Al menos reconoce que mi faldita de entonces se llama kilt.
Los dos sonrieron amigablemente. Entonces prosiguió Rhett su interrogatorio. Alicia recordó muchos detalles en cuanto empezó a pensar. El soldado era joven, ciertamente muy joven, con los desgarbados movimientos del muchacho que no se ha acostumbrado aún a su pleno crecimiento. También era muy delgado. El uniforme pendía holgado de su cuerpo. Las muñecas se veían claramente debajo de las bocamangas; posiblemente, el uniforme no era suyo.
—Sus cabellos eran oscuros, pero no tan negros como los tuyos, Rhett, y de paso te diré que esas hebras grises te caen muy bien.
No, su cabello debía de ser castaño aunque parecía más oscuro en la sombra. Sí, bien cortado y casi ciertamente descuidado, pues ella hubiese percibido el olor a brillantina. Poco a poco, la señora Savage fue juntando sus recuerdos. Y entonces vaciló y dejó de hablar.
—Sabes quién es, ¿verdad, Alicia?
—Puedo estar equivocada.
—Puedes estar en lo cierto. Tienes un hijo de la edad adecuada, de unos catorce o quince años, y seguro que conoces a sus amigos. En cuanto oí hablar de esto, pensé que tenía que ser un muchacho de Charleston. ¿Crees realmente que un soldado yanqui irrumpiría en el dormitorio de una mujer sólo para contemplar su forma debajo de una colcha? Esto no es nada terrorífico, Alicia; se trata de un pobre chico que está confuso sobre lo que su cuerpo le está pidiendo. Quiere saber cómo es el de una mujer, sin corsé ni polisón; lo quiere hasta el punto de ir a mirar a hurtadillas a mujeres dormidas. Probablemente se avergüenza de sus pensamientos cuando ve a una completamente vestida y despierta. ¡Pobre diablillo! Supongo que mataron a su padre en la guerra y que no tiene a ningún hombre con quien hablar.
—Tiene un hermano mayor...
—¿Sí? Entonces tal vez estoy equivocado. O tú te equivocas al pensar que es él.
—Temo que no. El muchacho se llama Tommy Cooper. Es el más alto y pulcro de todo su grupo. Y casi se muere del susto cuando le saludé en la calle, dos días después del incidente en mi dormitorio. Su padre murió en Bull Run. Tommy no le conoció. Su hermano tiene diez u once años más que él.
—¿Te refieres a Edward Cooper, el abogado?
Alicia asintió con la cabeza.
—Entonces no es de extrañar. Cooper forma parte del comité del Hogar Confederado de mi madre; le conocí en nuestra casa. Es poco más que un eunuco. Tommy no recibirá ayuda de él.
—No tiene nada de eunuco; lo que pasa es que está demasiado enamorado de Anne Hampton para darse cuenta de las necesidades de su hermano.
—Como quieras, Alicia. Pero voy a celebrar una pequeña conferencia con Tommy.
—No puedes hacerlo, Rhett. Darías un susto de muerte al pobre chico.
—El «pobre chico» está dando un susto de muerte a la población femenina de Charleston. Gracias a Dios, no ha ocurrido todavía nada realmente grave. La próxima vez, podría perder el control. O recibir un tiro. ¿Dónde vive, Alicia?
—En la calle Church, justo detrás de la esquina con Broad. Hay varias casas de ladrillos en el lado sur de Saint Michael's Alley, y él vive en la de en medio. Pero, Rhett, ¿qué vas a decir? No puedes entrar allí y agarrar a Tommy por el cogote.
—Confía en mí, Alicia.
Alicia apoyó las manos en las mejillas de Rhett y le besó suavemente en los labios.
—Me alegro de que hayas vuelto a casa, vecino. Que tengas suerte con Tommy.


Rhett estaba sentado en la galería de los Cooper, tomando té con la madre de Tommy, cuando llegó el muchacho. La señora Cooper presentó su hijo a Rhett y después le dijo al chico que fuese a dejar los libros de texto y a lavarse las manos y la cara.
—El señor Butler te va a llevar a su sastre, Tommy. Tiene un sobrino en Aiken que crece tan de prisa como tú y necesita que te pruebes algunos trajes para poder elegir uno para él que le esté a la medida, como regalo de Navidad.
Cuando no le vieron los adultos, Tommy hizo una mueca horrible.
Entonces recordó los rumores que había oído sobre la tormentosa juventud de Rhett y pensó que le gustaría ir con el señor Butler para ayudarle. Tal vez incluso tendría valor para hacerle al señor Butler unas cuantas preguntas sobre cosas que le preocupaban.
Tommy no tuvo que preguntarle. En cuanto se hubieron alejado de la casa, Rhett puso un brazo sobre los hombros del chico.
—Tom —le dijo—, me he propuesto darte unas cuantas lecciones valiosas. La primera es cómo mentir de manera convincente a una madre. Iremos en tranvía y, mientras tanto, tú y yo hablaremos detalladamente de mi sastre y su tienda y sus costumbres. Practicarás con mi ayuda hasta que hayas aprendido bien la lección, porque yo no tengo ningún sobrino en Aiken, y no vamos a ir al sastre. Viajaremos hasta el final de trayecto, en avenida Rutledge, y daremos un saludable paseo hasta una casa donde quiero que conozcas a algunas amigas mías.
Tommy Cooper asintió sin discutir. Estaba acostumbrado a que sus mayores le dijesen lo que tenía que hacer, y le gustaba que el señor Butler le hubiese llamado Tom. Antes de que terminase la tarde y fuese Tom devuelto a su madre, el muchacho miraba a Rhett con tanta adoración como si fuese un héroe, y Rhett comprendió que tendría que cargar durante años con Tom Cooper.
También confiaba en que Tom nunca olvidaría a las amigas a quienes habían ido a visitar. Entre las muchas «primicias» históricas de Charleston estaba el primer prostíbulo registrado «sólo para caballeros». Había cambiado muchas veces de sitio en sus casi dos siglos de existencia, pero no había cerrado un sólo día, a pesar de las guerras, las epidemias y los huracanes. Una de las especialidades de la casa era la amable y discreta iniciación de adolescentes en los placeres de la virilidad. Era una de las apreciadas tradiciones de Charleston. Rhett especulaba a veces sobre lo diferente que hubiese podido ser su propia vida si su padre hubiese sido tan diligente en seguir esta tradición como en enseñarle todas las demás cosas que se esperaban de un caballero de Charleston... Pero esto era agua pasada. Torció los labios en una triste sonrisa. Al menos había podido sustituir al padre muerto de Tommy, que habría hecho lo mismo para el chico. Las tradiciones tenían sus ventajas. Una de ellas sería que se habrían acabado las correrías de un yanqui a medianoche. Rhett se fue a casa a echar un trago para premiarse, antes de ir a recoger a su hermana en la estación del ferrocarril.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:14 pm

19


—¿Y si el tren llega temprano, Rhett? —Eleanor Butler miró el reloj de pared por décima vez en dos minutos—. No quiero pensar en Rosemary plantada en la estación sin nadie que la acompañe cuando está anocheciendo. Ya sabes que su doncella es todavía una novata. Y además medio tonta, diría yo. No sé por qué la soporta Rosemary.
—Ese tren no ha llevado nunca, en toda su historia, menos de cuarenta minutos de retraso, mamá, y aunque hoy llegase puntual todavía faltaría media hora.
—Te he pedido que fueses allí con tiempo sobrado. Hubiese tenido que ir yo, como había proyectado cuando no sabía que estarías en casa.
—No te inquietes, mamá. —Repitió una vez más lo que ya le había contado a su madre—. He alquilado un simón que vendrá a recogerme dentro de diez minutos. Hay cinco desde aquí hasta la estación. Llegaré con quince minutos de anticipación; el tren llevará una hora o más de retraso y Rosemary entrará en casa, colgada de mi brazo, con el tiempo justo para la cena.
—¿Puedo ir contigo, Rhett? Me gustaría respirar un poco de aire fresco.
Scarlett se imaginó la hora que pasaría encerrada con él en el pequeño coche de alquiler: le preguntaría a Rhett muchas cosas acerca de su hermana y eso a él le gustaría porque estaba loco por Rosemary. Y si Rhett hablaba lo bastante, tal vez ella sabría lo que le esperaba. La aterrorizaba que Rosemary no simpatizase con ella, que fuese como Ross. La florida carta de disculpa de su cuñado no había hecho que dejase de aborrecerle.
—No, querida, no puedes acompañarme. Quiero que te quedes donde estás, en ese diván, con las compresas sobre los ojos. Todavía los tienes hinchados por el sol.
—¿Quieres que vaya yo, querido? —La señora Butler enrolló el encaje que estaba haciendo, dispuesta a guardarlo—. Temo que la espera va a ser larga.
—No me importa esperar, mamá. Tengo que meditar y planificar lo que hay que plantar en la finca en primavera.
Scarlett se reclinó de nuevo en los cojines, deseando que la hermana de Rhett no viniese a casa. No tenía una idea clara de cómo sería Rosemary, y prefería no descubrirlo. Sabía, por rumores que había oído, que el nacimiento de Rosemary había provocado muchas sonrisas disimuladas. Fue una criatura «tardía», nacida cuando Eleanor Butler pasaba de los cuarenta años. También era una solterona, una de esas víctimas domésticas causadas por la guerra: demasiado joven para casarse antes de que empezase la contienda, demasiado vulgar y pobre para llamar la atención de los pocos hombres disponibles cuando hubo terminado. El regreso de Rhett a Charleston y su fabulosa riqueza habían dado que hablar a las malas lenguas. Rosemary tendría ahora una dote importante. Pero siempre parecía estar lejos, visitando a una prima o a una amiga en otra ciudad. ¿Estaba buscando allí un marido? ¿No eran bastante buenos para ella los varones de Charleston? Todo el mundo había estado esperando el anuncio de un noviazgo durante más de un año, pero no había el menor indicio de esto y mucho menos de unos esponsales. Emma Anson describía la situación como «muy propicia a la especulación».
Scarlett especulaba por su cuenta. Le encantaría que Rosemary contrajese matrimonio, por mucho dinero que le costara a Rhett. No le interesaba tenerla en la casa. Aunque no tuviese ningún atractivo, era más joven que Scarlett y hermana de Rhett. Éste le prestaría demasiada atención. Se puso tensa cuando oyó que se abría la puerta de la calle, unos minutos antes de la hora de cenar. Rosemary había llegado.
Rhett entró en la biblioteca y sonrió a su madre.
—Tu hija pródiga ha vuelto al fin —dijo—. Está más sana que una manzana y tiene más hambre que un león. En cuanto se haya lavado las manos, probablemente entrará aquí, dispuesta a devoraros.
Scarlett miró hacia la puerta con aprensión. La joven que entró por ella un momento más tarde tenía una agradable sonrisa en el semblante. No había nada selvático en ella. Pero impresionó tanto a Scarlett como si hubiese rugido y llevado una melena. «¡Se parece mucho a Rhett! No, no es esto. Tiene los mismos ojos y cabellos negros y dientes blancos, pero no está ahí el parecido. Es más bien su manera de ser, su aire dominante, como el de Rhett. No me gusta, no me gusta en absoluto.»
Entrecerró los ojos verdes para observar a Rosemary. «En realidad, no es tan feúcha como dicen, pero no hace nada para mejorar su aspecto. Mira cómo lleva recogido todo el cabello en un gran moño sobre la nuca. Y ni siquiera lleva pendientes, a pesar de que sus orejas son muy lindas. Tiene cetrina la tez. Supongo que la de Rhett sería igual si no estuviese siempre al sol. Pero un vestido de brillantes colores remediaría esto. Ese tono verde pardusco es el peor que podía haber elegido. Bueno, tal vez pueda yo ayudarle un poco a este respecto.»
—Conque ésta es Scarlett.
Rosemary cruzó la habitación en cuatro zancadas. «Oh, tendré que enseñarle a andar», pensó Scarlett. A los hombres no les gustan las mujeres que dan esas zancadas. Scarlett se puso en pie antes de que llegase Rosemary junto a ella, esbozó una sonrisa fraternal y levantó la cara para un social intercambio de besos.
Pero, en vez de rozar la mejilla de su cuñada con la suya, como era de rigor, Rosemary la miró francamente a la cara.
—Rhett dijo que eras felina —declaró—, y ahora veo que lo dijo por esos ojos verdes. Espero que ronronees y no me escupas, Scarlett. Quisiera que fuésemos amigas.
Scarlett abrió la boca, pero no emitió el menor sonido. Estaba demasiado sorprendida para hablar.
—Mamá, ordena que sirvan la cena —dijo Rosemary, que ya se había vuelto—. Ya le he dicho a Rhett que es un bruto por no haber llevado una cesta con comida a la estación.
Scarlett buscó con la mirada a Rhett y entonces montó en cólera. Estaba apoyado en la jamba de la puerta, con la boca torcida en una sonrisa irónica y divertida. «¡Bruto! —pensó—. Conque le dijiste eso, ¿no? Que soy felina. Quisiera poder demostrarte que lo soy. Me gustaría arrancarte esa sonrisa de la cara.» Miró rápidamente a Rosemary. ¿Se estaba riendo también? No; estaba abrazando a Eleanor Butler.
—La cena —dijo Rhett—. Veo que se acerca Manigo para anunciarla.


A Scarlett le dolían las quemaduras del sol, y la engreída verborrea de Rosemary le daba dolor de cabeza. Pues la hermana de Rhett era apasionada y ruidosamente testaruda y discutidora. Declaró que los primos a quienes había visitado en Richmond eran idiotas sin remedio, y que había aborrecido todos los minutos que había pasado allí. Estaba absolutamente segura de que ninguno de ellos había leído jamás un libro... o al menos un libro que valiese la pena.
—¡Oh, querida! —dijo Eleanor Butler a media voz, y miró a Rhett con muda súplica.
—Los primos son siempre un tormento, Rosemary —dijo sonriendo él—. Deja que te cuente la última del primo Townsend Ellinton. Le vi recientemente en Filadelfia y el encuentro me dejó borrosa la visión durante una semana. Traté continuamente de mirarle a los ojos y, desde luego, me dio vértigo.
—¡Yo prefiero el vértigo a morirme de aburrimiento! —le interrumpió su hermana—. ¿Te imaginas lo que es tener que permanecer sentada después de la cena y escuchar a la prima Miranda leyendo en voz alta las novelas de Waverley? ¡Esas gansadas sentimentales!
—A mí siempre me gustó bastante Scott, querida, y creí que también te gustaba a ti. —Eleanor trató de calmar la vehemencia de Rosemary. Pero fue inútil.
191—Entonces no entendía de eso, mamá; fue hace muchos años.
Scarlett pensó con añoranza en las horas tranquilas de después de la cena que había compartido con Eleanor. Evidentemente, eso no volvería a repetirse estando Rosemary en la casa. ¿Cómo podía apreciarla tanto Rhett? Ahora la hermana parecía resuelta a entablar una disputa con él.
—Si yo fuese un hombre, me dejaríais ir —le gritaba Rosemary a Rhett—. He estado leyendo los artículos que Henry James escribe sobre Roma, y tengo la impresión de que voy a morirme de ignorancia si no veo personalmente esa ciudad.
—Pero tú no eres un hombre, querida —dijo tranquilamente Rhett—. ¿Y dónde diablos conseguiste ejemplares de The Nation? Podrían colgarte por leer ese periodicucho liberal.
Scarlett aguzó los oídos y terció en la conversación.
—¿Por qué no la dejas ir, Rhett? Roma no está tan lejos. Y estoy convencida de que debemos conocer a alguien que tenga parientes allí. No puede estar más lejos que Atenas, y los Tarleton tienen un millón de primos en Atenas.
Rosemary se quedó boquiabierta.
—¿Quienes son esos Tarleton y qué tiene que ver Atenas con Roma? —dijo.
Rhett tosió para disimular su risa. Después carraspeó.
—Atenas y Roma son los nombres de dos poblaciones rurales de Georgia, Rosemary —dijo pausadamente—. ¿Te gustaría visitarlas?
Rosemary se llevó las manos a la cabeza en un gesto dramático de desesperación.
—No puedo dar crédito a mis oídos. Por el amor de Dios, ¿quién puede querer ir a Georgia? Yo quiero ir a Roma, la Roma real, la Ciudad Eterna. ¡En Italia!
Scarlett sintió que se ponía colorada. Hubiese debido imaginar que se refería a Italia.
Pero antes de que pudiese replicar tan ruidosamente como Rosemary, se abrió la puerta del comedor con un estrépito que los hizo callar a todos impresionados, y Ross entró tambaleándose y jadeando en la habitación iluminada por las velas.
—Ayudadme —gimió—, la Guardia me persigue. Le he disparado al yanqui que se metía en dormitorios de mujeres.
Rhett se plantó en unos segundos al lado de su hermano, y le asió de un brazo.
—La balandra está en el muelle, y no hay luna; podemos manejarla entre los dos —dijo con tranquilizadora autoridad. Al salir de la habitación, volvió la cabeza para hablar a media voz por encima del hombro—. Decidles que en cuanto hube dejado a Rosemary en casa me marché para aprovechar la corriente de la marea, y que no habéis visto a Ross ni sabéis nada de nada. Os enviaré noticias.
Eleanor Butler se levantó sin prisa de su silla, como si fuese una noche normal y hubiese acabado de cenar. Se acercó a Scarlett y la rodeó con un brazo. Scarlett estaba temblando. Venían los yanquis. Colgarían a Ross por disparar contra uno de ellos y a Rhett por tratar de ayudarle a escapar. ¿Por qué no podía dejar Rhett que Ross se las apañase? No tenía derecho a abandonar a su esposa sola e indefensa cuando venían los yanquis.
Eleanor habló, y su voz era acerada, aunque suave y lenta como siempre.
—Llevaré los platos y los cubiertos de Rhett a la cocina. Hay que informar a los criados de lo que tienen que decir y no dejar indicios de que él ha estado aquí. ¿Queréis, Rosemary y tú, arreglar la mesa para tres?
—¿Y qué vamos a hacer nosotras? Los yanquis vienen. —Scarlett sabía que debía permanecer tranquila; se despreciaba por estar tan asustada, pero no podía dominar su miedo. Había llegado a pensar que los yanquis eran inofensivos, unos estorbos risibles. Era terrible recordar que el Ejército de ocupación podía hacer lo que quisiera y decir que era legal.
—Vamos a terminar nuestra cena —dijo la señora Butler. Sus ojos empezaron a reír—. Después, creo que leeré lvanhoe en voz alta.


—¿No tienen nada mejor que hacer que atropellar a una familia compuesta de mujeres?
Rosemary miró al capitán de la Unión echando chispas y con los brazos en jarras.
—Siéntate y cállate, Rosemary —dijo la señora Butler—. Le pido disculpas por la mala educación de mi hija, capitán.
El oficial no se ablandó por la cortesía conciliadora de Eleanor.
—Registren la casa —ordenó a sus hombres.
Scarlett estaba tumbada en el sofá, con compresas de manzanilla sobre la cara quemada por el sol y los ojos hinchados. Se alegraba de esta protección; así no tenía que mirar a los yanquis. ¡Qué serenidad tenía Eleanor! ¡Pensar en preparar una escena de enfermería en la biblioteca! Sin embargo, ella se estaba casi muriendo de curiosidad. No podía saber lo que pasaba guiándose solamente por el ruido. Oyó pasos, puertas que se cerraban y, después, silencio. ¿Había salido el capitán? ¿Se habían ido también Eleanor y Rosemary? No pudo soportarlo. Se llevó lentamente una mano a los ojos y levantó una punta del paño mojado que los cubría.
Rosemary estaba sentada en el sillón, cerca de la mesa, leyendo tranquilamente un libro.
—Ssst —susurró Scarlett.
Rosemary cerró rápidamente el libro y cubrió el título con la mano.
—¿Qué quieres? —dijo, también en voz baja—. ¿Has oído algo?
—No, nada. ¿Qué están haciendo? ¿Dónde está tu madre? ¿La han detenido?
—Por el amor de Dios, Scarlett, ¿por qué hablas en voz baja? —la voz normal de Rosemary sonó terriblemente fuerte—. Los soldados están registrando la casa en busca de armas; confiscan todas las armas de fuego de Charleston. Mamá los sigue para asegurarse de que no confiscan nada más.
¿Era esto todo? Scarlett se tranquilizó. No había armas en la casa; lo sabía porque ella misma había buscado una. Cerró los ojos y se adormiló. Había sido un día muy largo. Recordó lo emocionante que había sido ver el agua levantando espuma en los costados de la veloz balandra y durante un instante envidió a Rhett por estar navegando bajo las estrellas. Lástima que no estuviese ella con él en vez de Ross. No tenía miedo de que los yanquis alcanzasen a Rhett; nunca se preocupaba por él. Era invencible.
Cuando Eleanor Butler volvió a la biblioteca al marcharse los soldados de la Unión, abrigó con su chal de casimir a Scarlett, que había caído en un profundo sueño.
—No hace falta molestarla —dijo en voz baja—; aquí estará cómoda. Vayamos a acostarnos, Rosemary. Has hecho un viaje largo y yo estoy cansada, y mañana será un día muy ajetreado.
Sonrió para sus adentros cuando vio la señal colocada entre unas páginas avanzadas de Ivanhoe. Rosemary leía de prisa. Y no era, ni con mucho, tan moderna como pretendía ser.


La mañana siguiente, el mercado ardía de indignación y de planes mal pergeñados. Scarlett escuchaba con desdén las agitadas conversaciones a su alrededor. ¿Qué esperaban los charlestonianos? ¿Que los yanquis se dejasen disparar sin hacer nada? Si los charlestonianos trataban de discutir o protestar, lo único que harían sería empeorar las cosas. ¿Qué importaba, después de tanto tiempo, que el general Lee hubiese convencido a Grant para que permitiese a los oficiales de la Confederación conservar sus armas cortas después de la rendición en Appomattox? Eso era de todos modos el extremo del Sur, ¿y de qué los servía un revólver a quienes eran demasiado pobres para comprar municiones? ¡Y las pistolas de duelo! ¿A quién diablos podía interesarle conservarlas? Sólo eran buenas para que los hombres mostrasen su valor y se hiciesen volar la cabeza.
Scarlett mantuvo la boca cerrada y se concentró en la compra. De no hacerlo así, no acabarían nunca. Incluso Eleanor corría de un lado a otro como un pollo con la cabeza cortada, hablando con todo el mundo en un tono apremiante y apenas audible.
—Dicen que todos los hombres quieren acabar lo que empezó Ross —le contó a Scarlett cuando volvían a casa—. No pueden soportar que sus hogares sean registrados por la tropa. Las mujeres tendremos que arreglar las cosas; los hombres están demasiado acalorados.
Scarlett sintió un escalofrío de terror. Había pensado que todo aquello era pura palabrería, que nadie querría empeorar la situación.
—¡No hay nada que arreglar! —exclamó—. Lo único que se puede hacer es estarse quieto hasta que amaine el temporal. Rhett debe de haber puesto a salvo a Ross o, de lo contrario, nos habríamos enterado.
La señora Butler pareció asombrada.
—No podemos permitir que el Ejército de la Unión se salga con la suya en esto, Scarlett; supongo que lo comprendes. Ya han registrado nuestras casas, han anunciado que impondrán el toque de queda y están deteniendo a todos los que trafican en artículos racionados. Si les dejamos seguir así, pronto volveremos a estar como en el año sesenta y cuatro, cuando nos tenían acogotados, aplastándonos el cuello con sus botas y controlando hasta nuestro aliento. Sencillamente, no puede ser.
Scarlett se preguntó si no se estaba volviendo loco todo el mundo. ¿Qué creían que podían hacer un puñado de damas de Charleston aficionadas al té y a los encajes contra un Ejército?
Lo descubrió dos noches más tarde.
La boda de Lucinda Wragg había sido fijada para el 23 de enero. Las invitaciones habían sido escritas y esperaban a ser entregadas el 2 de enero, pero nunca se emplearon. «Una terrible eficacia» fue el comentario con que Rosemary Butler rindió tributo a los esfuerzos de la madre de Lucinda, de su propia madre y de todas las otras damas de Charleston. La boda de Lucinda se celebró el 19 de diciembre en la iglesia de Saint Michael, a las nueve de la noche. Los majestuosos acordes de la marcha nupcial sonaron a través de las puertas y ventanas abiertas de la atestada y bellamente adornada iglesia, exactamente a la hora en que empezaba el toque de queda. Se oyeron claramente en el cuartel de la Guardia del otro lado de la calle frente a Saint Michael. Algún oficial dijo más tarde a su esposa, a oídas de la cocinera, que nunca había visto tan nerviosos a los hombres bajo su mando, ni siquiera antes de salir de campaña. Toda la ciudad se enteró al día siguiente de lo ocurrido. Todos se rieron de buen grado, pero nadie se sorprendió.
A las nueve y media, la entera población de la Vieja Charleston salió de Saint Michael y recorrió a pie la calle Meeting hasta la recepción en la Casa Consistorial de Carolina del Sur. Hombres, mujeres y niños, desde cinco hasta noventa y siete años de edad, caminaban riendo bajo el cálido aire nocturno, quebrantando la ley con flagrante desafío. El mando de la Unión no podía alegar ignorancia, porque aquello se desarrollaba ante sus narices. Ni había manera de detener a los bellacos. El cuartel de la Guardia contaba con veintiséis celdas. Aunque se hubiesen habilitado los despachos y los pasillos, no habría habido espacio suficiente para aquel gentío. Ya los bancos de Saint Michael habían tenido que ser sacados al tranquilo cementerio para que todos pudiesen caber, apretujados, en el interior de la iglesia.
Durante la recepción, la gente debió salir por turnos del atestado salón de baile al porche para tomar un poco el aire y contemplar a los soldados impotentes que patrullaban con fútil disciplina a lo largo de la calle desierta.
Rhett había vuelto aquella tarde a la ciudad llevando la noticia de que Ross estaba a salvo en Wilmington. Scarlett le confesó en el porche, que había tenido miedo de asistir a la boda, incluso escoltada por él.
—No podía creer que un puñado de señoras de su casa pudiesen darle un palo al Ejército yanqui. Tengo que confesarlo, Rhett. La gente de Charleston se las sabe todas.
El sonrió.
—Me gustan esos chalados arrogantes. Todos y cada uno de ellos. Incluso el pobre Ross. Espero que nunca se entere de que erró el blanco por un kilómetro, pues sería para él una gran desilusión.
—¿Ni siquiera le alcanzó? Supongo que estaría borracho. —Su voz no podía ser más despectiva. Después se agudizó, con súbito temor—. Entonces, ¡el merodeador anda todavía suelto!
Rhett le dio unas palmadas en el hombro.
—No. Puedes estar tranquila, querida, pues no volverás a oír hablar de él. Mi hermano y la apresurada boda de la pequeña Lucinda han infudido el temor de Dios a los yanquis. —Rió entre dientes, divertido.
—¿Qué es eso tan gracioso? —preguntó recelosamente Scarlett.
No le gustaba que la gente se riese sin que ella supiese por qué.
—No lo entenderías —dijo Rhett—. Me estaba felicitando por haber resuelto un problema sin ayuda de nadie, y entonces mi chapucero hermano hace algo todavía mejor: sin darse cuenta, ha dado a toda la ciudad algo con que divertirse y de lo que sentirse orgullosa. Míralos, Scarlett.
El porche estaba más lleno que nunca. Lucinda Wragg, ahora Lucinda Grimball, estaba arrojando flores de su ramo a los soldados.
—¡Hum! ¡Yo más bien les arrojaría trozos de ladrillo!
—Lo creo. Siempre te ha gustado lo evidente. El estilo de Lucinda requiere imaginación. —Su tono divertido y perezoso se había vuelto cruelmente mordaz.
Scarlett levantó la cabeza.
—Me voy adentro. Prefiero ahogarme de calor a que me insulten.
Invisible a la sombra de una columna próxima, Rosemary se encogió al percibir crueldad en la voz de Rhett e irritación doliente en la de Scarlett. Aquella noche, más tarde, pasada la hora de acostarse, llamó a la puerta de la biblioteca donde estaba Rhett leyendo. Después entró y cerró la puerta a su espalda.
Tenía la cara enrojecida de llorar.
—Creí que te conocía, Rhett —dijo bruscamente—, pero no te conozco en absoluto. Esta noche oí que le hablabas a Scarlett en el porche de la Casa Consistorial. ¿Cómo puedes ser tan cruel con tu propia esposa? ¿Contra quién te volverás ahora?

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:15 pm

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Rhett se levantó rápidamente del sillón y avanzó hacia su hermana con los brazos tendidos. Pero Rosemary levantó las manos con las palmas hacia fuera, y retrocedió. El semblante de él se ensombreció y se quedó inmóvil, con los brazos colgando junto a los costados. Quería por encima de todo ser el amparo de Rosemary, y ahora era la causa de su angustia.
Su mente estaba llena de la corta y breve historia de Rosemary y del papel que él mismo había representado en ella. Rhett no había lamentado ni explicado nunca lo que había hecho en su tormentosa juventud. No se avergonzaba de nada, salvo de los efectos causados en su hermana menor.
Debido a su rebelde oposición a la familia y a la sociedad, su padre le había repudiado. El nombre de Rhett no era más que una línea tachada con tinta en la Biblia de la familia Butler cuando registraron en el Libro Santo el nacimiento de Rosemary. Ésta tenía veinte años menos que él. Rhett ni siquiera la vio hasta que ella cumplió trece años: una niña desgarbada, de piernas largas, pies grandes y pechos incipientes. Una de las escasas ocasiones en que su madre desobedeció a su marido fue cuando inició Rhett su peligrosa vida de burlador del bloqueo del puerto de Charleston por la flota de la Unión. La señora Butler acudió de noche al muelle donde estaba amarrado el barco de Rhett llevando consigo a Rosemary para que se conociesen. La ternura oculta que Rhett llevaba dentro brotó de un modo inefable cuando éste percibió la confusión y la necesidad que padecía su hermana menor, y la acogió en su corazón con el calor que su padre nunca pudo darle. Rosemary, a su vez, le entregó la confianza y la fidelidad que su padre no le había inspirado jamás. Y el lazo entre hermano y hermana no se desató nunca, a pesar de que no se vieron más de una docena de veces desde su primer encuentro hasta que Rhett volvió a su casa de Charleston once años más tarde.
Él no se había perdonado nunca el haber aceptado las afirmaciones de su madre en el sentido de que Rosemary estaba bien, era feliz y se sentía amparada por el dinero que él les enviaba con prodigalidad desde que su padre había muerto y ya no podía interceptarlo y devolverlo. Hubiese tenido que estar más alerta, que prestar más atención, se acusó Rhett más tarde. Tal vez entonces su hermana no habría desconfiado tanto de los hombres. Tal vez se habría enamorado y casado y tenido hijos.
De hecho, cuando volvió a casa, encontró a una mujer de veinticuatro años, tan desgarbada como la niña de trece a quien había conocido. Rosemary se sentía incómoda con todos los hombres, salvo con él; empleaba las vidas distantes de las novelas para consolarse de la incertidumbre que le causaba la vida en el mundo; rechazaba los convencionalismos de la sociedad sobre cómo debía parecer, pensar y comportarse una mujer.
Rosemary era una marisabidilla, terriblemente franca y carente de las artimañas y la vanidad femeninas.
Rhett la quería, y respetaba su susceptible independencia. No podía recuperar los años perdidos, pero podía ofrecerle a su hermana el don más raro: su yo interior. Era totalmente sincero con Rosemary, la trataba como a una igual y en ocasiones incluso le confiaba los secretos de su corazón, como jamás había hecho con ninguna otra persona. Ella reconocía la inmensidad de aquel don, y le adoraba. En los catorce meses que Rhett había estado en casa, la alta, inquieta e inocente soltera y el sofisticado y desilusionado aventurero se habían convertido en los más íntimos amigos.
Ahora Rosemary se sentía traicionada. Había visto una faceta de Rhett que no sabía que existiese, un rasgo de crueldad en aquel hermano que siempre había conocido infaliblemente amable y afectuoso. Estaba confusa y desconfiaba.
—No has contestado mi pregunta, Rhett. —Los ojos enrojecidos de Rosemary eran acusadores.
—Lo siento, Rosemary —dijo cautelosamente él—. Lamento profundamente que me hayas oído. Era algo que tenía que hacer. Quiero que se vaya y nos deje en paz.
—¡Pero es tu esposa!
—Yo me separé de ella, Rosemary. Le ofrecí el divorcio y no lo aceptó, pero Scarlett sabía que nuestro matrimonio había terminado.
—Entonces, ¿por qué está aquí?
Rhett encogió los hombros.
—Tal vez deberíamos sentarnos. Es una historia larga y fatigosa.


Lentamente, metódicamente, sin pizca de emoción, Rhett contó a su hermana los dos matrimonios anteriores de Scarlett; su declaración y la decisión de Scarlett de casarse con él por su dinero. También le refirió el amor casi obsesivo que Scarlett sintió por Ashley durante todo el tiempo que la había conocido.
—Pero, si sabías esto, ¿por qué diablos te casaste con ella? —preguntó Rosemary.
—¿Por qué? —Rhett torció la boca en una sonrisa—. Porque era muy fogosa y de una valentía temeraria y tenaz. Porque era infantil, a pesar de todo lo que pretendía ser. Porque era diferente de todas las mujeres a quienes había conocido. Me fascinaba, me enfurecía, me volvía loco. La amaba tanto como ella a él. Desde el día en que la vi por primera vez. Fue una especie de enfermedad.
Su voz era doliente. Apoyó la cabeza entre las manos y rió espasmódicamente. Su voz salía amortiguada por entre sus dedos.
—La vida es una broma muy grotesca. Ahora, Ashley Wilkes es un hombre libre y se casaría con Scarlett sin pensarlo un momento, y yo quiero librarme de ella. Naturalmente, esto hace que ella quiera recuperarme. Sólo desea lo que no puede tener. —Rhett levantó la cabeza—. Temo —dijo a media voz—, temo que todo vuelva a empezar. Sé que es despiadada y completamente egoísta, que es como un niño que llora para que le den un juguete y lo rompe en cuanto lo tiene. Pero hay momentos en que inclina la cabeza de un modo singular, o sonríe jubilosa, o parece de pronto perdida..., y entonces estoy a punto de olvidar todo lo que sé.
—¡Mi pobre Rhett!
Rosemary apoyó una mano en su brazo.
Él la cubrió con la suya. Después le sonrió y volvió a ser el de siempre.
—Tienes ante ti, querida, al hombre que fue antaño el asombro de los barcos fluviales del Mississippi. He jugado durante toda mi vida y nunca he perdido. Ganaré también este juego. Scarlett y yo hemos hecho un trato. No podía arriesgarme a tenerla demasiado tiempo en esta casa. O volvería a enamorarme de ella o la mataría. Por consiguiente, agité una bolsa de oro delante de ella, y su afán de dinero superó el eterno amor que me profesa. Se marchará definitivamente en cuanto termine la temporada. Hasta entonces tendré que mantenerla a distancia, resistir más que ella y superarla en astucia. Casi lo espero con ilusión. Ella aborrece perder, y lo manifiesta. No es divertido derrotar a alguien que es un buen perdedor. —Miró a su hermana con ojos sonrientes. Después se puso de nuevo serio—. Mamá sucumbiría si se enterase de la verdad sobre mi infeliz matrimonio, pero se avergonzaría si supiese que yo abandoné el hogar, por muy desgraciado que fuese. Un dilema terrible. En cambio, de esta manera será Scarlett quien me abandone, yo seré la parte ofendida pero valientemente estoica, y no habrá nada deshonroso.
—¿Ni arrepentimiento?
—Sólo de haber sido estúpido una vez, hace años. Tendré el eficaz consuelo de no reincidir. Esto contribuye mucho a borrar la humillación de aquella primera vez.
Rosemary le miró fijamente, con no disimulada curiosidad.
—¿Y si Scarlett hubiese cambiado? Podría haber madurado.
Rhett hizo una mueca.
—Para citarla a ella misma: eso sólo ocurrirá «cuando los cerdos vuelen».

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:16 pm

21


—Vete.
Scarlett enterró la cara en la almohada.
—Es domingo, señorita Scarlett; no puede dormir hasta muy tarde. La señorita Pauline y la señorita Eulalie la están esperando.
Scarlett gimió. Esto sería razón suficiente para que una se volviese episcopaliana. Al menos, los miembros de esta Iglesia se iban a dormir más tarde, ya que en Saint Michael el oficio no empezaba hasta las once. Suspiró y saltó de la cama.
Sus tías no perdieron tiempo y empezaron de inmediato a explicarle lo que se esperaría de ella en la próxima temporada. Scarlett escuchó con impaciencia mientras Eulalie y Pauline le exponían la importancia del decoro, la discreción, la deferencia a sus mayores, el comportamiento propio de una dama. ¡Por el amor de Dios! Se sabía de memoria todas estas reglas. Su madre y Mamita se las habían machacado desde que aprendiera a andar. Scarlett guardó silencio y se miró los pies mientras caminaba hacia la iglesia de Saint Mary. No quería escuchar; esto era todo.
Sin embargo, cuando estuvieron de regreso en la casa de las tías y empezaron a desayunar, Pauline comentó algo que la obligó a prestar atención.
—No debes mirarme con ceño, Scarlett. Sólo te repito, por tu propio bien, lo que dice la gente. Circula el rumor de que tienes dos vestidos de baile nuevos. Es un escándalo, cuando todas las demás se contentan con el que han llevado durante años. Tú eres nueva en la ciudad y tienes que velar por tu reputación. Y también por la de Rhett. La gente todavía no se ha formado una opinión definitiva sobre él, ¿sabes?
A Scarlett le dio un salto el corazón. Rhett la mataría si lo echaba todo a perder en perjuicio de él.
—¿Qué es eso acerca de Rhett? Dónelo, por favor, tía Pauline. Pauline se lo dijo. Con fruición. Todas las viejas historias: Rhett había sido expulsado de West Point; su padre le había repudiado por su mal comportamiento; tenía fama de haber ganado dinero de manera vergonzosa como jugador profesional en los barcos fluviales del Mississippi, en los turbulentos campos de oro de California y, peor aún, asociándose con picaros y estafadores. Cierto que había sido un bravo soldado de la Confederación, que burló el bloqueo y manejó un cañón en el Ejército de Lee, y que había dado la mayor parte de su dinero sucio para la causa...
«¡Ya! —pensó Scarlett—. Rhett es sin duda muy hábil en difundir historias.»
... pero, sin embargo, su pasado era ciertamente sospechoso. Estaba bien que hubiese vuelto a casa para cuidar de su madre y de su hermana, pero había tardado bastante tiempo en hacerlo. Si su padre no se hubiese matado de hambre para pagar un importante seguro de vida, su madre y su hermana habrían muerto probablemente en el abandono.
Scarlett apretó los dientes para no gritarle a Pauline. ¡No era verdad lo del seguro! Rhett no había dejado nunca, ni un solo instante, de preocuparse por su madre, pero su padre no había permitido que ella aceptase nada de él. Sólo cuando el señor Butler hubo muerto pudo Rhett comprar la casa para Eleanor y darle dinero. E incluso la señora Butler tuvo que inventar la historia del seguro para explicar su prosperidad, porque el dinero de Rhett era considerado sucio. El dinero era el dinero, ¿cómo no lo comprendían los envarados charlestonianos? ¿Qué importaba su procedencia, si servía para cobijarlas bajo un techo y alimentarlas?
¿Por qué no dejaba Pauline de sermonearla? ¿De qué diablos estaba hablando ahora? Del estúpido negocio de los fertilizantes. Esto era otra broma. No había bastante abono en el mundo para justificar el dinero que estaba tirando Rhett en tonterías tales como recuperar los muebles viejos y la plata de su madre y los cuadros de sus bisabuelos, y en pagar a hombres perfectamente sanos para que cuidasen de sus preciosas camelias en vez de cultivar plantas que rindiesen provechosas cosechas.
—... hay varios charlestonianos que se ganan bien la vida con los fosfatos, pero no alardean de ello. Has de guardarte de esta tendencia al derroche y a la ostentación. Él es tu marido, y tienes el deber de advertirle. Eleanor Butler cree que él no puede hacer nada malo; siempre le ha mimado, pero, por su bien y el tuyo y el de Rhett, tienes que procurar que los Butler no llamen demasiado la atención.
—Yo traté de advertírselo a Eleanor —murmuró Eulalie—, pero estoy segura de que no oyó una sola palabra de lo que le dije.
Los ojos entrecerrados de Scarlett brillaron peligrosamente.
—No puedo expresaros cuánto os lo agradezco —dijo con exagerada dulzura—, y tendré en cuenta todas vuestras palabras. Y ahora he de irme. Gracias por el delicioso desayuno.
Se levantó, dio un beso en la mejilla a cada una de sus tías y corrió hacia la puerta. Si no se marchaba en este mismo instante, empezaría a gritar. Sin embargo, ¿debía contarle a Rhett lo que habían dicho sus tías?


—¿Comprendes, Rhett, por qué creí que tenía que decírtelo? La gente critica a tu madre. Sé que mis tías son unas viejas cotorras fastidiosas, pero son las viejas cotorras fastidiosas las que parecen causar siempre las mayores dificultades. Acuérdate de la señora Merriwether y la señora Meade y la señora Elsing.
Scarlett había esperado que Rhett le diese las gracias. Ciertamente no estaba preparada para su risa.
—Benditos sean sus viejos y entrometidos corazones —dijo, riendo entre dientes—. Ven conmigo, Scarlett, tienes que decírselo a mamá.
—Oh, Rhett, no puedo hacerlo. Se inquietaría mucho.
—Es preciso. Esto es serio. Absurdo, pero siempre son absurdas las cuestiones más serias. Vamos. Y borra de tu cara esa expresión de preocupación filial. A ti te importa un bledo lo que le pueda ocurrir a mi madre mientras sigan llegando invitaciones para fiestas, y los dos lo sabemos.
—¡Esto no es justo! Yo quiero a tu madre.
Rhett estaba saliendo por la puerta, pero dio media vuelta y retrocedió para enfrentarse a ella. La asió de los hombros y la sacudió para hacerle levantar la cara. Sus ojos eran fríos y examinaba la expresión de Scarlett como si la estuviese sometiendo a un juicio.
—No me mientas acerca de mi madre, Scarlett. Te lo advierto: es peligroso.
Estaba muy cerca de ella, tocándola. Scarlett entreabrió los labios; sabía que sus ojos le decían lo mucho que ansiaba que la besara. Si Rhett bajase un poco la cabeza, sus labios se encontrarían. El aliento se atascó en su garganta.
Sintió que las manos de Rhett la apretaban con más fuerza; iba a atraerla hacia él. Un pequeño sollozo de alegría vibró en su atrapado aliento.
—¡Maldita seas! —gruñó Rhett en voz baja. Se apartó de ella—. Vayamos abajo. Mamá está en la biblioteca.
Eleanor Butler dejó caer su labor sobre la falda y apoyó las manos en ella, la izquierda encima de la derecha. Era señal de que tomaba en serio el relato de Scarlett y le prestaba toda su atención. Cuando hubo terminado, Scarlett esperó nerviosamente la reacción de la señora Butler.
—Sentaos los dos —dijo serenamente Eleanor—. Eulalie se equivoca. La escuché atentamente cuando me dijo que gastaba demasiado dinero. —Scarlett abrió mucho los ojos—. Y después reflexioné mucho acerca de ello —prosiguió Eleanor—. Particularmente con referencia a ofrecer la gran gira a Rosemary como regalo de Navidad, Rhett. Nadie en Charleston ha podido hacer esto en muchos años. Casi desde aquella ocasión en que tú habrías ido, de no haber sido tan malo que tu padre prefirió enviarte a la Academia Militar.
»Sin embargo, he decidido que no existe un verdadero peligro de que nos hagan el vacío. Los charlestonianos son pragmáticos; las viejas civilizaciones siempre lo son. Reconocemos que la riqueza es deseable, y la pobreza, sumamente desagradable. Y al que es pobre le conviene tener amigos ricos. La gente consideraría imperdonable, no sólo deplorable, que le sirviese vino aromatizado en vez de champán.
Scarlett tenía el ceño fruncido. Le costaba comprender, aunque esto tenía poca importancia; el tono pausado y tranquilo de la voz de la señora Butler le decía que todo marchaba bien.
—Tal vez nos hemos dejado ver demasiado —estaba diciendo Eleanor—, pero, precisamente ahora, ningún ciudadano de Charleston puede permitirse censurar a los Butler, porque Rosemary podría aceptar el galanteo de un hijo o un hermano o un primo de la familia, y su dote podría resolver muchos problemas.
—Mamá, tu cinismo es desvergonzado —dijo Rhett soltando una carcajada.
Eleanor Butler simplemente sonrió.
—¿De qué os reís? —preguntó Rosemary abriendo la puerta. Su mirada pasó rápidamente de Rhett a Scarlett y de nuevo a aquél—. Alcancé a oír desde la mitad del pasillo que te mondabas de risa, Rhett. Cuéntame el chiste.
—Mamá se está mostrando práctica y mundana —dijo él.
Rosemary y Rhett habían concertado hacía tiempo un pacto para proteger a su madre de las realidades del mundo, y se sonrieron como conspiradores. Scarlett se sintió excluida y les volvió la espalda.
—¿Puedo hablar un rato con usted, señora Eleanor? Quiero pedirle consejo sobre lo que he de ponerme para el baile.
«Mira si me preocupa, Rhett Butler, que mimes a tu hermana solterona como si fuese la Reina de Mayo. Y si crees que puedes irritarme o darme celos, ¡tendrás que pensarlo mejor!»
Eleanor Butler observo, intrigada, cómo entreabría Scarlett la boca, sorprendida, y cómo brillaban sus ojos de excitación. Eleanor miró por encima del hombro a su nuera preguntándose qué estaría viendo Scarlett.
Pero aunque ésta tenía la mirada fija, no miraba nada en especial. Estaba cegada por el brillo de la idea que se le acababa de ocurrir.
«¡Celos! ¡Qué tonta he sido! Desde luego, es esto. Lo explica todo. ¿Por qué he tardado tanto tiempo en verlo? Lo he tenido una y otra vez delante de las narices. El río, la vieja dama a quien Rhett aprecia tanto..., Ashley. Rodeada de Ashley por todas partes, y yo no había percibido las señales. Rhett siempre estuvo locamente celoso de Ashley, y por esto me deseó tanto. Lo único que tengo que hacer es darle celos de nuevo. No con Ashley, claro que no, porque bastaría con que le dirigiera a éste una sonrisa para que me mirase con aire lastimero y me pidiese que me casara con él. No; encontraré a otro, a alguien de aquí, de Charleston. Esto no será difícil. La temporada empieza dentro de seis días y habrá fiestas y bailes y salidas para tomar un trozo de pastel y una copa de ponche. Esta ciudad puede que sea la vieja y remilgada Charleston, pero los hombres no cambian con la geografía. Tendré una sarta de galanes yendo detrás de mí antes de que la primera fiesta llegue a la mitad. Lo espero con impaciencia.»


Después de la comida del domingo, toda la familia fue al Hogar Confederado llevando cestas llenas de ramas verdes procedentes de la plantación y dos pasteles de fruta empapados en whisky, confeccionados por Eleanor. Scarlett avanzaba por la acera medio bailando, agitando la cesta y cantando un villancico. Su alegría era contagiosa, y pronto cantaron los cuatro al pasar por delante de las casas que les pillaban de camino. «Entren», gritaban los dueños de las casas al oír la serenata. «Vengan ustedes con nosotros —replicaba la señora Butler—. Vamos a decorar el Hogar.» Tenían más de una docena de ayudantes cuando llegaron a la vieja, destartalada y querida casa de la calle Broad.
Los huérfanos chillaron ilusionados cuando fueron desenvueltos los pasteles; pero Eleanor dijo firmemente:
—Esto es sólo para los mayores. Sin embargo...
Y sacó las galletas azucaradas que había traído para ellos. Dos de las viudas que vivían en el Hogar fueron a buscar tazas de leche e instalaron a los niños en sillas alrededor de una mesa baja en la galería.
—Ahora podremos colgar las ramas verdes en paz —dijo la señora Butler—. Por favor, Rhett, encarámate tú en la escalera.
Scarlett se sentó al lado de Anne Hampton. Le gustaba mostrarse especialmente amable con la tímida jovencita, porque Anne se parecía mucho a Melanie. Scarlett tenía la impresión de que así reparaba de algún modo todos los pensamientos crueles que le había dedicado a Melly en los años en que ésta le había sido tan fiel. Además, Anne la admiraba tan francamente que su compañía era siempre una satisfacción. La voz suave de la joven casi se animó cuando alabó los cabellos de Scarlett.
—Debe de ser maravilloso tener unos cabellos tan negros y brillantes —dijo—. Parecen de seda negra. O como una pintura que vi una vez de una bella y lustrosa pantera negra.
La cara de Anne resplandeció de inocente veneración; después se ruborizó por la impertinencia que constituía el haber hecho una observación tan personal.
Scarlett le dio unas palmadas cariñosas en la mano. Anne no podía evitar ser como un suave y pardo y tímido ratón campestre. Más tarde, cuando hubieron colocado los adornos y las altas habitaciones olieron a la dulce resina de las ramas de los pinos, Anne se excusó para ir a buscar a los niños que iban a cantar un villancico. ¡Cómo le habría gustado esto a Melly!, pensó Scarlett. Se le hizo un nudo en la garganta cuando miró a Anne que rodeaba con los brazos a dos niñas pequeñas y nerviosas que cantaban a dúo. A Melly le gustaban con locura los niños. Por un instante, Scarlett se sintió culpable de no haber enviado más regalos de Navidad a Wade y Ella, pero entonces terminó el dúo y llegó el momento de participar en el canto y tuvo que esforzarse en recordar todos los versos de La primera Navidad.
—¡Qué divertido ha sido! —exclamó cuando salieron del Hogar—. Me encantan las fiestas de Navidad.
—A mí también —dijo Eleanor—. Permiten disfrutar de un respiro antes de la temporada. Aunque este año las Navidades no serán tan tranquilas como de costumbre. Es más que probable que los pobres soldados yanquis se nos echen encima. Su coronel no puede olvidar que vulneramos todos el toque de queda con aquel estruendo. —Lanzó unas risitas sofocadas como una niña— ¡Aquello sí que fue divertido!
—Sinceramente, mamá —dijo Rosemary—, ¿cómo puedes llamar «pobres» yanquis a esos tipejos de uniforme azul?
—Porque preferirían estar en casa con sus familias para las fiestas, en vez de estar importunándonos aquí. Creo que se sienten violentos.
Rhett chascó la lengua.
—Apuesto a que tú y tus camaradas guardáis algo en la adornada manga.
—Sólo si nos vemos obligadas a emplearlo. —La señora Butler rió de nuevo—. Suponemos que la tranquilidad de hoy se ha debido únicamente a que su coronel cumple tan celosamente lo que dice la Biblia que no quiere ordenar ninguna acción en sábado. Mañana veremos lo que pasa. Antes solían hostigarnos registrando nuestras cestas en busca de contrabando cuando salíamos del mercado. Si lo intentan de nuevo, meterán las manos en algunas cosas interesantes debajo de los rábanos y el arroz.
—¿Entrañas? —preguntó Rosemary.
—¿Huevos rotos? —conjeturó Scarlett.
—Polvos de picapica —sugirió Rhett.
Eleanor rió por tercera vez.
—Y algunas cosas más —dijo, satisfecha—. Inventamos una serie de tácticas interesantes en los viejos tiempos. Estos soldados no andaban entonces por aquí; será nuevo para ellos. Apuesto a que nunca oyeron hablar del zumaque venenoso. No me gusta ser tan poco caritativa en Navidad, pero han de enterarse de que hemos dejado de tenerles miedo. Ojalá estuviese Ross en casa —añadió bruscamente dejando de reír—. ¿Cuándo crees que podrá volver sin correr peligro, Rhett?
—Depende de lo que tardéis tú y tus amigas en darles una lección a los yanquis, mamá. Desde luego, volverá a tiempo para la fiesta de santa Cecilia.
—Muy bien. No importa que se pierda lo demás si está en casa para el «Baile».
Y Scarlett pudo oír la B mayúscula en la voz de Eleanor.


Scarlett estaba segura de que las horas se le harían largas hasta el veintiséis y el principio de la temporada. Pero, con gran sorpresa por su parte, el tiempo pasó tan de prisa que apenas se dio cuenta. La parte más divertida fue la guerra contra los yanquis. Desde luego, el coronel ordenó represalias por la humillación del toque de queda. Y el lunes, el mercado se desternilló de risa cuando las damas de Charleston introdujeron en sus cestas las armas de su elección.
El día siguiente, los soldados tuvieron buen cuidado de llevar puestos los guantes. Meter la mano en alguna sustancia repelente o sufrir de pronto una fuerte picazón e hinchazón en ella no eran experiencias para repetirlas de buen grado.
—Los muy tontos hubiesen debido saber que nos esperábamos que hiciesen lo que hicieron —dijo Scarlett a Sally Brewton durante una partida de whist, aquella tarde.
Sally asintió con una alegre carcajada.
—Yo llevaba una caja de negro de humo con la tapa suelta en mi bolsa —dijo—. ¿Qué llevabas tú?
—Pimienta de Cayena. Tenía miedo de empezar a estornudar y perder la baza... Y hablando de bazas, creo que ésta es mía.
El día anterior se habían dictado nuevas normas de racionamiento, y ahora las damas de Charleston se jugaban café en vez de dinero. Con el mercado negro eliminado de momento, las apuestas de este juego de cartas eran las más altas en que jamás había participado Scarlett. Y le encantaba.
También le encantaba atormentar a los yanquis. Todavía había patrullas en las calles de Charleston, pero las damas las habían burlado y volverían a hacerlo una y otra vez hasta que los yanquis reconociesen la derrota. Y ella sería una de las autoras.
—Reparte las cartas —dijo—. Creo que tengo suerte.
Sólo unos pocos días más y estaría en un baile, danzando con Rhett. Éste se mantenía ahora apartado de ella, organizando las cosas de manera que no estuviesen nunca juntos a solas; pero en la pista de baile lo estarían: juntos, y tocándose, y solos, por muchas parejas que hubiese a su alrededor.


Scarlett sostuvo las camelias blancas que le había enviado Rhett junto a los rizos recogidos sobre su nuca, y volvió la cabeza para mirarse al espejo.
—Parecen gotas de grasa sobre un puñado de salchichas —dijo, con disgusto—. Tendrás que peinarme de un modo diferente, Pansy. Con los cabellos sujetos encima de la cabeza.
Así podría prenderse las flores entre las ondas y no estaría del todo mal. Oh, ¿por qué tenía que ser Rhett tan ruin, afirmando que las flores de su amada y vieja plantación eran las únicas joyas que podía llevar? Ya era bastante malo que su traje de baile fuese tan poco elegante. Pero, sin nada que compensara la vulgaridad de éste salvo un puñado de flores, igual podría llevar un saco de harina con un agujero para meter la cabeza. Ella había contado con sus perlas y sus pendientes de brillantes.
—No tienes que agujerearme el cuero cabelludo con el cepillo —gruñó a Pansy.
—Sí, señora.
Pansy continuó cepillando la larga mata oscura de cabellos con golpes vigorosos, deshaciendo los rizos que tanto trabajo le habían costado. Scarlett contempló su imagen con creciente satisfacción. Sí, así estaba mucho mejor. El cuello era realmente demasiado hermoso para taparlo. Era mucho mejor llevar el cabello peinado hacia arriba. Y luciría más los pendientes. Porque iba a ponérselos, a pesar de lo que le había dicho Rhett. Tenía que estar deslumbradora, ganarse la admiración de todos los hombres que asistiesen al baile y el corazón de al menos unos pocos. Esto haría que Rhett reaccionara y lo advirtiese.
Sujetó los brillantes a los lóbulos de las orejas. ¡Bien! Inclinó la cabeza a un lado y a otro, complacida.
—¿Le gusta así, señorita Scarlett? —dijo Pansy señalando su obra.
—No. Dale más volumen sobre las orejas.
Afortunadamente, Rosemary había rehusado su ofrecimiento de prestarle a Pansy esta tarde. Aunque la razón de que Rosemary no hubiese aprovechado la oportunidad era un misterio, porque necesitaba toda la ayuda que le pudiesen aportar. Probablemente se recogería los cabellos en el mismo moño vulgar de solterona que llevaba siempre. Scarlett sonrió. Cuando entrara en el salón de baile con la hermana de Rhett, su belleza llamaría todavía más la atención.
—Así está bien, Pansy —dijo, recobrando el buen humor. Sus cabellos brillaban como las alas de un cuervo. Las flores blancas la favorecerían mucho—. Dame algunas horquillas.
Media hora más tarde, Scarlett estaba lista. Echó un último vistazo al espejo de cuerpo entero. La seda azul tornasolada de su traje resplandecía a la luz de la lámpara y hacía que los hombros y el busto empolvados adquiriesen una palidez de alabastro. Los brillantes resplandecían lo mismo que sus ojos verdes. La cola del traje estaba ribeteada con una cinta ondulada de terciopelo negro, y un gran lazo también de terciopelo negro forrado de seda de un azul más pálido, colocado sobre el polisón, hacía resaltar su fina cintura. Los zapatos eran de terciopelo azul con cordones negros, y llevaba una estrecha cinta de terciopelo negro en el cuello y en cada muñeca. También lucía unas camelias blancas sujetas sobre los hombros con unos lazos de terciopelo negro. Nunca había parecido más adorable, y se daba cuenta de ello. La excitación coloreaba sus mejillas de un rosa natural.
El primer baile de Scarlett en Charleston estuvo lleno de sorpresas. Casi nada salió como ella esperaba. En primer lugar, le dijeron que tendría que ponerse las botas en vez de los escarpines. Irían a pie al baile. Si hubiese sabido esto, Scarlett habría pedido un coche; no comprendía por qué no lo había hecho Rhett. De poco sirvió que los demás hubiesen supuesto que Pansy llevaría los zapatos en un artilugio al que llamaban en Charleston «bolsa de zapatos», porque ella no lo tenía y la doncella de Eleanor tardó quince minutos en encontrar una cesta que hiciese las veces de bolsa. ¿Por qué no le dijo nadie que necesitaría uno de esos malditos chismes?
—No se nos ocurrió —dijo Rosemary—. Todo el mundo tiene bolsas de zapatos.
«En Charleston tal vez sí —pensó Scarlett—, pero no en Atlanta. Allí la gente no va a pie a los bailes, sino en coche.» Su ilusión por el primer baile en Charleston empezó a trocarse en inquieta aprensión. ¿Qué otras cosas resultarían diferentes?
Pronto descubrió que todas. En los largos años de su historia, Charleston había creado formalidades y ritos que eran desconocidos en el mundo vigoroso y semifronterizo del norte de Georgia. Cuando la derrota de la Confederación puso fin a la riqueza que en Charleston había permitido el desarrollo de las formalidades, sobrevivieron los ritos, que eran lo único que quedaba del pasado y eran apreciados e inmutables por esta misma razón.
Había una hilera de recepción en la entrada del salón de baile, situado en el piso alto de la casa Wentworth. Todos tenían que hacer cola en la escalera para entrar de uno en uno en el salón y estrechar la mano y murmurar un saludo a Minnie Wentworth, y después a su marido, a su hijo, a la esposa de su hijo, al marido de su hija, a su hija casada y a su hija soltera. Mientras tanto, la música iba tocando sin parar y los que habían llegado primero estaban bailando, y a Scarlett se le iban los pies de ganas de imitarlos.
«En Georgia —pensó con la impaciencia—, los que daban una fiesta salían a recibir a sus invitados, no los hacían esperar en una cola como una brigada de obreros. Era una actitud mucho más acogedora que esta tontería.»
Precisamente antes de que siguiese a la señora Butler al interior del salón, un majestuoso criado le presentó una bandeja. Había en ella un montón de papeles doblados, como pequeños cuadernos sujetos con un fino cordón azul y con un lápiz diminuto colgando de él. ¿Carnets de baile? Debían de ser carnets de baile. Scarlett había oído hablar a Mamita de bailes en Savannah, cuando Ellen O'Hara era una jovencita, pero nunca había acabado de creer que las fiestas fuesen tan ordenadas hasta el punto de que una muchacha tuviese que consultar un cuaderno para saber con quién tenía que bailar Vaya, los gemelos Tarleton y los jóvenes Fontaine se habrían mondado de risa si alguien les hubiese dicho que tenían que escribir su nombre en un pedacito de papel, con un lápiz tan diminuto que se rompería entre los dedos de un verdadero hombre. Scarlett ni siquiera estaba segura de querer bailar con un tipo afeminado que estuviese dispuesto a hacer tal cosa.
¡Sí que querría! Danzaría con el mismo diablo, con cuernos y cola y todo lo demás, con tal de poder bailar. Le parecía que habían pasado diez años, y no uno, desde aquel baile de disfraces en Atlanta.
—Aquí me siento feliz —dijo a Minnie Wentworth, y su voz rebosaba sinceridad.
Sonrió por turno a los otros Wentworth y acabó de recorrer la hilera. Se volvió hacia los que bailaban, moviendo ya los pies al compás de la música, y respiró profundamente. ¡Oh, qué hermoso era todo aquello! Tan extraño y sin embargo tan familiar, como un sueño sólo recordado a medias.
El salón iluminado por las velas estaba lleno de vida, con la música y los colores y el frufrú de las faldas arremolinadas. Junto a las paredes, se hallaban sentadas las señoras mayores en frágiles sillas pintadas de oro, como habían hecho siempre, cotilleando detrás de los abanicos sobre lo que siempre habían cotilleado: los jóvenes que bailaban demasiado juntos, la última historia de horror del prolongado parto de la hija de alguien, el más reciente escándalo que atañía a sus amigas más queridas. Camareros vestidos de etiqueta pasaban de un grupo a otro de hombres y mujeres que no bailaban, llevando bandejas de plata con vasos ya servidos y tazas de plata llenas de jarabe helado. Había un rumor de voces mezcladas, puntuadas por risas estridentes y graves; el eterno y agradable ruido de los afortunados que se divertían. Era como si el viejo mundo, el bello y despreocupado mundo de su juventud existiese todavía, como si nada hubiese cambiado y nunca hubiese habido una guerra.
Sus ojos agudos advirtieron la pintura desconchada de las paredes y las huellas de espuelas en el suelo debajo de las capas de cera; pero Scarlett no quiso admitirlo. Era mejor entregarse a la ilusión, olvidar la guerra y las patrullas yanquis en la calle. Aquí había música y había baile y Rhett le había prometido ser amable. No deseaba nada más.
Rhett se mostraba más que simplemente amable; estaba encantador. Y nadie podía ser más encantador que Rhett cuando se proponía serlo. Desgraciadamente, era tan encantador con los demás como con ella. Scarlett se debatía furiosamente entre el orgullo de sentirse envidiada por todas las otras mujeres y los celos que provocaba en ella Rhett al prestar atención a tantas otras. Era atento con ella, no podía acusarle de negligencia. Pero también lo era con su madre y con Rosemary y con docenas de otras mujeres que en opinión de Scarlett eran aburridas y viejas matronas.
Se dijo que esto no debía preocuparla, y al cabo de un rato dejó de inquietarse, pues al terminar cada baile se veía inmediatamente rodeada por hombres que insistían en serle presentados por su última pareja a fin de poderle pedir el baile siguiente.
No era simplemente debido a que era nueva en la ciudad, una cara nueva entre una multitud de personas que se conocían. Scarlett era irresistiblemente atractiva. Su decisión de dar celos a Rhett había añadido resplandor a sus fascinadores y extraordinarios ojos verdes, y el rubor producido por la animación coloreaba sus mejillas como una bandera roja señalando peligro.
Muchos de los hombres que la sacaban a bailar eran maridos de amigas que Scarlett había hecho, de mujeres a las que había visitado, con quienes había jugado en la mesa de whist y chismorreado mientras tomaban café en el mercado. Le tenía sin cuidado. Le sobraría tiempo para reparar el daño cuando Rhett volviese a ser suyo. Mientras tanto era admirada y halagada y requebrada, y estaba en su elemento. En realidad, nada había cambiando. Los hombres respondían todavía de la misma manera al parpadeo y al hoyuelo temblón y al halago descarado. «Se creerán todas las mentiras que les diga, con tal de que los haga sentirse como héroes», pensó con una sonrisa maliciosa de satisfacción que hizo que su pareja perdiese el compás. Retiró los dedos de los pies de debajo del pie de él.
—¡Oh, perdóneme, por favor! —suplicó Scarlett—. Debo haberme enganchado el tacón con el dobladillo de mi vestido. Un error lamentable, sobre todo cuando tengo la suerte de bailar con un bailarín tan maravilloso como usted.
Sus ojos eran seductores y el mohín de pesar con que acompañó su disculpa hizo que sus labios pareciesen prestos para un beso. Una chica nunca olvidaba la manera de hacer ciertas cosas.


—¡Una fiesta deliciosa! —dijo satisfecha, cuando volvían andando a casa.
—Me alegro de que lo hayas pasado bien —dijo Eleanor Butler—. Y también me alegro mucho, muchísimo, por ti, Rosemary. Me pareció que te divertías.
—¡Bah! Aborrezco todo eso, mamá; deberías saberlo. Pero estoy tan contenta de ir a Europa que no me ha importado asistir a ese estúpido baile.
Rhett se echó a reír. Iba caminando detrás de Scarlett y Rosemary, con la mano de su madre apoyada en su brazo izquierdo. Su risa era cálida en la fría noche de diciembre. Scarlett pensó en el calor de su cuerpo, se imaginó que podía sentirlo en su espalda. ¿Por qué no era ella la que iba cogida de su brazo, sintiendo de cerca su calor? Sabía por qué: la señora Butler era vieja; era lógico que se apoyase en su hijo. Pero esto no mitigaba el deseo de Scarlett.
—Ríete si quieres, querido hermano —dijo Rosemary—, pero no creo que sea divertido. —Se volvió hacia él y caminó hacia atrás, medio tropezando con la cola de su vestido—. No pude decir dos palabras a la señorita Julia Ashley en toda la noche porque tuve que bailar con todos aquellos hombres ridículos.
—¿Quién es la señorita Julia Ashley? —preguntó Scarlett, a quien había llamado la atención el apellido.
—Es el ídolo de Rosemary —dijo Rhett— y la única persona a quien he tenido miedo en mi vida adulta. Te habrías fijado en la señorita Ashley si la hubieses visto, Scarlett. Siempre va vestida de negro y parece que haya estado bebiendo vinagre.
—¡Oh, mira que eres...! —exclamó Rosemary, que corrió hacia Rhett y le golpeó el pecho con los puños.
—¡Pax! —gritó él rodeándola con un brazo y atrayéndola hacia su costado.
Scarlett sintió el viento helado del río. Levantó la barbilla haciéndole frente, se volvió hacia delante y caminó sola el corto trecho hasta la casa.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:17 pm

22

Otro domingo significaba otro sermón por parte de Eulalie y de Pauline; Scarlett estaba segura de ello. En realidad, estaba bastante asustada por su comportamiento en el baile. Tal vez se había mostrado un poquito demasiado... animada; sí, era esto. Pero hacía mucho tiempo que no se había divertido tanto, y no era culpa suya que hubiese llamado la atención mucho más que las remilgadas damas de Charleston, ¿verdad? Además, sólo lo había hecho por Rhett, para que dejase de mostrarse tan frío y distante con ella. Nadie podía censurar a una esposa que tratase de defender su matrimonio.
Sufrió en silencio la tácita desaprobación de sus igualmente silenciosas tías durante el camino de ida y vuelta de Saint Mary. Los tristes resoplidos de Eulalie durante la misa le daban dentera, pero consiguió no pensar en ellos imaginando soñadora el momento en que Rhett renunciaría a su estirado orgullo y confesaría que todavía la amaba. Porque la amaba, ¿no? Siempre que él la había tomado en brazos para bailar, ella había sentido que le flaqueaban las rodillas. Y seguramente ella no habría sentido la electricidad que había en el aire cuando ambos se tocaban, a menos que él la sintiese también, ¿no era eso cierto?
Pronto lo sabría. Rhett tendría que hacer algo más que apoyar la mano enguantada en su cintura para bailar, cuando celebrasen la Noche Vieja. Tendría que besarla al dar las doce. Solamente faltaban cinco días. Y entonces se encontrarían sus labios y él se vería obligado a creer lo mucho que le amaba ella. Su beso le diría más de lo que podría decirle nunca con palabras...
La antigua belleza y el misterio de la misa se desarrollaban ante los ojos distraídos de Scarlett, mientras ésta se imaginaba que sus deseos iban a hacerse realidad. El codo afilado de Pauline la pinchaba siempre que se retrasaba en las respuestas.
El silencio continuó cuando se sentaron a desayunar. Scarlett tenía la impresión de que todos los nervios de su cuerpo estaban expuestos al aire, a la mirada helada de Pauline, al sonido de los resoplidos de Eulalie. No pudo aguantar más y se lanzó a un furioso ataque antes de que ellas empezasen a atacarla.
—Me dijisteis que todo el mundo iba a pie a todas partes, y tengo los pies llenos de ampollas por hacer lo que decíais, pero la noche pasada, la calle de delante de la casa de los Wentworth donde se celebraba el baile estaba llena de carruajes.
Pauline arqueó las cejas y apretó los labios.
—¿Ves lo que quiero decir, hermana? —dijo a Eulalie—. Scarlett está resuelta a volver la espalda a todo lo que defiende Charleston.
—No veo la importancia que puedan tener los carruajes, hermana, comparados con las cosas que convinimos que deberíamos decirle.
—Pero esto —insistió Pauline— es un excelente ejemplo de su actitud con respecto a todo lo demás.
Scarlett apuró la taza de claro y flojo café que había servido Pauline y la dejó de golpe sobre el platito.
—Os agradeceré que dejéis de hablar de mí como si estuviese sorda y muda. Podéis predicarme hasta desgañitaros si así os place, ¡pero decidme primero de quiénes eran todos aquellos carruajes!
Las tías la miraron con los ojos muy abiertos.
—De los yanquis, desde luego —dijo Eulalie.
—De los estafadores del Norte —concretó Pauline.
Con correcciones y apostillas a las respectivas frases, las hermanas explicaron a Scarlett que los cocheros seguían siendo fieles a sus dueños de antes de la guerra, aunque ahora trabajaban para los nuevos ricos de la parte residencial de la ciudad. Durante la temporada, engatusaban sagazmente a sus patronos para poder llevar en los coches a «su gente blanca» hasta los bailes y recepciones, si la distancia era demasiado larga o el tiempo demasiado inclemente para que fuesen andando.
—En la noche de santa Cecilia, insisten simplemente en tener la noche libre y el coche a su disposición —añadió Eulalie.
—Todos ellos son cocheros muy expertos y muy susceptibles —dijo Pauline—, y los yanquis tienen miedo de ofenderlos. —Estaba a punto de reír—. Saben que los cocheros los desprecian. Los servidores domésticos han sido siempre las criaturas más estiradas del mundo.
—Cierto —dijo Eulalie, con satisfacción—. A fin de cuentas son tan charlestonianos como nosotros. Por eso se toman con tanto interés la temporada. Los yanquis se llevaron todo lo que pudieron y trataron de destruir todo lo demás, pero tenemos todavía nuestra temporada.
—¡Y nuestro orgullo! —declaró Pauline.
Con su orgullo y un centavo podían ir en tranvía adonde quisieran, pensó agriamente Scarlett. Pero se alegró de que se hubiesen desviado hacia comentarios sobre los fieles y viejos servidores domésticos, tema que las tuvo ocupadas durante el resto del desayuno. Scarlett incluso tuvo buen cuidado en consumir solamente la mitad de su almuerzo para que Eulalie pudiese terminarlo en cuanto ella se marchase. Tía Pauline era sumamente tacaña en los gastos de la casa.


Le sorprendió agradablemente encontrar a Anne Hampton en la casa de los Butler. Sería delicioso disfrutar un rato de la admiración de Anne, después de horas de fría desaprobación por parte de sus tías.
Pero Anne y la viuda del Hogar que la acompañaba estaban atareadas con los cuencos llenos de camelias enviadas desde la plantación.
Y también lo estaba Rhett.
—Quemado y arrasado —estaba diciendo—, pero más fértil que nunca cuando hayan arrancado los hierbajos.
—¡Oh, miren! —exclamó Anne—. Aquí está la Reine des Fleurs.
—¡Y una Rubra plena! —La delgada y anciana viuda juntó las pálidas manos para sostener la espléndida flor roja—. Yo solía poner las mías en un jarrón de cristal sobre el piano.
Anne pestañeó rápidamente.
—También lo hacíamos nosotros, señorita Harriet, y las Alba plena las poníamos sobre la mesa del té.
—Mi Alba plena no parece estar tan sana como yo quisiera —dijo Rhett—. Los brotes no se desarrollan como debieran.
La viuda y Anne se echaron a reír.
—No verá ninguna flor hasta el mes de enero, señor Butler —le explicó Anne—. El Alba florece tarde.
Rhett torció la boca en una sonrisa compungida.
—Parece que también yo voy atrasado en lo que respecta a la jardinería.
«¡Maldita sea! —pensó Scarlett—. Supongo que ahora empezarán a hablar sobre si las boñigas de vacas son mejores que el estiércol de caballo como abono. ¡Vaya unas tonterías para decirlas un hombre como Rhett!» Les volvió la espalda y se sentó en un sillón junto al sofá donde estaba Eleanor Butler ocupada en su labor de frivolité.
—Este trozo es casi lo bastante largo para guarnecer con él el cuello de tu vestido de color burdeos cuando tengas que reformarlo. —dijo sonriendo a Scarlett—. A media temporada siempre conviene disfrutar de algún cambio. Para entonces habré terminado la tira de puntilla.
—¡Oh, Eleanor, usted siempre tan amable y precavida! Hace que se desvanezca mi malhumor. Sinceramente, me maravilla que usted y mi tía Eulalie sean tan buenas amigas. Ella no se le parece en absoluto. Siempre está resoplando y quejándose y discutiendo con tía Pauline.
Eleanor dejó caer su lanzadera de marfil.
—Me asombras, Scarlett. Claro que Eulalie es amiga mía; la considero prácticamente una hermana. ¿No sabes que estuvo a punto de casarse con mi hermano menor?
Scarlett se quedó boquiabierta.
—No puedo imaginarme que alguien quisiera casarse con tía Eulalie —dijo francamente.
—Pero, querida, era una muchacha adorable, sencillamente adorable. Vino de visita cuando Pauline se casó con Carey Smith y se quedó en Charleston. La casa donde viven era la residencia de Smith en la ciudad; su plantación estaba a orillas del río Wando. Mi hermano Kemper se prendó de inmediato de Eulalie. Todo el mundo esperaba que se casarían. Pero entonces, él se mató al caerse del caballo. Desde aquel día, Eulalie se ha considerado poco menos que una viuda.
¡Tía Eulalie enamorada! Scarlett no podía creerlo.
—Estaba convencida de que lo sabías —dijo la señora Butler—. Es de tu familia.
«Pero yo no tengo familia —reflexionó Scarlett—; no en el sentido que da Eleanor a esta palabra. Nadie con quien intimar y compartir los secretos del corazón. Lo único que tengo es la antipática Suellen, y Carreen, con su velo de monja y sus votos en el convento.» De pronto se sintió muy sola, a pesar de las caras alegres y de las conversaciones animadas a su alrededor. «Debo de tener hambre, y por esto siento ganas de llorar. Hubiese debido terminarme el desayuno.»
Estaba haciendo honor a la comida cuando entró Manigo y le dijo algo en voz baja a Rhett.
—Disculpadme —dijo éste—, pero parece que tenemos un oficial yanqui en la puerta.
—¿Qué suponéis que se proponen ahora? —preguntó Scarlett en voz alta.
Rhett estaba riendo cuando volvió un momento más tarde.
—Suponía cualquier cosa, menos una bandera blanca de rendición —dijo—. Habéis ganado, mamá. Invitan a todos los hombres a ir a recoger las armas que les habían sido confiscadas.
Rosemary aplaudió con entusiasmo.
Eleanor la hizo callar.
—No debemos vanagloriarnos demasiado, pues lo cierto es que no pueden arriesgarse a dejar todas las casas sin protección el Día de la Emancipación. —Después respondió a la mirada interrogante de Scarlett—. El día de Año Nuevo no es como solía ser, un tiempo tranquilo para curarse los dolores de cabeza causados por beber demasiado en Noche Vieja. Lincoln hizo la Proclama de Emancipación un primero de enero y por eso es ahora día de gran fiesta para todos los antiguos esclavos. Se apoderan del parque que hay al final de la calle Battery y disparan petardos y pistolas durante todo el día y toda la noche, mientras se emborrachan más y más. Desde luego, nosotros cerramos las casas, incluidos todos los postigos, igual que hacemos cuando sopla un huracán. Pero es mejor tener un hombre armado en la casa.
Scarlett frunció el ceño.
—Aquí no hay armas.
—Las habrá —dijo Rhett—. Y además dos hombres. Vendrán de Landing para la ocasión.
—¿Y cuándo te irás tú? —preguntó Eleanor.
—El treinta. Tengo una cita con Julia Ashley para el treinta y uno. Hemos de planear una estrategia común.
¡Rhett se marchaba! Iba a su dichosa y maloliente y vieja plantación. No estaría aquí para besarla en Noche Vieja. Ahora Scarlett tuvo la certeza de que iba a llorar.
—Yo iré a Landing contigo —dijo Rosemary—. Hace meses que no he estado allí.
—No puedes venir a Landing, Rosemary —dijo pacientemente Rhett.
—Creo que Rhett tiene razón, querida —dijo la señora Butler—. Tu hermano no podría estar todo el tiempo contigo; tiene demasiadas cosas que hacer. Y tú no podrías permanecer en la casa ni en cualquier otro lugar sin más compañía que la de esa chiquilla que tienes como doncella. Hay demasiado movimiento y demasiados hombres rudos.
—Entonces me llevará a tu Celie. Scarlett te prestará su Pansy para que te ayude a vestirte, ¿no es verdad, Scarlett?
Scarlett sonrió. No tendría que llorar.
—Iré contigo, Rosemary —dijo cariñosamente—. Y Pansy vendrá también.
En la plantación sería también Noche Vieja. Sin un salón de baile lleno de gente; solamente Rhett y ella.
—Eres muy generosa, Scarlett —dijo Eleanor—. Sé que echarás en falta los bailes de la próxima semana. Tienes más suerte de la que te mereces, Rosemary, por tener una cuñada tan solícita.
—No creo que deba venir ninguna de ellas, mamá, y no lo permitiré —dijo Rhett.
Rosemary abrió la boca para protestar, pero la mano ligeramente levantada de su madre la contuvo. La señora Butler habló pausadamente:
—Eres bastante desconsiderado, Rhett; a Rosemary le gusta Landing tanto como a ti, y no puede ir y venir como tú. Creo que deberías llevarla, sobre todo habida cuenta de que irás también a la casa de Julia Ashley. Ésta quiere mucho a tu hermana.
Scarlett había olvidado a medias su éxito en los bailes de las noches del lunes y martes. Sólo podía pensar en estar a solas con Rhett en Dunmore Landing. Estaba segura de que conseguiría librarse de algún modo de Rosemary; tal vez la señorita Ashley la invitaría a alojarse en su casa. Entonces se quedarían solos Rhett y ella.
Recordó a Rhett en su habitación, la primera vez que ella estuvo en Landing. ¿La sostendría y consolaría y le hablaría ahora con la misma ternura?
—Espera a ver la plantación de la señorita Julia, Scarlett —dijo Rosemary, levantando la voz—. Es como deben ser las plantaciones.
Rhett cabalgaba delante de ellas, apartando o arrancando las madreselvas que habían crecido en el sendero del bosque de pinos. Scarlett seguía a Rosemary, desinteresándose de momento de lo que estaba haciendo Rhett y pensando en otras cosas. «Gracias a Dios, este jamelgo está gordo y es perezoso. Hace tanto tiempo que no he montado que cualquier caballo nervioso me arrojaría al suelo con toda seguridad. ¡Cuánto me gustaba cabalgar... allá abajo..., cuando los establos de Tara estaban llenos! Papá se enorgullecía de sus caballos. Y de mí. Suellen tenía las manos pesadas como yunques; le hubiera estropeado la boca a un caimán. Y Carreen tenía miedo, incluso de su poni. Pero yo solía cabalgar con papá, hacía carreras con él y, a veces, casi le ganaba. "Katie Scarlett —decía él—, tienes manos de ángel y los nervios del mismo diablo. Es la sangre O'Hara que llevas dentro; un caballo reconoce siempre a un irlandés y le da lo mejor que tiene." Querido papá... Los bosques de Tara exhalaban, como éstos, un fuerte olor a pino que me picaba en la nariz. Y los pájaros cantaban y las hojas crujían bajo los pies y todo estaba en paz. Me pregunto cuántas hectáreas tendrá Rhett. Rosemary me lo dirá. Probablemente conoce hasta el último centímetro cuadrado. Espero que la señorita Ashley no sea la arpía que dice Rhett. ¿Qué era lo que dijo Rhett? Que parecía que bebiese vinagre. Resulta gracioso cuando habla mal de alguien..., con tal de que no sea acerca de mí.»
—¡Scarlett! Date prisa; estamos llegando —gritó Rosemary desde delante.
Scarlett dio un golpecito con la fusta en el cuello de su caballo y éste avanzó un poco más de prisa. Rhett y Rosemary habían salido ya del bosque cuando ella los alcanzó. Al principio, sólo pudo ver a Rhett destacándose claramente bajo la brillante luz del sol. «¡Qué apuesto es, y qué gallardo sobre su caballo! Ése no es un viejo penco como el mío sino un caballo de verdad y muy fogoso. Mira cómo le tiemblan los músculos bajo la piel, y sin embargo está inmóvil como una estatua, sumiso a la presión de las rodillas de Rhett y a sus manos sobre las riendas. Sus manos...»
Rosemary hizo un ademán llamando la atención a Scarlett y le indicó que mirara la escena que tenían delante. Scarlett contuvo el aliento. Nunca le había preocupado la arquitectura; ni siquiera se había fijado en ella. Incluso las magníficas mansiones que habían hecho mundialmente famosa la calle Battery de Charleston no eran para ella más que casas. Sin embargo, había en la severa belleza de la casa de Julia Ashley, en Ashley Barony, algo que reconoció como diferente de todo lo que había visto hasta entonces, una grandeza que no podía definir. Hallábase aislada en una vasta extensión de terreno cubierto de hierba pero desprovisto de jardín; alejada de los viejos y grandes robles que eran como centinelas espaciados en el perímetro del césped. Cuadrada, hecha de ladrillos, blancos los marcos de las puertas y de las ventanas, aquella casa era... «especial», murmuró Scarlett. No era extraño que fuese la única finca de las plantaciones próximas al río que se había librado de las antorchas de las tropas de Sherman. Ni siquiera los yanquis se habían atrevido a profanar el majestuoso edificio que se había alzado ante sus ojos.
Se oyeron risas, seguidas de una canción. Scarlett volvió la cabeza. La casa le infundía respeto y la intimidaba. Lejos, hacia la izquierda, vio campos de un verde fuerte, completamente distinto al de la hierba. Docenas de negros, hombres y mujeres, trabajaban y cantaban en aquel verde extraño. Eran obreros del campo, cultivaban algo que ella desconocía. Y eran muchos. Recordó los campos de algodón de Tara, que antaño se habían extendido hasta donde alcanzaba la vista, lo mismo que este verde terreno sin fronteras a lo largo del río. Sí, Rosemary tenía razón. Ésta era una plantación verdadera, como debía ser. Nada había sido quemado, nada había cambiado, nada cambiaría nunca. El propio tiempo respetaba la majestad de Ashley Barony.


—Ha sido muy amable al recibirme, señorita Ashley —dijo Rhett.
Se inclinó sobre la mano que Julia Ashley le tendía; la sostuvo respetuosamente con el dorso de la suya enguantada y detuvo los labios a la distancia de los dos centímetros de rigor, pues ningún caballero que se preciase de tal cometería la impertinencia de besar realmente la mano de una dama soltera, por muy avanzada que fuese su edad.
—Es útil para los dos, señor Butler —dijo Julia—. Tú sigues tan mal arreglada como de costumbre, Rosemary, pero me alegro de verte. Preséntame a tu cuñada.
«Desde luego, es una arpía —pensó nerviosamente Scarlett—. Me pregunto si espera que le haga una reverencia.»
—Le presento a Scarlett, señorita Julia —dijo, sonriendo, Rosemary. La censura de la mujer no parecía afectarla en absoluto.
—¿Cómo está usted, señora Butler?
Scarlett tenía el convencimiento de que a Julia Ashley le importaba un comino cómo estuviese ella.
—¿Cómo está usted? —le preguntó a su vez, e inclinó ligeramente la cabeza, correspondiendo con ello a la fría cortesía de la señorita Ashley.
¿Quién se figuraba que era esa vieja?
—Hay una bandeja con té en el salón —dijo Julia—. Puedes servirle a la señora Butler, Rosemary. Llama si necesitas más agua caliente. Nosotros hablaremos en la biblioteca, señor Butler, y tomaremos el té después.
—Oh, señorita Julia, ¿no puedo escuchar mientras hablan usted y Rhett? —suplicó Rosemary.
—No, Rosemary; no puedes.
«Supongo que esto pone fin a la cuestión», dijo Scarlett para sus adentros. Julia Ashley se alejaba ya, seguida sumisamente por Rhett.
—Vamos, Scarlett; el salón está por aquí.
Rosemary abrió una alta puerta e hizo un ademán a Scarlett.
La habitación en la que entró sorprendió a Scarlett. No tenía en absoluto la frialdad de su dueña, ni había nada intimidatorio en ella. Era muy grande, más grande que el salón de baile de Minnie Wentworth. Pero el suelo estaba cubierto con una vieja alfombra persa de descolorido fondo rojo, y las cortinas de las altas ventanas eran de un cálido color rosa. Un fuego alegre chisporroteaba en la amplia chimenea y entraba la luz del sol por los resplandecientes cristales de las ventanas, incidiendo en el brillante servicio de té de plata y en la tapicería de terciopelo azul, dorado y rosa de los anchos y cómodos sofás y los sillones de orejas. Una enorme gata amarilla dormía junto al hogar.
Scarlett sacudió ligeramente la cabeza con admiración. Era difícil creer que este alegre y acogedor salón tuviese algo que ver con la mujer estirada y vestida de negro a la que había conocido al otro lado de la puerta. Se sentó junto a Rosemary en un sofá.
—Háblame de la señorita Ashley —dijo con ávida curiosidad.
—¡La señorita Julia es extraordinaria! —exclamó Rosemary—. Dirige personalmente Ashley Barony; dice que nunca ha tenido un capataz y que no lo necesita. Y prácticamente tiene tantos campos de arroz como antes de la guerra. Podría extraer fosfato, como Rhett, pero no quiere saber nada de esto. Las plantaciones son para plantar, dice, no para... —y bajó la voz, en un murmullo impresionado y complacido— «saquear la tierra y arrancarle lo que tiene dentro». Lo conserva todo tal como estaba. Hay caña de azúcar y tiene una prensa para hacer su propia melaza, y una herrería para calzar las mulas y hacer ruedas para las carretas, y un tonelero para hacer barriles para el arroz y la melaza, y un carpintero para reparar las cosas y un curtidor para las guarniciones. Lleva el arroz a la ciudad para que lo muelan y compra harina y café y té, pero todo lo demás procede de la finca. Tiene vacas y corderos y aves de corral y cerdos, y una vaquería, una caseta para conservar frescos los productos, otra para ahumarlos, y despensas llenas de maíz y de hortalizas y frutas en conserva, procedentes de las cosechas del verano. También elabora su propio vino. Rhett dice que tiene incluso una destilería en el pinar, donde hace trementina.
—¿Tiene todavía esclavos? —dijo sarcásticamente Scarlett.
Los días de las grandes plantaciones habían pasado y ya no volverían.
—Oh, Scarlett, a veces hablas como Rhett. Me dan ganas de sacudiros a los dos. La señorita Julia paga salarios como todo el mundo. Pero hace que la plantación rinda lo bastante para pagarlos. Yo haré lo mismo en Landing, si se me ofrece un día la oportunidad. Creo que es horrible que Rhett no lo intente siquiera.
Rosemary empezó a afanarse ruidosamente con las tazas y los platitos de la bandeja del té.
—No me acuerdo si lo tomas con leche o con limón, Scarlett.
—¿Qué? Oh..., con leche, por favor.
A Scarlett no le interesaba el té. Estaba reviviendo la fantasía que había tenido antes, de que Tara volvía a la vida con sus campos salpicados de algodón blanco hasta donde alcanzaba la vista y sus graneros llenos, y la casa tal como había sido cuando vivía su madre. Sí, en esta habitación había algo del aroma largo tiempo olvidado a aceite de limón, metal pulido y suelo encerado. Era un perfume débil, pero estaba segura de que lo sentía a pesar del fuerte olor a resina de los leños que ardían en la chimenea.
Su mano aceptó automáticamente la taza de té que le tendía Rosemary, y la sostuvo, dejando que se enfriase un poco mientras seguía soñando despierta. ¿Por qué no hacer de Tara lo que había sido? «Si esa vieja puede dirigir esta plantación, yo puedo también dirigir Tara. Will no sabe lo que es Tara, la verdadera Tara, la mejor plantación del condado de Clayton. "Una finca de dos mulas", la llama él ahora. No, por todos los santos, ¡Tara es mucho más que eso! ¡Apuesto a que yo también podría hacerlo! ¿No dijo papá cien veces que yo era una verdadera O'Hara? Entonces, puedo hacer lo que hizo él, lograr que Tara sea como él la hizo. Tal vez incluso mejor. Yo sé llevar los libros de contabilidad, sacar un beneficio de donde nadie ve posibilidad de obtenerlo. Prácticamente, todas las tierras alrededor de Tara se han convertido en monte bajo. ¡Apuesto a que podría comprarlas casi por nada!»
Su mente saltaba de una imagen a otra: campos ricos, ganado bien cebado, su antiguo dormitorio con las almidonadas cortinas blancas hinchándose a impulsos de la brisa de primavera perfumada de jazmín, los paseos a caballo a través del bosque limpio de maleza, y kilómetros de valla de madera de castaño limitando su finca, extendiéndose más y más en los campos de tierra roja... Tenía que borrar aquella visión de su memoria. De mala gana, fijó la atención en la voz fuerte e insistente de Rosemary.


¡Arroz, arroz, arroz! ¿Acaso Rosemary Butler sólo sabía hablar de arroz? ¿Y por qué tenía Rhett que hablar tanto rato con aquel espantajo de la señorita Ashley? Scarlett cambiaba continuamente de posición en el sofá. La hermana de Rhett tenía la costumbre de inclinarse sobre su oyente cuando sus propias palabras la emocionaban. Rosemary casi había acorralado a Scarlett en el extremo del largo sofá. Ésta se volvió ansiosamente hacia la puerta al oír que se abría. ¡Maldito Rhett! ¿De qué se estaba riendo con Julia Ashley? Quizá le parecía divertido dejarla durante un siglo para tenerla sobre ascuas; pero a ella no se lo parecía.
—Siempre fue usted un bribón, Rhett Butler —estaba diciendo Julia—, pero no sabía que la impertinencia figurase en su lista de pecados.
—Que yo sepa, señorita Ashley, la impertinencia es una característica que suele atribuirse a los servidores con respecto a sus señores y a los jóvenes con respecto a los que son mayores que ellos. Y aunque yo soy, en todo caso, su seguro servidor, no puede usted sugerir que es mayor que yo. De la misma edad, lo acepto complacido; pero mayor, ¡ni hablar!
¡Ahora está flirteando con ese vejestorio! Supongo que andará desesperadamente detrás de algo, para hacer el tonto de esta manera.
Julia Ashley emitió un sonido que sólo podía describirse como un solemne bufido.
—Muy bien —dijo—, accederé, aunque sólo sea para poner fin a este absurdo. Ahora siéntese y déjese de tonterías.
Rhett acercó una silla a la mesa del té y se inclinó ceremoniosamente cuando Julia se acomodó en ella.
—Gracias, señorita Julia, por su condescendencia.
—No sea estúpido, Rhett.
Scarlett los miró con ceño. ¿A qué venía esto, ese cambio de «señorita Ashley» y «señor Butler» a «Rhett» y «señorita Julia»? Rhett era un estúpido, como decía la vieja. Pero la «señorita Julia» estaba muy cerca de actuar también como una estúpida. Ahora sonreía a Rhett como una boba. ¡Era repelente la manera en que Rhett podía hacer bailar a las mujeres a su antojo!
Una doncella entró apresuradamente en la habitación y levantó la bandeja con las cosas del té de la mesa ante el sofá. Fue seguida de una segunda doncella, que retiró sin ruido aquella mesa para colocarla delante de Julia Ashley, y de un criado con una gran bandeja de plata en la que traía un servicio de té también de plata, diferente y de mayor tamaño que el anterior, y una buena cantidad de bocadillos y pastas. Scarlett tuvo que confesar que, por muy desagradable que fuese Julia Ashley, sabía hacer las cosas con estilo.
—Rhett me ha dicho que vas a hacer la gran gira, Rosemary —dijo Julia.
—Sí, señorita Julia. A veces temo que me moriré de la emoción.
—Sería un gran inconveniente, digo yo. ¿Has empezado a trazar tu itinerario?
—No, señorita Julia. Hace pocos días que sé que voy a ir. Lo único que puedo asegurar es que pasaré el mayor tiempo posible en Roma.
—Debes acertar al escoger la época. El calor del verano es allí intolerable, incluso para los charlestonianos. Y todos los romanos abandonan la ciudad para ir a la montaña o al mar. Yo sostengo aún correspondencia con algunas personas muy simpáticas y que te gustarán. Te daré cartas de presentación. Si puedo' hacerte una sugerencia...
—Oh, sí, señorita Julia, por favor. Hay muchas cosas que quisiera saber.
Scarlett lanzó un breve suspiro de alivio. Había temido que Rhett contase a la señorita Ashley el error que había cometido ella al creer que la única Roma estaba en Georgia; pero él había desaprovechado la oportunidad. Ahora intervenía en la conversación, hablando con la vieja de todas las personas con nombres raros que citaba ella, mientras Rosemary escuchaba embelesada.
La charla no interesaba en absoluto a Scarlett, pero no se aburría. Observaba fascinada todos los movimientos que hacía Julia Ashley al presidir la mesa del té. Sin interrumpir los comentarios sobre las antigüedades romanas, salvo para preguntar a Scarlett si tomaba leche o limón con el té y cuántos terrones de azúcar quería, Julia llenaba las tazas y las sostenía una a una a un nivel ligeramente inferior al de su hombro derecho, para que las cogiese una de las doncellas. Solamente las sostenía durante tres segundos antes de retirar la mano.
¡Ni siquiera mira!, se maravilló Scarlett. Si la doncella no estuviese allí o no fuese lo bastante rápida, la taza se estrellaría contra el suelo. Pero una de las doncellas estaba siempre allí y la taza era entregada en silencio a la persona debida sin verter una sola gota.
¿De dónde había salido el criado? Scarlett se sorprendió al verle aparecer a su lado para ofrecerle una servilleta desdoblada y una fuente de tres pisos con bocadillos. Iba a tomar uno de éstos cuando el hombre le tendió un plato.
¡Oh, ya lo veo! Hay una doncella que le entrega las cosas para que el criado me las ofrezca. Una operación muy complicada para un bocadillo de pasta de pescado que podría comerme de un bocado.
Pero le impresionaba la elegancia de todo aquello, sobre todo cuando el hombre tomó unas adornadas pinzas de plata con la mano enguantada de blanco y puso una serie de bocadillos en su plato. El toque final fue la mesita con un mantel ribeteado de encaje, que la segunda doncella colocó junto a sus rodillas justo cuando Scarlett se estaba preguntando cómo iba a arreglárselas con una taza y su platillo en una mano y un plato en la otra.
A pesar de su apetito y de su curiosidad acerca de los bocadillos (¿qué clase de comida de fantasía requería un servicio tan esmerado?), Scarlett se sentía todavía más interesada por la silenciosa y eficaz rutina de los criados al suministrar el plato, los bocadillos y la mesa, primero a Rosemary y después a Rhett. Casi sintió desilusión al ver que la señorita Ashley no recibía un trato especial sino que se repetía la operación en la mesa que tenía ante ella. ¡Vaya! Incluso desplegaba ella misma su servilleta. Y la desilusión fue mayor cuando Scarlett mordió el primer bocadillo y comprobó que era solamente de pan y mantequilla, aunque la mantequilla tenía algo más en ella; perejil, pensó; pero no, era algo más fuerte, tal vez cebolletas. Comió con satisfacción. Todos los bocadillos eran sabrosos. Y las pastas colocadas en la fuente de tres pisos parecían aún mejores.
«¡Dios mío! ¡Todavía están hablando de Roma.» Scarlett miró hacia los criados. Se mantenían rígidos como estacas junto a la pared de detrás de la señorita Ashley. Evidentemente, no iban a servir pronto las pastas. Dios mío, Rosemary solamente había comido la mitad de un bocadillo.
—... pero estamos siendo desconsiderados —dijo Julia Ashley—. Señora Butler, ¿qué ciudad le gustaría visitar? ¿O comparte usted el convencimiento de Rosemary de que todos los caminos conducen a Roma?
Scarlett adoptó su mejor sonrisa.
—Me encanta demasiado Charleston para pensar en ir a otro sitio, señorita Ashley.
—Una respuesta muy delicada —dijo Julia—, aunque pone punto final a la conversación. ¿Puedo ofrecerle un poco más de té?
Antes de que Scarlett pudiese aceptar, dijo Rhett:
—Lo siento, pero tenemos que irnos, señorita Julia. Todavía no he puesto los senderos del bosque en condiciones de cabalgar por ellos en la oscuridad, y los días son muy cortos.
—Podría tener avenidas, no senderos, si obligase a sus hombres a trabajar la tierra en vez de bregar en aquella dichosa mina de fosfato.
—Bueno, señorita Julia, creía que habíamos celebrado una tregua.
—Es verdad. Y haré honor a ella. Además, confieso que les conviene estar en casa antes de que anochezca. Me he dejado llevar por mis agradables recuerdos de Roma y no he reparado en el tiempo. Tal vez podría Rosemary quedarse esta noche conmigo. Yo la llevaría a Landing mañana por la mañana.
«¡Oh, sí!», pensó Scarlett.
—Lo lamento, pero no puede ser —dijo Rhett—. Es posible que tenga que marcharme esta noche y no quiero que Scarlett se quede en la casa sin más persona conocida que su doncella de Georgia.
—A mí no me importa, Rhett —dijo Scarlett alzando la voz—; de veras, no me importa. ¿O crees que soy una timorata y me da miedo la oscuridad?
—Tiene usted razón, Rhett —dijo Julia Ashley—. Y usted debe andarse con cuidado, señora Butler. Vivimos unos tiempos poco seguros.
El tono de Julia era decisivo. Y también lo fue su brusco movimiento. Se puso en pie y se dirigió a la puerta.
—Entonces, saldré a despedirles. Héctor traerá sus caballos.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Mar Dic 07, 2010 5:30 pm

23


Había varios nutridos grupos de negros de hosco aspecto y un grupito de negras en el sector herboso en forma de herradura que bordeaba la parte posterior de la casa de Landing. Rhett ayudó a Scarlett y a Rosemary a bajar del montador próximo al improvisado establo y las asió del codo mientras el mozo de cuadra tiraba de las riendas y se llevaba los caballos. Cuando el mozo no pudo oírle, Rhett habló en tono bajo y apremiante.
—Os llevaré hasta la entrada de la casa. Penetrad en ella y subid en seguida a uno de los dormitorios. Cerrad la puerta y quedaos allí hasta que vaya a buscaros. Os enviaré a Pansy. Quiero que esté con vosotras.
—¿Qué pasa, Rhett?
La voz de Scarlett era un poco temblorosa.
—Os lo diré más tarde; ahora no hay tiempo. Haced lo que os digo.
Siguió sujetando a las dos mujeres, obligándolas a seguir su paso resuelto pero no apresurado hacia la casa, cuyo perímetro exterior, recorrieron a fin de entrar por la puerta principal.
—¡Señó Butler! —gritó uno de los hombres.
Éste echó a andar en dirección a Rhett, seguido de media docena de individuos. «No me gusta —pensó Scarlett— que le llamen señor Butler en vez de señor Rhett. No es un tratamiento amistoso, y casi debe de haber cincuenta de ellos.»
—Quedaos donde estáis —gritó Rhett a su vez—. Volveré para hablar con vosotros en cuanto haya acomodado a las damas.
Rosemary tropezó con una piedra suelta del camino y Rhett la sostuvo para que no se cayese.
—Aunque te hayas roto una pierna —murmuró—, sigue andando.
—Estoy bien —dijo Rosemary.
«Parece fría como el hielo», pensó Scarlett. Se despreció por estar tan nerviosa. Gracias a Dios, casi estaban en casa. Sólo unos pasos más y la habrían rodeado. No se dio cuenta de que contenía el aliento hasta que se acercaron a la fachada principal. Cuando vio las terrazas cubiertas de verde que conducían a los lagos en forma de mariposa y al río, respiró con alivio.
Pero entonces aspiró de nuevo bruscamente. Al doblar la esquina y pisar la terraza de ladrillos, vio a diez hombres blancos sentados en ella con la espalda apoyada en la pared de la casa. Todos ellos eran delgados, desgarbados, y sus tobillos desnudos asomaban entre los pesados zapatos y el borde de sus descoloridos monos. Sostenían rifles o escopetas de caza sobre las rodillas con una naturalidad fruto de la costumbre. Los raídos sombreros de ala ancha inclinados sobre la frente ocultaban sus ojos, pero Scarlett supo que estaban mirando a Rhett y a sus mujeres. Uno de ellos escupió un chorro de jugo de tabaco delante de las lustrosas botas de montar de Rhett.
—Puedes dar gracias a Dios de que no has salpicado a mi hermana, Clinch Dawkins —dijo Rhett—, o habría tenido que matarte. Hablaré con vosotros dentro de unos minutos, muchachos; ahora tengo otras cosas que hacer.
Lo dijo con naturalidad. Pero Scarlett sintió la tensión en la mano con que Rhett le sujetaba el brazo. Levantó la barbilla y caminó con paso firme junto a Rhett. Ningún miserable blanco iba a amilanar a Rhett y tampoco a ella.
Pestañeó ante la súbita oscuridad al entrar en la casa. ¡Qué peste! Su mirada se adaptó rápidamente y entonces vio Scarlett la razón de los bancos y las escupideras que había en la habitación principal de la planta baja. Más blancos de piel curtida y aspecto hambriento estaban despatarrados en los asientos, llenando todo el espacio. También ellos iban armados, y las alas de sus sombreros les tapaban los ojos. El suelo estaba manchado de escupitajos y charquitos de jugo de tabaco rodeaban las escupideras. Scarlett soltó el brazo que le asía Rhett, se recogió la falda sobre los tobillos y caminó hacia la escalera. En el segundo peldaño, dejó caer de nuevo la falda y la cola de su traje de amazona se arrastró sobre el polvo. Antes la muerte que permitir que aquella chusma contemplase los tobillos de una dama. Subió la desvencijada escalera como si nada le preocupase en el mundo.


—¿Qué pasa, señorita Scarlett? ¡Nadie quiere decirme nada! —gimoteó Pansy en cuanto Scarlett hubo cerrado la puerta del dormitorio detrás de ella.
—¡Cállate! —le ordenó Scarlett—. ¿Quieres que te oiga toda Carolina del Sur?
—No quiero saber nada de nadie de Carolina del Sur, señorita Scarlett. Quiero volver a Atlanta con los míos. No me gusta este lugar.
—A nadie le importa un comino lo que te guste o deje de gustar; por consiguiente, ve a aquel rincón, siéntate en aquel taburete y no digas nada. Si te oigo decir una sola palabra, te... te haré algo terrible.
Miró a Rosemary. Si la hermana de Rhett se derrumbaba también, no sabía qué hacer. Rosemary parecía muy pálida, pero bastante serena. Estaba sentada en el borde de la cama, examinando los dibujos dé la colcha como si fuesen algo nuevo para ella.
Scarlett se dirigió a la ventana que daba al prado de atrás. Si atisbaba con cuidado por una esquina, ninguno de los que estaban abajo podría verla. Levantó la cortina con dedos cautelosos y miró al exterior. ¿Estaba Rhett allí? ¡Dios mío, sí que estaba! Sólo distinguía la copa de su sombrero, un círculo oscuro en medio de una multitud de cabezas negras y de manos negras que gesticulaban. Los grupos separados de negros se habían juntado en una masa amenazadora.
«Serían capaces de patearlo hasta darle muerte —pensó—, y nada podría hacer yo para impedirlo.» Arrugó la fina cortina con la mano, irritada por su impotencia.
—Será mejor que te apartes de la ventana, Scarlett —dijo Rosemary—. Si Rhett empieza a preocuparse por ti y por mí, se distraerá de lo que tenga que hacer.
Scarlett giró en redondo para responder a su ataque.
—¿No te importa lo que está ocurriendo?
—Me importa mucho, pero no sé lo que es. Y tampoco tú lo sabes.
—Sé que Rhett está a punto de ser aplastado por una pandilla de negros furiosos. ¿Por qué no emplean esos desharrapados masticadores de tabaco las armas que llevan?
—Entonces sí que estaríamos en un aprieto. Conozco a algunos de los negros; trabajan en la mina de fosfato. No quieren que le ocurra algo a Rhett o perderían sus empleos. Además, muchos de ellos son gente de Butler. Pertenecen a este lugar. Son los blancos los que me dan miedo. Supongo que también se lo dan a Rhett.
—¡Rhett no le tiene miedo a nada!
—¡Claro que lo tiene! Sería tonto si no lo tuviese. Yo estoy muy asustada y tú también lo estás.
—¡Yo no!
—Entonces eres tonta.
Scarlett se quedó boquiabierta. La energía de la voz de Rosemary la impresionó más que el insulto. ¡Vaya, su cuñada parecía Julia Ashley! Media hora con aquella vieja arpía, y Rosemary se había convertido en un monstruo.
Se volvió de nuevo apresuradamente hacia la ventana. Empezaba a anochecer. ¿Qué sucedía?
No podía ver nada. Solamente unas formas oscuras sobre el suelo oscuro. ¿Era Rhett una de ellas? No había modo de saberlo. Apoyó una oreja en el cristal de la ventana y aguzó el oído. El único sonido era el lloriqueo ahogado de Pansy.
«Si no hago algo me volveré loca», pensó, y empezó a pasear arriba y abajo en la pequeña habitación.
—¿Por qué una gran plantación como ésta tiene unos dormitorios tan pequeños y atestados? —se lamentó—. Dos habitaciones de este tamaño cabrían en una de las de Tara.
—¿Quieres saberlo realmente? Entonces siéntate. Hay una mecedora junto a la otra ventana. Puedes mecerte en vez de caminar. Encenderé la lámpara y te lo contaré todo sobre Dunmore Landing, si quieres saberlo.
—¡No puedo estarme quieta! Bajaré y veré lo que pasa.
Buscó a tientas el tirador de la puerta.
—Si lo haces, él nunca te perdonará —dijo Rosemary.
Scarlett bajó la mano.
El chasquido de la cerilla fue tan fuerte como un tiro de pistola. Scarlett sintió que los nervios se le erizaban debajo de la piel. Entonces se volvió y se sorprendió al ver que Rosemary parecía la misma de siempre. También estaba en el mismo sitio, sentada en el borde de la cama. La lámpara de queroseno hacía que los colores de la colcha pareciesen muy brillantes. Scarlett vaciló un momento, después se acercó a la mecedora y se dejó caer en ella.
—Está bien. Háblame de Dunmore Landing.
Empezó a mecerse, empujándose fuertemente con los pies. La mecedora rechinaba mientras Rosemary hablaba de la plantación que tanto significaba para ella. Scarlett siguió meciéndose con malévola satisfacción.
La casa donde se hallaban, empezó diciendo Rosemary, tenía pequeños los dormitorios porque había sido construida para albergar solamente a invitados solteros. Encima de la planta donde se encontraban, había otra compuesta también de pequeñas habitaciones destinadas a los criados de los huéspedes. Las habitaciones de la planta baja donde estaban ahora el despacho de Rhett y el comedor, habían sido también designadas para que los invitados pudiesen beber por la noche y jugar a las cartas y conversar.
—Todos los sillones eran de cuero rojo —dijo suavemente Rosemary—. A mí me gustaba entrar ahí y aspirar el olor del cuero y el whisky y el humo de los cigarros cuando todos los hombres habían salido de caza.
»Landing tomó su nombre del lugar donde vivían los Butler antes de que nuestro tatarabuelo se trasladase desde Inglaterra a Barbados. Nuestro bisabuelo vino a Charleston desde Barbados hace unos ciento cincuenta años. Construyó la casa y plantó los jardines. La esposa del bisabuelo se llamaba, de soltera, Sophia Rosemary Ross. De ella tomamos nuestros nombres Ross y yo.
—¿De quién tomó Rhett el suyo?
—De nuestro abuelo.
—Rhett me dijo que vuestro abuelo era un pirata. ' —¿Sí? —Rosemary se echó a reír—. No me extraña que dijese eso. El abuelo burló el bloqueo inglés durante la Revolución precedente a la Guerra de Independencia, lo mismo que burló Rhett el de los yanquis durante nuestra guerra. El abuelo estaba obligado y resuelto a sacar su cosecha de arroz y no dejó que nada se lo impidiese. Me imagino que haría algún negocio provechoso además, pero principalmente fue un cultivador de arroz. Dunmore Landing ha sido siempre una finca arrocera. Por esto me enfado tanto con Rhett...
Scarlett se meció más de prisa. «Empezará a hablar de nuevo del arroz, y gritaré.»
Dos fuertes disparos de escopeta retumbaron en la noche, y Scarlett, en efecto, gritó. Se puso en pie de un salto y se precipitó a la puerta. Rosemary se levantó también y corrió tras ella. Rodeó la cintura de Scarlett con sus vigorosos brazos y la detuvo.
—Suéltame; Rhett puede estar... —dijo Scarlett con voz ahogada.
Rosemary la estrechaba con tal fuerza que no podía respirar. Todavía la apretó con más fuerza. Scarlett trató de liberarse. Oía su propia respiración sofocada, pero aunque parezca extraño todavía oía más claramente los crujidos de la mecedora que se hacían cada vez más lentos, siguiendo el ritmo de su propio jadear. La habitación iluminada pareció oscurecerse.
Agitó débilmente las manos y un sonido ronco brotó de su tensa garganta. Rosemary la soltó. «Lo siento», creyó Scarlett que decía. No importaba. Lo único importante era llenarse de aire los pulmones; ni siquiera importaba que se hubiese caído de rodillas. De esta manera le era más fácil respirar.
Pasó un largo rato antes de que pudiese hablar. Entonces levantó la mirada y vio que Rosemary estaba plantada de espaldas a la puerta.
—Casi me has matado —dijo.
—Lo siento. No quería hacerte daño, pero tenía que detenerte.
—¿Por qué? Iba en busca de Rhett. Tengo que ir con Rhett.
Esto significaba para ella más que nada en el mundo. ¿No podía comprenderlo esa estúpida muchacha? No, no podía; ella no había querido nunca a nadie, ni había tenido a nadie que la quisiera.
Scarlett trató de ponerse en pie. Oh, Virgen santa, ¡qué débil estoy! Sus manos encontraron una columna de la cama. Poco a poco, se levantó. Estaba blanca como un fantasma y sus ojos verdes resplandecían como llamas frías.
—Voy en busca de Rhett —dijo.
Entonces le propinó Rosemary un fuerte golpe. No con las manos ni siquiera con los puños. Esto habría podido aguantarlo.
—Él no te quiere —dijo pausadamente Rosemary—. Así me lo dijo.

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MensajeTema: Re: Alexandra Ripley - Scarlett (libro 1 y 2)   Miér Dic 08, 2010 11:35 am

24


Rhett se detuvo a media frase. Miró a Scarlett y dijo:
—¿Qué es eso? ¿No tienes apetito? Y dicen que el aire del campo lo aumenta. Me asombras, querida. Creo que es la primera vez que veo que desdeñas la comida.
Ella levantó los ojos del plato intacto y le miró con ira. ¿Cómo se atrevía a dirigirle la palabra después de haber estado hablando de ella a sus espaldas? ¿Qué más le había dicho a Rosemary? ¿Sabía todo el mundo en Charleston que Rhett la había plantado en Atlanta y que ella se había puesto en ridículo al correr tras él?
Bajó de nuevo la mirada y continuó empujando trocitos de comida de un lado a otro del plato.
—Entonces, ¿qué ha pasado? —preguntó Rosemary—. Todavía no lo entiendo.
—Ha sido exactamente lo que esperábamos la señorita Julia y yo. Sus jornaleros y mis trabajadores de la mina de fosfato habían urdido un plan. Ya sabes que los contratos de trabajo se firman el día de Año Nuevo para el año siguiente. Los hombres de la señorita Julia iban a decir a ésta que yo pagaba a mis mineros casi el doble de lo que pagaba ella y que tendría que aumentarles el salario o vendrían a trabajar para mí. Mis hombres iban a hacer el mismo juego, pero al revés. No se les ocurrió pensar que la señorita Julia y yo estábamos sobre aviso y conocíamos sus designios.
«Empezaron a circular rumores en el momento en que nos dirigimos a Ashley Barony. Todos comprendieron que el juego había terminado. Ya visteis con qué afán trabajaban todos los jornaleros de Barony en los campos de arroz. No quieren arriesgarse a perder sus empleos y todos le tienen un miedo atroz a la señorita Julia.
»Aquí las cosas se pusieron más difíciles. Había cundido el rumor de que los negros de Landing estaban tramando algo, y los aparceros blancos del otro lado de la carretera de Summerville se pusieron nerviosos. Hicieron lo que hacen siempre los blancos pobres: agarrar sus escopetas y prepararse para un pequeño tiroteo. Vinieron a la casa, irrumpieron en ella y robaron mi whisky; entonces se pasaron la botella los unos a los otros para animarse.
»Cuando vosotras estuvisteis a salvo, fuera de su alcance, les dije que yo cuidaría sólo de mis asuntos y me dirigí a la parte de atrás de la casa. Los negros estaban asustados, como era lógico, pero los convencí de que podría apaciguar a los blancos y de que ellos debían marcharse a sus casas. Cuando volví, dije a los aparceros que lo había arreglado todo con los trabajadores y que debían marcharse también a sus casas. Probablemente me precipité. Estaba tan contento de que no hubiese habido dificultades que me descuidé. La próxima vez tendré más cuidado. Suponiendo, Dios no lo quiera, que haya una próxima vez. Sea como fuere, Clinch Dawkins se pasó de la raya. Buscaba jaleo. Me llamó amante de los negros y amartilló aquella escopeta que parece un cañón y la volvió en mi dirección. No esperé a descubrir si estaba lo bastante borracho para disparar; me eché encima de él y le levanté el arma. El cielo recibió un par de tiros.
—¿Es esto todo? —casi gritó Scarlett—. Podías habérnoslo dicho.
—Estaba demasiado ocupado, querida. Clinch había sido herido en su orgullo y sacó un cuchillo. Yo saqué el mío y peleamos durante unos diez minutos antes de que le cortase la nariz.
Rosemary lanzó una exclamación ahogada.
Rhett le acarició la mano.
—Solamente la punta. Además, la tenía demasiado larga. Su aspecto ha mejorado mucho.
—Pero, Rhett, vendrá a por ti.
Rhett sacudió la cabeza.
—No; puedes estar segura de que no lo hará. Ha sido una pelea noble, y Clinch es uno de mis más viejos compañeros. Estuvimos juntos en el Ejército de la Confederación. El era cargador del cañón que estaba bajo mi mando. Hay un lazo entre nosotros que no puede romperse por un pequeño corte en la nariz.
—Lástima que no te haya matado —dijo claramente Scarlett—. Estoy cansada y me voy a la cama.
Empujó la silla hacia atrás y salió con paso digno de la habitación.
La siguieron las palabras de Rhett, deliberadamente pronunciadas con voz cansina:
—No hay mejor dicha para un hombre que la devoción de una esposa amante.
El corazón de Scarlett ardió de cólera.
—Ojalá esté Clinch Dawkins delante de esta casa en este instante —murmuró— para pegarte un tiro.
Y, ciertamente, no lloraría a moco tendido si el segundo disparo alcanzaba a Rosemary.
Rosemary levantó su vaso de vino brindando por Rhett.
—Muy bien, ahora sé por qué dijiste que esta cena sería una celebración. Por mi parte, celebro que haya terminado el día.
—¿Está enferma Scarlett? —preguntó Rhett a su hermana—. Sólo dije medio en broma lo de su apetito. No comer es algo impropio de ella.
—Está muy afectada.
—La he visto afectada más veces de lo que puedas imaginarte, y siempre ha comido como un estibador.
—No se trata solamente de su mal talante, Rhett. Mientras tú estabas cortando narices, Scarlett y yo sostuvimos también una lucha. —Rosemary refirió el pánico de Scarlett y su resolución de ir en busca de él—. Yo no sabía el peligro que podía correr abajo; por consiguiente se lo impedí. Confío en que hice bien.
—Hiciste perfectamente. Podía haber ocurrido cualquier cosa.
—Pero temo que la apreté con demasiada fuerza —confesó Rosemary—. Estuvo a punto de desmayarse; no podía respirar.
Rhett echó la cabeza atrás con una carcajada.
—Por Dios que me habría gustado verte. Scarlett O'Hara sujetada sobre la lona por una chica. Seguro que hay unas cien mujeres en Georgia que se habrían despellejado las manos aplaudiéndote.
Rosemary pensó si debía confesarle lo demás. Se daba cuenta de que lo que había dicho a Scarlett le había hecho más daño que la pelea. Decidió callar. Rhett estaba todavía riendo entre dientes; hubiese sido estúpido enturbiar su buen humor.


Scarlett se despertó antes del amanecer. Permaneció muy quieta en la habitación a oscuras, temerosa de moverse. «Respira como si estuvieses todavía durmiendo —se dijo—; no te despertarías en mitad de la noche si no hubieses oído algún ruido.» Escuchó durante lo que le pareció una eternidad, pero nada interrumpió el absoluto silencio.
Cuando se dio cuenta de que era el hambre lo que la había despertado, casi lloró de alivio. ¡Desde luego, estaba hambrienta! No había comido nada desde el desayuno del día anterior, salvo unos pocos bocadillos en Ashley Barony.
El aire nocturno era demasiado frío para ponerse la elegante bata de seda que había traído consigo. Se envolvió en la colcha de la cama. Era gruesa y de lana, y todavía conservaba el calor de su cuerpo. La arrastró torpemente alrededor de los pies descalzos al recorrer silenciosamente el oscuro pasillo y bajar la escalera. Afortunadamente las brasas de la gran chimenea daban todavía algún calor y luz suficiente para que viese la puerta del comedor, más allá del cual estaba la cocina. No le importaba lo que podía encontrar en ella; incluso arroz y estofado fríos le resultarían apetitosos.
Sujetando con una mano la colcha en que se envolvía, buscó a tientas el pomo de la puerta con la otra. ¿Estaba a la derecha o a la izquierda? No se había fijado.
—¡Alto ahí, o te meteré una bala en mitad del cuerpo!
La áspera voz de Rhett le hizo dar un salto. La colcha se desprendió y Scarlett sintió la frialdad del aire.
—¡Por todos los diablos! —Scarlett se volvió hacia él y se inclinó para recoger el cobertor de lana—. ¿No me asustaste lo bastante ayer? ¿Tienes que empezar de nuevo? ¡Me has dado un susto de muerte!
—¿Por qué estás rondando por la casa a estas horas, Scarlett? Hubiese podido dispararte.
—¿Y por qué andas tú por ahí asustando a la gente? —Scarlett se envolvió los hombros con la colcha como si ésta fuese un manto imperial de armiño—. Voy a la cocina a comer algo —dijo, con toda la dignidad de que fue capaz.
Rhett sonrió al ver su ademán de absurda altivez.
—Encenderé el fuego en la cocina —dijo—. También yo estaba pensando en tomar un poco de café.
—Estás en tu casa. Supongo que puedes tomar café si te apetece. —Scarlett dio una patada a los pliegues de la colcha detrás de ella, como si fuesen la cola de un traje de baile—. Bueno, ¿vas a abrirme la puerta?
Rhett arrojó unos leños en la chimenea. Las brasas prendieron fuego a las hojas secas de una rama de pino. Él borró la expresión divertida de su semblante antes de que ella la advirtiera. Abrió la puerta del comedor y retrocedió. Scarlett pasó por delante de él, pero tuvo que detenerse casi inmediatamente. La habitación estaba completamente a oscuras.
—Si me permites...
Rhett encendió una cerilla, la aplicó a la lámpara posada encima de la mesa y reguló cuidadosamente la llama.
Scarlett percibió risa en su voz, pero por alguna razón esto no la irritó.
—Tengo un hambre tan atroz que me comería un caballo —confesó.
—Un caballo no, por favor —dijo riendo Rhett—. Sólo tengo tres, y dos de ellos no sirven para nada. —Colocó el tubo de cristal sobre la lámpara y sonrió—. ¿Qué te parecerían unos huevos y una loncha de jamón?
—Dos lonchas —dijo Scarlett.
Le siguió a la cocina y se sentó en un banco junto a la mesa, envolviéndose los pies con la colcha, mientras él encendía el fuego en la gran cocina de hierro. Cuando empezó a crepitar la leña, Scarlett sacó los pies para acercarlos al calor.
Rhett tomó un pedazo de jamón, un cuenco de mantequilla y unos huevos en la despensa.
—El molinillo está sobre la mesa detrás de ti —dijo—, y el café en aquella lata. Si mueles un poco mientras corto el jamón, antes estará listo el desayuno.
—¿Por qué no mueles tú el café mientras preparo yo los huevos?
—Porque la cocina no está todavía caliente, señorita glotona. Hay una cacerola con pan de maíz frío al lado del molinillo. Esto podría mitigar tu hambre. Yo me encargaré de la cocina.
Scarlett se volvió en redondo. En la cacerola, cubierta con una servilleta, había cuatro pedazos de pan de maíz. Soltó la colcha para coger un trozo. Mientras lo masticaba, puso un puñado de grano de café en el molinillo. Después alternó los bocados de pan de maíz con la tarea de darle vueltas a la manivela. Casi había terminado su trozo de pan cuando de pronto oyó crepitar las lonchas de jamón que Rhett arrojaba en la sartén.
—Eso huele a gloria —dijo, encantada. Acabó de moler el café con una serie de rápidas vueltas a la manivela—. ¿Dónde está la cafetera?
Se volvió, vio a Rhett y se echó a reír. Su marido se había sujetado un paño de cocina en la pretina del pantalón y llevaba un largo tenedor en una mano. Rhett señaló con ésta hacia un estante al lado de la puerta.
—¿Qué resulta tan divertido?
—Tú..., esquivando las salpicaduras de la grasa. Tapa el fogón de la cocina o se inflamará lo que hay en la sartén. Debí pensar que no sabrías cómo hacerlo.
—Tonterías, señora. Prefiero la aventura de las llamas no reprimidas. Me recuerda los deliciosos tiempos en que freía carne de búfalo en la fogata de un campamento.
Pero apartó la sartén hacia un lado del fogón abierto de la cocina.
—¿Comías realmente búfalo, en California?
—Búfalo y cabra y muía, y carne arrancada del cuerpo de la persona muerta que no hacía el café cuando yo lo pedía.
Scarlett soltó una risita. Corrió sobre el frío suelo de piedra para asir la cafetera.
Comieron en silencio en la mesa de la cocina, concentrando ambos su atención en el yantar. Se estaba caliente y a gusto en la oscura estancia. Una puertecilla abierta del horno producía una desigual luz rojiza. El olor del café hirviendo sobre el fogón era fuerte y dulce. Scarlett deseaba que el desayuno durase eternamente. «Rosemary debió de mentir —pensó—. Rhett no pudo decirle que no me quería.»
—¿Rhett?
—¿Eh? —dijo él, mientras servía el café.
Scarlett quería preguntarle si aquella tranquilidad y aquellas risas podían durar, pero tuvo miedo de echarlo todo a perder.
—¿Hay un poco de crema? —preguntó.
—En la despensa. Iré a buscarla. Caliéntate los pies cerca del horno.
Sólo estuvo fuera unos segundos. Mientras revolvía el azúcar y la crema en su café, hizo ella acopio de valor.
—¿Rhett?
—¿Sí?
Las palabras brotaron tan rápidamente de la boca de Scarlett que él no pudo detenerla.
—¿Por qué no podemos pasar siempre buenos ratos como éste, Rhett? Porque lo pasamos bien y tú lo sabes. ¿Por qué has de comportarte como si me odiases?
Rhett suspiró.
—Scarlett —dijo cansadamente—, cualquier animal ataca si se ve acorralado. El instinto es más fuerte que la razón, más fuerte que la voluntad. Cuando viniste a Charleston, me estuviste acorralando en un rincón, presionándome y atosigándome como lo haces ahora. No puedes dejarme en paz. Quiero portarme bien, pero tú no me dejas.
—Te dejaré, te dejaré. Quiero que seas amable.
—Tú no quieres amabilidad, Scarlett, quieres amor. Un amor sin condiciones, sin exigencias, inequívoco. Yo te lo di una vez, cuando no lo querías. Lo gasté todo, Scarlett.
El tono de Rhett era cada vez más frío, matizado de dura impaciencia. Scarlett se encogió acobardada, tocando insconscientemente el banco a su lado, tratando de encontrar el calor de la colcha desechada.
—Deja que lo diga a tu manera, Scarlett. Tenía amor por valor de mil dólares en mi corazón. En oro, no en billetes. Y lo gasté en ti hasta el último centavo. En lo tocante al amor, estoy en quiebra. Tú me dejaste seco.
—Hice mal, Rhett, y lo siento. Estoy tratando de reparar mi error.
La mente de Scarlett galopaba frenéticamente. «Yo puedo darle mil dólares de amor —pensó—. Dos mil, cinco mil, veinte mil, un millón. Entonces podrá amarme, porque ya no estará en quiebra. Se lo habré devuelto todo y más. Sólo tendrá que tomarlo. Debo hacer que lo tome...»
—Scarlett —estaba diciendo Rhett—, no se puede «reparar» el pasado. No destruyas lo poco que queda. Deja que sea amable; así me sentiré mejor.
Ella le tomó la palabra.
—¡Oh, sí! Sí, Rhett, por favor. Sé amable como lo eras antes de que yo echase a perder nuestros tiempos felices. No te atosigaré. Pasémoslo bien, seamos amigos hasta que vuelva a Atlanta. Estaré contenta si podemos reírnos juntos, ¡lo he pasado tan bien durante el desayuno! ¡Oh, qué facha tienes con ese delantal!
Sofocó una risita. Gracias a Dios, él no podía verla mejor que ella a él.
—¿Es esto todo lo que quieres?
La voz de Rhett denotaba alivio. Scarlett tomó un largo sorbo de café mientras pensaba lo que tenía que decir. Después consiguió reír alegremente.
—Claro que sí, tonto. Me doy cuenta de mi derrota. Me imaginé que valía la pena intentarlo, esto es todo. No te atosigaré más; pero, por favor, haz que la temporada sea buena para mí. Sabes lo mucho que disfruto con las fiestas. —Rió de nuevo—. Y si quieres realmente ser amable, Rhett Butler, puedes servirme otra taza de café. No tengo nada con que asir la cafetera sin quemarme, y tú sí.


Después de desayunar, Scarlett subió a vestirse. Todavía era de noche, pero estaba demasiado excitada para pensar en acostarse de nuevo. Había llevado bastante bien el asunto, caviló. Él había bajado la guardia. Y estaba segura de que también había disfrutado con el desayuno.
Se puso el vestido marrón de viaje que había llevado en la embarcación. Después se peinó los negros cabellos hacia atrás desde las sienes y prendió horquillas para sujetarlos. Luego se frotó las muñecas y el cuello con un poco de agua de colonia, como un débil recordatorio de que era femenina y dulce y deseable.
Anduvo por el pasillo y bajó la escalera con el menor ruido posible. Cuanto más rato estuviese Rosemary durmiendo, tanto mejor. La ventana que en el rellano daba al este se distinguía claramente en la oscuridad. Pronto amanecería. Scarlett apagó la llama de la lámpara que llevaba en la mano. «Oh, ojalá sea hoy un buen día, ojalá lo haga todo bien. Que sea todo el día como en la hora del desayuno. Y toda la noche. Hoy es víspera de Año Nuevo.»
La casa tenía esa quietud especial que envuelve la tierra justo antes de amanecer. Scarlett caminó cuidadosamente para no hacer ruido, hasta que llegó a la habitación central de la planta baja. El fuego ardía alegremente; Rhett debió de añadir más leña mientras ella se estaba vistiendo. Distinguió a duras penas la silueta oscura de sus hombros y de su cabeza contra la penumbra gris de una ventana que había detrás de él. Estaba en su despacho con la puerta entreabierta, de espaldas a ella. Scarlett cruzó de puntillas la habitación y golpeó suavemente el marco de la puerta con las puntas de los dedos.
—¿Puedo entrar? —murmuró.
—Creía que habías vuelto a la cama —dijo Rhett.
Parecía muy cansado. Scarlett recordó que había estado levantado toda la noche guardando la casa. Y a ella. Lamentó no poder mecer la cabeza de Rhett sobre su corazón y hacerle olvidar su cansancio con caricias.
—Habría sido una tontería pretender dormir: los gallos empezarán a cantar como locos en cuanto salga el sol. —Adelantó un pie vacilante en el umbral—. ¿Te importa que me siente aquí? En tu despacho hay menos humo.
—Entra —dijo Rhett, sin mirarla.
Scarlett se dirigió con sigilo hacia un sillón próximo a la puerta del despacho. Por encima del hombro de Rhett observó que la ventana se iba aclarando.
«Me pregunto qué estará mirando con tanta atención. ¿Están otra vez esos chiflados allá fuera? ¿O Clinch Dawkins?» Cantó un gallo, y todo su cuerpo se estremeció.
Entonces, los primeros y débiles rayos de la roja aurora alumbraron el paisaje más allá de la ventana. Las derrocadas piedras de lo que un día fue la casa de Dunmore Landing adquirieron un rojo tinte dramático resaltando contra el fondo oscuro del cielo. Scarlett lanzó una exclamación. Parecía que estuviesen todavía ardiendo. Rhett evocaba la agonía de su hogar.
—No mires, Rhett —suplicó ella—, no mires. Eso destrozará tu corazón.
—Hubiese debido estar aquí; tal vez los habría detenido.
La voz de Rhett era lenta, remota, como si no fuese consciente de estar hablando.
—No habrías podido. Seguramente había cientos de hombres. Te habrían matado y lo habrían incendiado igualmente todo.
—No mataron a Julia Ashley —dijo Rhett.
Pero ahora su voz sonaba diferente. Había un matiz de ironía, casi de buen humor, en sus palabras. La luz roja del exterior estaba cambiando, se hacía más dorada, y las ruinas eran solamente ladrillos y chimeneas ennegrecidos que brillaban con el rocío al ser tocados por el sol.
Rhett dio vuelta a su sillón giratorio. Se frotó el mentón con la mano y Scarlett casi pudo oír el roce de la barba sin afeitar. Rhett tenía ojeras, visibles incluso en la oscura habitación, y sus negros cabellos desgreñados formaban un mechón erizado en la coronilla y otro que le caía sobre la frente. Se levantó, bostezó y se estiró.
—Creo que ahora podré dormir un poco sin peligro. Rosemary y tú quedaos en la casa hasta que me despierte.
Se tumbó en un banco de madera y al instante se quedó dormido.
Scarlett lo contempló durante su sueño.
«No debo volver a decirle que le amo. Esto hace que se sienta presionado. Y cuando se pone impertinente, me siento empequeñecida y envilecida por lo que he dicho. No; nunca volveré a decirlo, hasta que él me diga primero que me ama.»

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